Descripción general

La intoxicación por plomo ocurre cuando el plomo se acumula en el organismo, a menudo, durante meses o años. Incluso las cantidades pequeñas de plomo pueden provocar problemas de salud graves. Los niños menores de 6 años son especialmente vulnerables a la intoxicación por plomo, que puede afectar gravemente el desarrollo físico y mental. En niveles muy altos, la intoxicación por plomo puede ser mortal.

Las pinturas a base de plomo y el polvo contaminado con plomo en los edificios más antiguos son las fuentes más frecuentes de intoxicación por plomo en los niños. Otras fuentes son el aire, el agua y el suelo contaminados. Los adultos que trabajan con baterías, o que realizan renovaciones en el hogar o trabajos en talleres mecánicos también podrían estar expuestos al plomo.

Si bien existe un tratamiento para la intoxicación por plomo, tomar algunas precauciones simples puede ayudarte a protegerte a ti y a tu familia de la exposición al plomo antes de que se produzcan daños.

Síntomas

Al principio, la intoxicación por plomo puede ser difícil de detectar —las personas que parecen sanas pueden tener niveles altos de plomo en la sangre—. Los signos y síntomas no suelen aparecer hasta que se acumulan cantidades peligrosas.

Síntomas de intoxicación por plomo en los niños

Los signos y síntomas de la intoxicación por plomo en los niños comprenden:

  • Retraso en el desarrollo
  • Dificultades de aprendizaje
  • Irritabilidad
  • Pérdida de apetito
  • Adelgazamiento
  • Pereza y fatiga
  • Dolor abdominal
  • Vómitos
  • Estreñimiento
  • Pérdida de la audición
  • Convulsiones
  • Comer cosas que no son alimentos, como pedazos de pintura (pica)

Síntomas de intoxicación por plomo en los recién nacidos

Los bebés que se exponen al plomo antes de nacer pueden:

  • Nacer de forma prematura
  • Tener peso más bajo al nacer
  • Tener retraso en el crecimiento

Síntomas de intoxicación por plomo en adultos

Si bien el riesgo principal lo corren los niños, la intoxicación por plomo también es peligrosa para los adultos. Los signos y síntomas en adultos pueden comprender:

  • Presión arterial alta
  • Dolor articular y muscular
  • Problemas de memoria o concentración
  • Dolor de cabeza
  • Dolor abdominal
  • Trastornos del estado de ánimo
  • Disminución del conteo de espermatozoides y anomalías en estos
  • Aborto espontáneo, muerte fetal o nacimiento prematuro en mujeres embarazadas

Causas

El plomo es un metal que aparece naturalmente en la corteza terrestre, pero se ha extendido debido a la actividad humana —la minería, la quema de combustibles fósiles y la industria—. Anteriormente, el plomo también se usaba en la pintura y la gasolina, y aún se utiliza en las baterías, las soldaduras, las tuberías, la cerámica, los materiales para techos y algunos cosméticos.

Plomo en la pintura

Las pinturas a base de plomo para casas, en los juguetes para niños y en los muebles hogareños están prohibidas en los Estados Unidos desde 1978. Pero la pintura a base de plomo aún se encuentra en las paredes y carpintería de muchas casas y departamentos antiguos. La mayoría de los casos de saturnismo en niños son a causa de la ingesta de láminas de pintura deteriorada a base de plomo.

Tuberías de agua y productos enlatados importados

Las tuberías de plomo, los accesorios de plomería de bronce y las tuberías de cobre soldadas con plomo pueden liberar partículas de plomo en el agua del grifo. A pesar de que la soldadura con plomo en las latas de comida está prohibida en los Estados Unidos, aún se utiliza en algunos países.

Otras fuentes de exposición al plomo

Algunas veces, también se puede encontrar plomo en:

