La niacina es una vitamina B que puede aumentar el colesterol HDL (colesterol «bueno»). Sin embargo, los efectos secundarios pueden superar los beneficios para la mayoría de las personas.

Escrito por el personal de Mayo Clinic

La niacina —un tipo de vitamina B— se ha usado durante mucho tiempo para elevar la lipoproteína de alta densidad (HDL), que es el colesterol «bueno» y ayuda a eliminar la lipoproteína de baja densidad (LDL), el colesterol «malo», del torrente sanguíneo.

No obstante, la niacina no es adecuada para todos. Las personas que toman niacina además de los medicamentos frecuentes para el colesterol no ven muchos beneficios adicionales. Asimismo, la niacina puede causar efectos secundarios incómodos y, en ocasiones, peligrosos.

La niacina (ácido nicotínico) es una vitamina B que utiliza el cuerpo para convertir los alimentos en energía. La niacina también ayuda a mantener sanos el sistema nervioso, el aparato digestivo y la piel. Por eso, la niacina suele formar parte de un complejo multivitamínico diario, si bien la mayoría de las personas obtienen suficiente niacina de los alimentos que comen.

Cuando se utiliza como tratamiento para aumentar el nivel de colesterol HDL o para corregir la deficiencia de vitaminas, la niacina se vende en dosis altas que receta el médico. La niacina en concentraciones de venta bajo receta comprende medicamentos tales como Niacor y Niaspan.

La niacina también está disponible como suplemento de venta libre. Los suplementos que se venden sin receta no están regulados como los medicamentos de venta con receta. Los ingredientes, las formulaciones y los efectos de la niacina de venta libre pueden variar ampliamente.

No tomes niacina sin hablar primero con tu médico, porque esta puede causar efectos secundarios graves cuando se consume en dosis altas.

La niacina puede elevar el colesterol HDL en más de un 30 por ciento. En la actualidad, se debate sobre el papel exacto del HDL en el organismo y en la manifestación de la enfermedad cardíaca. No obstante, por lo general, se ha creído que el HDL recoge el exceso de colesterol «malo» de la sangre y lo lleva al hígado para eliminarlo; por este motivo, se lo denomina colesterol «bueno».

Los niveles de colesterol se expresan en miligramos por decilitro (mg/dL) o milimoles por litro (mmol/L):

  • En los hombres, los niveles de colesterol HDL menores a 40 mg/dL (1,0 mmol/L) aumentan el riesgo de padecer enfermedades cardíacas.
  • En las mujeres, los niveles de colesterol HDL de menos de 50 mg/dL (1,3 mmol/L) aumentan el riesgo de enfermedades cardíacas.

A pesar de la capacidad de la niacina para aumentar el HDL, las investigaciones recientes indican que el tratamiento con niacina no está relacionado con tasas más bajas de mortalidad, ataques cardíacos ni accidentes cerebrovasculares.

La niacina en dosis altas puede causar malestar estomacal, y hacer que se sonroje o pique la piel. Más importante aún, la niacina puede aumentar el riesgo de padecer lo siguiente:

  • Niveles elevados de azúcar en sangre o diabetes de tipo 2
  • Infecciones
  • Daño hepático
  • Accidente cerebrovascular
  • Sangrado

En el pasado, se pensaba que los niveles de HDL aumentarían aún más si se agregaba niacina a los medicamentos contra el colesterol llamados «estatinas», como la atorvastatina (Lipitor) y la simvastatina (Zocor). Sin embargo, hay estudios recientes que indican que la niacina ofrece pocos beneficios adicionales en comparación con las estatinas solas y que puede aumentar los riesgos de presentar efectos secundarios graves.

La mayoría de los médicos ya no recomienda la niacina para el control del colesterol como primera medida, excepto para las personas que no toleran las estatinas. Para estas personas, los beneficios de la niacina pueden compensar el riesgo de efectos secundarios potencialmente graves.

Los cambios en el estilo de vida son útiles para aumentar la lipoproteína de alta densidad:

  • Deja de fumar si es que lo haces.
  • Lleva una dieta saludable.
  • Comienza un programa de ejercicios, con autorización de tu médico.
June 13, 2018