Descripción general

Legionnaires' disease is a severe form of pneumonia — lung inflammation usually caused by infection. Legionnaires' disease is caused by a bacterium known as legionella.

You can't catch legionnaires' disease from person-to-person contact. Instead, most people get legionnaires' disease from inhaling the bacteria. Older adults, smokers and people with weakened immune systems are particularly susceptible to legionnaires' disease.

The legionella bacterium also causes Pontiac fever, a milder illness resembling the flu. Separately or together, the two illnesses are sometimes called legionellosis. Pontiac fever usually clears on its own, but untreated legionnaires' disease can be fatal. Although prompt treatment with antibiotics usually cures legionnaires' disease, some people continue to experience problems after treatment.

Síntomas

Legionnaires' disease usually develops two to 10 days after exposure to legionella bacteria. It frequently begins with the following signs and symptoms:

  • Dolor de cabeza
  • Dolor muscular
  • Escalofríos
  • Fever that may be 104 F (40 C) or higher

By the second or third day, you'll develop other signs and symptoms that may include:

  • Cough, which may bring up mucus and sometimes blood
  • Dificultad para respirar
  • Dolor de pecho
  • Gastrointestinal symptoms, such as nausea, vomiting and diarrhea
  • Confusion or other mental changes

Although legionnaires' disease primarily affects the lungs, it occasionally can cause infections in wounds and in other parts of the body, including the heart.

A mild form of legionnaires' disease — known as Pontiac fever — may produce signs and symptoms including a fever, chills, headache and muscle aches. Pontiac fever doesn't infect your lungs, and symptoms usually clear within two to five days.

Cuándo consultar al médico

See your doctor if you think you've been exposed to legionella bacteria. Diagnosing and treating legionnaires' disease as soon as possible can help shorten the recovery period and prevent serious complications. For people at high risk, prompt treatment is critical.

Causas

La bacteria legionella pneumophila es la responsable de la mayoría de los casos de legionelosis. En exteriores, la bacteria legionella vive en la tierra y el agua, pero en raras ocasiones provoca infecciones. No obstante, en interiores, la bacteria legionella puede multiplicarse en cualquier sistema de agua, por ejemplo, en jacuzzis, aires acondicionados y humificadores en almacenes.

Si bien es posible contraer legionelosis mediante los sistemas de plomería caseros, la mayoría de los brotes se han producido en edificios grandes, quizás debido a que los sistemas complejos permiten que la bacteria crezca y se propague con facilidad.

Cómo se propaga la infección

La mayoría de las personas se infectan cuando inhalan gotas microscópicas de agua que contienen la bacteria legionella. Estas gotas pueden provenir del rocío de una ducha, grifo o bañera de hidromasajes, o de agua dispersada mediante el sistema de ventilación de un edificio grande. Los brotes se vincularon con diversas fuentes, entre ellas:

  • Jacuzzis y piscinas de hidromasaje en cruceros
  • Humificadores en almacenes
  • Torres de refrigeración de sistemas de aire acondicionado
  • Fuentes decorativas
  • Piscinas
  • Equipos de fisioterapia
  • Sistemas de agua en hoteles, hospitales y casas de reposo

Si bien la bacteria legionella se propaga principalmente mediante gotas de agua en aerosol, la infección se puede transmitir de otras maneras, entre ellas:

  • Aspiración. Esto sucede cuando entran líquidos en los pulmones de forma accidental, por lo general, cuando toses o te ahogas mientras estás bebiendo algo. Si aspiras agua con la bacteria legionella, es posible que desarrolles legionelosis.
  • Tierra. Algunas personas contrajeron legionelosis luego de trabajar en el jardín o utilizar tierra orgánica contaminada.

Factores de riesgo

Not everyone exposed to legionella bacteria becomes sick. You're more likely to develop the infection if you:

  • Tabaquismo. Smoking damages the lungs, making you more susceptible to all types of lung infections.
  • Have a weakened immune system as a result of HIV/AIDS or certain medications, especially corticosteroids and drugs taken to prevent organ rejection after a transplant.
  • Have a chronic lung disease such as emphysema or another serious condition such as diabetes, kidney disease or cancer.
  • Are 50 years of age or older.

Legionnaires' disease is a sporadic and local problem in hospitals and nursing homes, where germs may spread easily and people are vulnerable to infection.

Complicaciones

La enfermedad del legionario puede producir varias complicaciones potencialmente mortales, incluidas las siguientes:

  • Insuficiencia respiratoria. Esto ocurre cuando los pulmones ya no están disponibles para proporcionar al cuerpo el oxígeno suficiente o no pueden eliminar el suficiente dióxido de carbono de la sangre.
  • Choque septicémico. Esto ocurre cuando un aumento grave y repentino de la presión arterial reduce el flujo sanguíneo hacia los órganos vitales, especialmente a los riñones y el cerebro. El corazón trata de compensar aumentando el volumen de sangre que bombea, pero el esfuerzo adicional termina debilitando al corazón que reduce el flujo sanguíneo aún más.
  • Insuficiencia renal aguda. Esta es la pérdida repentina de la capacidad de los riñones para realizar su función principal: filtrar los desechos de la sangre. Cuando fallan los riñones, se acumulan niveles peligrosos de líquidos y desechos en el cuerpo.

Cuando no se trata en forma efectiva e inmediata, la enfermedad del legionario puede ser mortal, especialmente cuando el sistema inmunitario se encuentra debilitado por una enfermedad o por medicamentos.

Prevención

Los brotes de legionelosis se pueden prevenir, pero la prevención requiere una limpieza y desinfección meticulosas de los sistemas de agua, piscinas y spas.

Evitar el consumo de tabaco es lo más importante que puedes hacer para reducir el riesgo de infección. Fumar aumenta las probabilidades de desarrollar legionelosis si estás expuesto a la bacteria legionella.

Aug. 18, 2017
References
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