Descripción general

La encefalitis es la inflamación del cerebro. Existen varias causas, como una infección vírica, una inflamación autoinmunitaria, una infección bacteriana y picaduras de insectos, entre otras. Algunas veces no hay una causa conocida.

Es posible que la encefalitis solo provoque signos y síntomas parecidos a los de la gripe, como fiebre o dolor de cabeza, o bien que no cause ningún síntoma. A veces, los síntomas parecidos a los de la gripe son más graves. La encefalitis también puede causar síntomas graves como confusión, convulsiones o problemas sensoriales o motrices, como problemas de vista o de audición.

En algunos casos, la encefalitis puede poner en riesgo la vida. El diagnóstico y el tratamiento inmediatos son importantes porque es difícil predecir cómo afectará la encefalitis a cada individuo.

Síntomas

La mayoría de las personas con encefalitis viral tienen síntomas leves similares a los de la gripe, como, por ejemplo:

  • Dolor de cabeza
  • Rigidez en el cuello
  • Fiebre
  • Dolor en músculos o articulaciones
  • Fatiga o debilidad

A veces los signos y síntomas son más graves, y pueden incluir:

  • Confusión, agitación o alucinaciones
  • Convulsiones
  • Pérdida de sensibilidad o no poder mover ciertas zonas del rostro o cuerpo
  • Debilidad muscular
  • Problemas con el habla o la audición
  • Pérdida de conciencia (incluido el coma)

En los bebés y los niños pequeños, los signos y síntomas también pueden incluir:

  • Abultamiento en las fontanelas del cráneo del bebé.
  • Náuseas y vómitos.
  • Rigidez corporal.
  • Alimentación deficiente o no despertarse para alimentarse.
  • Irritabilidad.

Cuándo debes consultar a un médico

Obtén atención médica inmediata si tienes alguno de los síntomas más graves asociados con la encefalitis. Síntomas como dolor de cabeza intenso, fiebre y cambio del estado de conciencia requieren atención urgente.

Los bebés y niños pequeños que presenten algún signo o síntoma de encefalitis deben recibir atención médica de urgencia.

Causas

Se desconoce la causa exacta de la encefalitis. La inflamación autoinmunitaria, las infecciones virales y bacterianas, y las enfermedades inflamatorias no infecciosas pueden causar encefalitis.

Hay dos tipos principales de encefalitis:

  • Encefalitis primaria. Esta afección ocurre cuando un virus u otro agente infecta directamente el cerebro. La infección puede concentrarse en una sola área o ser generalizada. La infección primaria puede ser una reactivación de un virus que había estado inactivo después de una enfermedad previa.
  • Encefalitis secundaria. Esta afección es el resultado de una reacción defectuosa del sistema inmunitario en respuesta a una infección en otra parte del cuerpo. En lugar de atacar solamente a las células que causan la infección, el sistema inmunitario también ataca, por error, a las células sanas del cerebro. También conocida como encefalitis posinfección, la encefalitis secundaria a menudo ocurre 2 o 3 semanas después de la infección inicial.

Causas virales frecuentes

Los virus que pueden causar encefalitis incluyen:

  • Virus del herpes simple. Tanto el virus del herpes simple tipo 1 (asociado con herpes labial y ampollas febriles alrededor de la boca) como el virus del herpes simple tipo 2 (asociado con el herpes genital) pueden causar encefalitis. La encefalitis causada por el virus del herpes simple tipo 1 es poco común, pero puede provocar un daño cerebral significativo o la muerte.
  • Otros virus del herpes. Entre ellos, se encuentran el virus de Epstein Barr, que comúnmente causa mononucleosis infecciosa, y el virus de la varicela-zóster, que comúnmente causa la varicela y el herpes zóster.
  • Enterovirus. Entre estos virus, se encuentran el virus de la poliomielitis y el virus de Coxsackie, que usualmente causan una enfermedad que presenta síntomas similares a los de la influenza, inflamación ocular y dolor abdominal.
  • Virus trasmitidos por los mosquitos. Estos virus pueden provocar infecciones como la encefalitis del Nilo Occidental, de La Crosse, de San Luis, equina oriental y equina occidental. Los síntomas de una infección pueden aparecer entre unos días y un par de semanas después de la exposición a un virus trasmitido por un mosquito.
  • Virus trasmitidos por garrapatas. El virus Powassan es transportado por las garrapatas y causa encefalitis en el medio oeste de los Estados Unidos. Los síntomas suelen aparecer aproximadamente una semana después de la mordedura de una garrapata infectada.
  • Virus de la rabia. La infección por el virus de la rabia, que usualmente se trasmite a través de la mordida de un animal infectado, provoca un rápido avance hacia la encefalitis una vez que comienzan los síntomas. La rabia es una causa poco común de encefalitis en los Estados Unidos.
  • Infecciones en la infancia. Las infecciones comunes en la infancia, como el sarampión, las paperas y la rubéola, solían ser causas bastante frecuentes de encefalitis secundaria. Estas causas son ahora poco comunes en los Estados Unidos debido a la disponibilidad de vacunas para estas enfermedades.

