Descripción general

Legionnaires' disease is a severe form of pneumonia — lung inflammation usually caused by infection. Legionnaires' disease is caused by a bacterium known as legionella.

You can't catch legionnaires' disease from person-to-person contact. Instead, most people get legionnaires' disease from inhaling the bacteria. Older adults, smokers and people with weakened immune systems are particularly susceptible to legionnaires' disease.

The legionella bacterium also causes Pontiac fever, a milder illness resembling the flu. Separately or together, the two illnesses are sometimes called legionellosis. Pontiac fever usually clears on its own, but untreated legionnaires' disease can be fatal. Although prompt treatment with antibiotics usually cures legionnaires' disease, some people continue to experience problems after treatment.

Síntomas

La enfermedad de los Legionarios suele presentarse entre 2 y 10 días después de la exposición a la bacteria Legionella. Es frecuente que se inicie con los signos y síntomas que se indican a continuación:

  • Dolor de cabeza
  • Dolor muscular
  • Escalofríos
  • Fiebre de 104 °F (40 °C) o superior

Al segundo o tercer día, presentarás otros signos y síntomas que pueden incluir lo siguiente:

  • Tos, tal vez con moco y, a veces, con sangre
  • Falta de aire
  • Dolor en el pecho
  • Síntomas gastrointestinales, como náuseas, vómitos y diarrea
  • Desorientación u otras alteraciones del estado mental

Aunque la enfermedad de los legionarios afecta principalmente los pulmones, a veces causa infección de heridas y otras partes del cuerpo, como el corazón.

Existe un tipo leve de enfermedad de los legionarios —llamada «fiebre de Pontiac»— que puede causar signos y síntomas como fiebre, escalofríos, dolor de cabeza y dolor muscular. La fiebre de Pontiac no infecta los pulmones, y los síntomas suelen desaparecer en el término de 2 y 5 días.

Cuándo consultar al médico

Consulta a tu médico si crees que estuviste expuesto a la bacteria Legionella. El diagnóstico y tratamiento tempranos de la enfermedad de los legionarios ayuda a acortar el período de recuperación, así como a prevenir complicaciones graves. Para las personas que tienen alto riesgo, el tratamiento inmediato es fundamental.

Causas

La bacteria legionella pneumophila es la responsable de la mayoría de los casos de la enfermedad de los legionarios. En exteriores, la bacteria legionella vive en la tierra y en el agua, pero, en raras ocasiones, provoca infecciones. No obstante, en interiores, la bacteria legionella puede multiplicarse en cualquier sistema de agua, por ejemplo, en jacuzzis, aires acondicionados y humificadores en tiendas de comestibles.

Si bien es posible contraer la enfermedad de los legionarios mediante los sistemas de plomería caseros, la mayoría de los brotes se han producido en edificios grandes, quizás debido a que los sistemas complejos permiten que las bacterias crezcan y se propaguen con facilidad.

Cómo se propaga la infección

La mayoría de las personas se infectan cuando inhalan gotas microscópicas de agua que contienen la bacteria legionella. Estas gotas pueden provenir del rocío de una ducha, un grifo o una bañera de hidromasajes, o de agua dispersada mediante el sistema de ventilación de un edificio grande. Los brotes se vincularon con diversas fuentes, entre ellas:

  • Jacuzzis y piscinas de hidromasaje en cruceros
  • Humificadores en tiendas de comestibles
  • Torres de refrigeración de sistemas de aire acondicionado
  • Fuentes decorativas
  • Piscinas
  • Equipos de fisioterapia
  • Sistemas de agua en hoteles, hospitales y casas de reposo

Si bien la bacteria legionella se propaga principalmente mediante gotas de agua en aerosol, la infección se puede transmitir de otras maneras, entre ellas:

  • Aspiración. Esto sucede cuando entran líquidos en los pulmones de forma accidental, por lo general, cuando toses o te ahogas mientras estás bebiendo algo. Si aspiras agua con la bacteria legionella, es posible que padezcas la enfermedad de los legionarios.
  • Tierra. Algunas personas contrajeron la enfermedad de los legionarios luego de trabajar en el jardín o utilizar tierra orgánica contaminada.

