Descripción general

El nivel de azúcar en sangre alto (hiperglucemia) afecta a las personas que tienen diabetes. Hay varios factores que pueden contribuir a la hiperglucemia en las personas con diabetes, entre ellos, la elección de alimentos y actividad física, enfermedades, medicamentos no relacionados con la diabetes, o el hecho de saltear o no tomar suficientes medicamentos para bajar la glucosa.

Es importante tratar la hiperglucemia, dado que, de lo contrario, puede empeorar y dar lugar a complicaciones graves que requieren atención de emergencia, como un coma diabético. A largo plazo, la hiperglucemia persistente, incluso si no es grave, puede provocar complicaciones en los ojos, los riñones, los nervios y el corazón.

Síntomas

La hiperglucemia no causa síntomas hasta que los valores de glucosa están considerablemente elevados, es decir, por encima de 180 a 200 miligramos por decilitro (mg/dL), o de 10 a 11 milimoles por litro (mmol/L). Los síntomas de la hiperglucemia se desarrollan lentamente durante el transcurso de varios días o semanas. Mientras más tiempo permanezcan altos los niveles de azúcar en la sangre, más graves pueden ser los síntomas. Sin embargo, es posible que algunas personas que tuvieron diabetes tipo 2 durante mucho tiempo no presenten síntomas a pesar de los altos niveles de azúcar en la sangre.

Signos y síntomas iniciales

Reconocer los síntomas iniciales de la hiperglucemia puede ayudarte a tratar la enfermedad de inmediato. Presta atención a:

  • Ganas frecuentes de orinar
  • Aumento de sed
  • Visión borrosa
  • Fatiga
  • Dolor de cabeza

Signos y síntomas posteriores

Si no se trata la hiperglucemia, puede favorecer la acumulación de ácidos tóxicos (cetonas) en la sangre y en la orina (cetoacidosis). Los signos y síntomas incluyen los siguientes:

  • Aliento con olor a fruta
  • Náuseas y vómitos
  • Dificultad para respirar
  • Boca seca
  • Debilidad
  • Desorientación
  • Coma
  • Dolor abdominal

Cuándo debes consultar con un médico

Llama al 911 o solicita asistencia médica de emergencia si:

  • Estás enfermo y no toleras alimentos ni líquido, y
  • Los niveles de azúcar en la sangre se encuentran continuamente por encima de los 240 mg/dL (13 mmol/L) y se hallan cetonas en la orina

Solicita una consulta con el médico en los siguientes casos:

  • Experimentas diarrea o vómitos constantes, pero puedes tolerar algunos alimentos o bebidas
  • Tienes fiebre durante más de 24 horas
  • Tu nivel de azúcar en la sangre es mayor a 240 mg/dL (13 mmol/L) aunque hayas tomado el medicamento para la diabetes
  • Tienes dificultades para mantener el nivel de azúcar en la sangre dentro del rango deseado

Causas

Durante la digestión, el cuerpo separa los carbohidratos de los alimentos, como el pan, el arroz y las pastas, en varias moléculas de azúcar. Una de estas moléculas de azúcar es la glucosa, una de las principales fuentes de energía para el cuerpo. El torrente sanguíneo absorbe directamente la glucosa después de comer, pero esta no puede ingresar a las células de la mayoría de los tejidos sin la ayuda de la insulina, una hormona secretada por el páncreas.

Cuando el nivel de glucosa en sangre aumenta, esto indica al páncreas que debe liberar insulina. La insulina, a su vez, desbloquea tus células para que la glucosa pueda ingresar y proporcionar el combustible que necesitan para funcionar de manera adecuada. La glucosa adicional se almacena en tu hígado y en tus músculos en forma de glucógeno.

Este proceso disminuye la cantidad de glucosa en el torrente sanguíneo y evita que alcance niveles peligrosos. A medida que el nivel de azúcar en sangre vuelve a la normalidad, también lo hace la secreción de insulina del páncreas.

La diabetes disminuye drásticamente los efectos de la insulina en tu cuerpo, ya sea porque el páncreas no puede producir insulina suficiente (diabetes tipo 1) o porque el cuerpo se resiste a los efectos de la insulina y no produce insulina suficiente para mantener un nivel de glucosa normal (diabetes tipo 2). Como resultado, la glucosa tiende a acumularse en el torrente sanguíneo (hiperglicemia) y puede alcanzar niveles muy elevados, lo cual representa un peligro si no se trata en forma adecuada. Se utiliza insulina u otros medicamentos para disminuir los niveles de azúcar en sangre.

