Descripción general

Los piojos son pequeños insectos parásitos sin alas que se alimentan de sangre humana. Se propagan con facilidad, especialmente entre los niños en edad escolar, a través del contacto personal y al compartir pertenencias.

Existen tres tipos de piojos:

  • Piojos de la cabeza. Estos piojos se encuentran en el cuero cabelludo. Son más fáciles de ver en la nuca y sobre las orejas.
  • Piojos del cuerpo. Estos piojos viven en la vestimenta y en la ropa de cama, y se desplazan sobre la piel para alimentarse. Los piojos del cuerpo afectan con mayor frecuencia a las personas que no pueden bañarse o lavar la ropa con regularidad, como las personas indigentes.
  • Piojos púbicos. Comúnmente llamados ladillas, estos piojos se encuentran en la piel y el vello del área púbica y, con menos frecuencia, en el vello corporal grueso, como el vello del pecho, las cejas o las pestañas.

Las personas pueden tener una buena higiene personal y aún así tener piojos. A menos que se trate de forma adecuada, esta afección puede volverse un problema recurrente.

Síntomas

Algunos de los signos y los síntomas más comunes que provocan los piojos son los siguientes:

  • Picazón intensa en el cuero cabelludo, en el cuerpo o en la zona genital.
  • Sensación de cosquilleo por el movimiento del cabello.
  • Piojos en el cuero cabelludo, en el cuerpo, en la ropa, en el vello púbico o en otra zona con vello corporal. Los piojos adultos pueden tener más o menos el tamaño de una semilla de sésamo o pueden ser un poco más grandes.
  • Huevos de piojos (liendres) en el tallo del cabello. Las liendres pueden ser difíciles de ver porque son muy pequeñas. Son más fáciles de encontrar alrededor de las orejas y en la nuca. Las liendres se pueden confundir con la caspa, pero, a diferencia de la caspa, no se pueden quitar fácilmente del cabello con un cepillo.
  • Llagas en el cuero cabelludo, en el cuello y en los hombros. Rascarse puede provocar pequeños bultos rojos que, a veces, se infectan con bacterias.
  • Marcas de picaduras, sobre todo en la cintura, en la ingle, en la parte superior de los muslos y en la región púbica.

Cuándo debes consultar a un médico

Consulta con el médico si sospechas que tienes una infestación de piojos. A menudo las liendres se confunden con:

  • Caspa
  • Residuos de productos para el cabello
  • Tejido capilar muerto sobre un tallo capilar (desechos capilares)
  • Costras, suciedad u otros desechos
  • Otros insectos pequeños en el cabello

Causas

Los piojos se alimentan de sangre humana y pueden infestar la cabeza, el cuerpo y el área púbica de los seres humanos. El piojo hembra produce una sustancia pegajosa que adhiere firmemente cada liendre a la base del tallo del pelo. Las liendres se incuban aproximadamente seis a nueve días.

Puedes contagiarte piojos si entras en contacto con los piojos o las liendres. Los piojos no pueden saltar ni volar. Se propagan a través de lo siguiente:

  • El contacto corporal o entre cabezas. Esto puede suceder cuando los niños o sus familiares juegan o interactúan muy cerca unos con otros.
  • La proximidad de las pertenencias guardadas. Si se guardan las prendas de vestir en roperos, casilleros o colgadas una al lado de la otra en el colegio; o se guardan los artículos personales, como almohadas, mantas, peines y juguetes de felpa unos junto a otros en casa; se pueden propagar los piojos.
  • Los artículos compartidos entre amigos o familiares. Pueden ser ropa, auriculares, cepillos, peines, accesorios para el cabello, toallas, mantas, almohadas o juguetes de felpa.
  • El contacto con muebles contaminados. Acostarse en una cama o sentarse en algún mueble cubierto con muchas mantas que recién utilizó una persona con piojos puede propagarlos. Los piojos pueden vivir uno o dos días sin estar en contacto con el cuerpo.
  • El contacto sexual. Por lo general, los piojos púbicos se propagan mediante el contacto sexual y afectan más comúnmente a los adultos. Los piojos púbicos en niños pueden ser una señal de abuso o exposición sexual.

Prevención

Es difícil prevenir el contagio de la pediculosis capilar entre los niños que asisten a una guardería o la escuela. Hay tanto contacto cercano entre los niños y sus pertenencias que la pediculosis capilar se puede contagiar fácilmente. Esto no es un reflejo de tus hábitos de higiene ni los de tu hijo, y que tu hijo tenga pediculosis capilar no representa una falla tuya como padre.

Algunos productos de venta libre afirman que repelen los piojos, pero se necesitan más investigaciones científicas para comprobar su seguridad y eficacia.

Varios estudios pequeños demostraron que los ingredientes que contienen algunos de estos productos —en su mayoría, aceites vegetales, como el de coco, oliva, romero y árbol de té— pueden ser útiles para ahuyentar a los piojos. Sin embargo, estos productos están clasificados como "naturales", por lo tanto, no están regulados por la Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA, por sus siglas en inglés), y su seguridad y eficacia no se han comprobado en función de los estándares de dicho organismo.

Hasta que no se pruebe la eficacia de los productos de prevención contra los piojos mediante investigaciones adicionales, el mejor método es simplemente tomar medidas rigurosas para eliminar los piojos y sus huevos, y que no tengas que lidiar más con ellos.

  • Pídele a tu hijo que evite el contacto con las cabezas de sus compañeros de clase al jugar o realizar otras actividades.
  • Indícale a tu hijo que no comparta pertenencias como sombreros, bufandas, abrigos, peines, cepillos, accesorios para el cabello y auriculares.
  • Dile a tu hijo que evite los espacios compartidos en los que los sombreros y la ropa de más de un estudiante se cuelgan en un gancho común o se guardan en un armario.

Sin embargo, no es realista esperar que tú y tu hijo eliminen todo tipo de contacto que pueda dar lugar al contagio de piojos.

Tu hijo podría tener liendres en su cabello y no necesariamente tener piojos. Algunas liendres son huevos vacíos. Sin embargo, las liendres que se encuentran a 1/4 de pulgada (6,4 milímetros) o menos del cuero cabelludo se deben tratar —incluso si encuentras una sola— para evitar la posibilidad de que eclosionen.

Las liendres que se encuentran más alejadas del cuero cabelludo, probablemente, sean de una infestación anterior, pero deben eliminarse para evitar la recurrencia.

July 29, 2021
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