Factores de riesgo

Not everyone exposed to legionella bacteria becomes sick. You're more likely to develop the infection if you:

  • Tabaquismo. Smoking damages the lungs, making you more susceptible to all types of lung infections.
  • Have a weakened immune system as a result of HIV/AIDS or certain medications, especially corticosteroids and drugs taken to prevent organ rejection after a transplant.
  • Have a chronic lung disease such as emphysema or another serious condition such as diabetes, kidney disease or cancer.
  • Are 50 years of age or older.

Legionnaires' disease is a sporadic and local problem in hospitals and nursing homes, where germs may spread easily and people are vulnerable to infection.

Complicaciones

La enfermedad del legionario puede provocar una variedad de complicaciones posiblemente mortales, incluyendo:

  • Insuficiencia respiratoria. Esto ocurre cuando los pulmones ya no pueden proporcionar suficiente oxígeno al cuerpo, o no pueden extraer suficiente dióxido de carbono de la sangre.
  • Choque séptico. Ocurre cuando una baja de presión grave y súbita reduce el flujo de sangre a los órganos vitales, especialmente los riñones y el cerebro. El corazón trata de compensar, aumentando el volumen de sangre que bombea, pero la carga extra eventualmente va a debilitarlo y a reducir el flujo de sangre aún más.
  • Insuficiencia renal aguda. Esta es la pérdida súbita de la capacidad de los riñones de realizar su función principal — filtrar los desechos de la sangre. Cuando los riñones fallan, se acumulan en tu cuerpo niveles peligrosos de líquido y de desechos.

Si no se hace pronto un tratamiento eficaz, la enfermedad del legionario puede ser fatal, especialmente si tu sistema inmunitario está debilitado por enfermedades o medicamentos.

Prevención

Los brotes de legionelosis se pueden prevenir, pero la prevención requiere una limpieza y desinfección meticulosas de los sistemas de agua, piscinas y spas.

Evitar el consumo de tabaco es lo más importante que puedes hacer para reducir el riesgo de infección. Fumar aumenta las probabilidades de desarrollar legionelosis si estás expuesto a la bacteria legionella.

Jan. 11, 2018
References
  1. Yu VL, et al. Epidemiology and pathogenesis of Legionella infection (Epidemiología y patogenia de la infección por Legionella). http://www.uptodate.com/home. Último acceso: 23 de marzo de 2016.
  2. Legionella (Legionnaires' disease and Pontiac fever) (Legionella [enfermedad del legionario y fiebre de Pontiac]). Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (Centers for Disease Control and Prevention). http://www.cdc.gov/legionella/index.html. Último acceso: 22 de marzo de 2016.
  3. Longo DL, et al., eds. Legionella infections (Infecciones por Legionella). En: Harrison’s Principles of Internal Medicine (Principios de Medicina Interna de Harrison). 19.ª ed. Nueva York, N.Y.: McGraw-Hill Education; 2015. http://accessmedicine.com. Último acceso: 23 de marzo de 2016.
  4. Yu VL, et al. Clinical manifestations and diagnosis of legionella infection (Manifestaciones clínicas y diagnóstico de la infección por Legionella). http://www.uptodate.com/home. Último acceso: 23 de marzo de 2016.
  5. Papadakis MA, et al., eds. Bacterial and chlamydial infections (Infecciones por bacterias y clamidia). En: Current Medical Diagnosis & Treatment 2016 (Diagnósticos y tratamientos médicos actualizados 2016). 55.ª ed. Nueva York, N.Y.: The McGraw-Hill Companies; 2016. http://www.accessmedicine.com. Último acceso: 23 de marzo de 2016.
  6. Yu VL, et al. Treatment and prevention of legionella infection (Tratamiento y prevención de la infección por Legionella). http://www.uptodate.com/home. Último acceso: 23 de marzo de 2016.