Factores de riesgo

Muchos factores pueden contribuir a la hiperglicemia, entre ellos:

  • No administrarse suficiente insulina o no consumir medicamentos por vía oral para tratar la diabetes
  • No inyectarse insulina en forma adecuada o administrarse insulina vencida
  • No seguir el plan de alimentación para la diabetes
  • No realizar actividad física
  • Tener una enfermedad o infección
  • Consumir ciertos medicamentos, como los esteroides
  • Tener una lesión o someterse a una cirugía
  • Experimentar estrés emocional, como conflictos familiares o desafíos en el lugar de trabajo

Una enfermedad o el estrés pueden desencadenar hiperglicemia debido a que las hormonas producidas para combatir la enfermedad o el estrés también pueden hacer que aumente tu nivel de azúcar en sangre. Incluso las personas que no tienen diabetes pueden desarrollar hiperglicemia durante una enfermedad grave. Pero las personas con diabetes pueden necesitar un medicamento adicional para la diabetes para mantener la glucosa en sangre cerca del nivel normal durante una enfermedad o un episodio de estrés.

Complicaciones

Complicaciones a largo plazo

Controlar con atención tu nivel de azúcar en la sangre puede ayudarte a prevenir muchas complicaciones relacionadas con la diabetes. Entre las complicaciones a largo plazo de la hiperglucemia no tratada pueden incluirse las siguientes:

  • Enfermedades cardiovasculares
  • Daño a los nervios (neuropatía)
  • Daño renal (nefropatía diabética) o insuficiencia renal
  • Daño en los vasos sanguíneos de la retina (retinopatía diabética), que potencialmente lleva a la ceguera
  • Nubosidad en la lente normalmente transparente del ojo (catarata)
  • Problemas en los pies causados por nervios dañados o un flujo sanguíneo insuficiente que puede causar infecciones graves en la piel, úlceras y, en algunos casos graves, la necesidad de amputación
  • Problemas en los huesos y las articulaciones
  • Infecciones en los dientes y encías

Complicaciones de emergencia

Si el nivel de azúcar en sangre se eleva lo suficiente o durante un período de tiempo prolongado, puede causar dos afecciones graves.

  • Cetoacidosis diabética. La cetoacidosis diabética se desarrolla cuando no tienes suficiente insulina en tu cuerpo. Cuando sucede esto, el azúcar (glucosa) no puede ingresar a tus células para aportar energía. El nivel de azúcar en sangre se eleva y tu cuerpo comienza a descomponer la grasa para obtener energía.

    Este proceso produce ácidos tóxicos conocidos como cetonas. El exceso de cetonas se acumula en la sangre y finalmente se “derrama” en la orina. Si no se trata, la cetoacidosis diabética puede causar un coma diabético y poner tu vida en riesgo.

  • Estado hiperosmolar hiperglicémico. Esta afección se da cuando las personas producen insulina, pero esta no funciona correctamente. Los niveles de glucosa en sangre pueden ser muy altos, por encima de los 600 mg/dL (33 mmol/L). Debido a que la insulina está presente, pero no funciona correctamente, el cuerpo no puede usar la glucosa ni la grasa para obtener energía.

    Entonces, la glucosa se derrama en la orina, lo que causa un aumento en la frecuencia del deseo de orinar. Si no se trata, el estado hiperosmolar hiperglicémico diabético puede causar deshidratación potencialmente fatal e incluso llevar al coma. Es esencial recibir atención médica inmediata.

Prevención

Las siguientes sugerencias pueden ser útiles para mantener el nivel de azúcar en sangre dentro de los límites deseados:

  • Sigue el plan de comidas para la diabetes. Si usas insulina o tomas medicamentos orales para la diabetes, es importante que mantengas la coherencia respecto de las cantidades y los horarios de las comidas y los tentempiés. Debes mantener un equilibrio entre los alimentos que comes y la insulina que actúa en el cuerpo.
  • Controla el nivel de azúcar en sangre. Según tu plan de tratamiento, es posible que tengas que controlar y registrar tu nivel de azúcar en sangre varias veces a la semana o varias veces al día. Un control minucioso es la única forma de asegurarte de que tu nivel de azúcar en sangre permanezca dentro de los límites deseados. Toma nota de los momentos en que las lecturas de glucosa estén por encima o por debajo de los límites deseados.
  • Toma los medicamentos como te indicó el proveedor de atención médica.
  • Si cambias el nivel de actividad física, haz ajustes en tus medicamentos. Los ajustes dependen de los resultados de los análisis de azúcar en sangre y del tipo y la duración de la actividad.

Feb. 05, 2019
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