  • Tierra. Las partículas de gasolina o pintura con plomo se asientan en la tierra y pueden permanecer allí durante años. La tierra contaminada con plomo sigue siendo un problema importante alrededor de las autopistas y en algunos entornos urbanos. Algunas partes de la tierra que están cerca de las paredes de las casas antiguas contienen plomo.
  • Polvo en el hogar. El polvo en el hogar puede contener plomo que proviene de láminas de pintura a base de plomo o de la tierra contaminada que se trae de afuera.
  • Alfarería. Los esmaltes que se encuentran en algunas cerámicas, lozas y porcelanas pueden contener plomo que puede filtrarse en los alimentos que se sirven o se almacenan en elementos de cerámica.
  • Juguetes. A veces, hay plomo en los juguetes y otros productos fabricados en el exterior.
  • Cosméticos. Un cosmético para ojos de Nigeria llamado «Tiro» se ha asociado al saturnismo.
  • Remedios de hierbas o caseros. El saturnismo se ha asociado a la greta y al azarcón, medicamentos hispanos tradicionales, así como a algunos medicamentos de la India, China y otros países.
  • Dulces mexicanos. El tamarindo, ingrediente utilizado en algunos dulces que se fabrican en México, podría contener plomo.
  • Balas de plomo. Pasar tiempo en los campos de tiro puede provocar exposición.
  • Ocupaciones. Las personas que están expuestas al plomo pueden llevarlo en sus vestimentas si trabajan reparando autos, en minas, si colocan cañerías, fabrican baterías, pintan, construyen o trabajan en otros campos determinados.

Factores de riesgo

Los factores que pueden aumentar el riesgo de padecer intoxicación por plomo comprenden:

  • Edad. Los bebés y los niños pequeños son más proclives a la exposición al plomo que los niños más grandes. Pueden masticar láminas de pintura que se desprenden de las paredes y la carpintería, así como contaminarse las manos con polvo que contenga plomo. Los niños pequeños también absorben el plomo con mayor facilidad y es más nocivo para ellos que para los adultos o los niños más grandes.
  • Vivir en una casa antigua. Aunque el uso de pinturas a base de plomo está prohibido desde la década de los setenta, las casas y los edificios más viejos suelen tener residuos de estas pinturas. Las personas que renuevan casas antiguas corren un riesgo mucho mayor.
  • Ciertos pasatiempos. Hacer vitrales y joyas requiere el uso de soldadura con plomo. Restaurar muebles antiguos puede exponerte a capas de pintura a base de plomo.
  • Vivir en países en desarrollo. Los países en desarrollo, a menudo, no tienen reglas tan estrictas en relación con la exposición al plomo comparados con los países desarrollados. Las familias estadounidenses que adoptan a un niño de otro país deberían llevar a analizar una muestra de sangre del niño para verificar si tiene saturnismo. Los niños inmigrantes y refugiados también deberían realizarse un análisis.

El plomo puede ser nocivo para un feto, por lo que las mujeres embarazadas, o que tienen probabilidad de quedar embarazadas, deben procurar evitar la exposición al plomo.

Complicaciones

La exposición incluso a niveles bajos de plomo puede provocar daños con el tiempo, especialmente en los niños. El riesgo principal se presenta en el desarrollo cerebral, donde podrían producirse daños irreversibles. Los niveles más elevados pueden dañar los riñones y el sistema nervioso tanto en los niños como en los adultos. Los niveles muy elevados de plomo pueden provocar convulsiones, pérdida de la conciencia y la muerte.

Prevención

Algunas medidas simples pueden ayudarte a ti y a tu familia a protegerse del saturnismo:

  • Lavar las manos y los juguetes. Lava las manos de tu hijo después de jugar al aire libre, antes de comer y antes de acostarse. De esta manera, el polvo o la tierra contaminados tendrán menos posibilidades de transferirse de la mano a la boca. Lava sus juguetes con regularidad.
  • Limpia las superficies polvorientas. Limpia los pisos con una mopa húmeda y pasa un paño húmedo por los muebles, los marcos de las ventanas y otras superficies polvorientas.
  • Quítate el calzado antes de entrar a casa. Eso te ayudará a mantener la tierra con plomo afuera.
  • Deja correr agua fría. Si tu instalación sanitaria contiene tuberías o accesorios de plomo, deja correr agua fría durante al menos un minuto antes de usarlas. Cuando cocines o prepares la leche maternizada para tu bebé no uses el agua caliente del grifo.
  • Evita que los niños jueguen con tierra. Ofréceles una caja de arena que pueda taparse cuando no se usa. Siembra césped o tapa la tierra con mantillo.
  • Sigue una dieta saludable. Las comidas regulares y una buena nutrición podrían ayudar a reducir la absorción de plomo. Los niños, en particular, necesitan una cantidad suficiente de calcio, vitamina C y hierro en sus dietas para ayudarlos a que no absorban el plomo.
  • Mantén tu hogar ordenado. Si tu casa tiene pintura a base de plomo, revísala de manera periódica en busca de pintura descascarada y soluciona los problemas de inmediato. Intenta no lijar, ya que eso genera partículas de polvo que contienen plomo.

Dec. 06, 2016
References
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