Factores de riesgo

Cualquier persona puede padecer encefalitis. Los factores que pueden aumentar el riesgo comprenden:

  • Edad. Algunos tipos de encefalitis son más frecuentes o más graves en determinados grupos etarios. En general, los niños pequeños y los adultos mayores tienen un mayor riesgo de padecer la mayoría de los tipos de encefalitis viral.
  • Sistema inmunitario debilitado. Las personas que padecen VIH/sida, toman medicamentos inmunodepresores o tienen otra enfermedad que debilita el sistema inmunitario tienen un mayor riesgo de padecer encefalitis.
  • Regiones geográficas. Los virus trasmitidos por mosquitos o por garrapatas son más frecuentes en determinadas regiones geográficas.
  • Estación del año. Las enfermedades trasmitidas por mosquitos o por garrapatas suelen ser más frecuentes en el verano en muchas regiones de los Estados Unidos.

Complicaciones

Las complicaciones de la encefalitis varían, dependiendo de factores como los siguientes:

  • La edad
  • La causa de la infección
  • La gravedad de la enfermedad inicial
  • El tiempo desde la aparición de la enfermedad hasta el tratamiento

Las personas con una enfermedad relativamente leve suelen recuperarse en pocas semanas sin complicaciones a largo plazo.

Complicaciones de una forma grave de la enfermedad

La inflamación puede lesionar el cerebro y, posiblemente, causar un coma o la muerte.

Otras complicaciones pueden durar meses o ser permanentes. Estas complicaciones pueden variar ampliamente en cuanto a su gravedad y pueden ser las siguientes:

  • Fatiga persistente
  • Debilidad o ausencia de coordinación muscular
  • Cambios en la personalidad
  • Problemas de memoria
  • Parálisis
  • Defectos de audición o visión
  • Alteración del habla

Prevención

La mejor manera de prevenir la encefalitis viral es tomar precauciones para evitar la exposición a los virus que provocan la enfermedad. Intenta lo siguiente:

  • Practica buenos hábitos de higiene. Lávate las manos con frecuencia y a conciencia con agua y jabón, sobre todo después de ir al baño y antes y después de las comidas.
  • No compartas utensilios. No compartas platos, cubiertos ni bebidas.
  • Enseña buenos hábitos a tus hijos. Enséñales buenos hábitos de higiene y que eviten compartir sus utensilios en casa y en la escuela.
  • Vacúnate. Mantén tus vacunas y las de tus hijos al día. Antes de viajar, consulta con el médico acerca de las vacunas que se indican para los diferentes destinos.

Protección contra mosquitos y garrapatas

Para minimizar tu exposición a los mosquitos y garrapatas, haz lo siguiente:

  • Viste ropas que te protejan. Usa camisas de manga larga y pantalones largos si estás afuera entre el atardecer y el amanecer, cuando los mosquitos están más activos, y cuando estás en una zona boscosa con pastos altos y arbustos donde las garrapatas son más comunes.
  • Usa repelente de mosquitos. Las sustancias químicas como la dietiltoluamida pueden aplicarse tanto en la piel como en la ropa. Para aplicarte repelente en la cara, rocíatelo sobre las manos y luego distribúyelo sobre el rostro. Si usas protector solar y repelente al mismo tiempo, aplica primero el protector solar.
  • Usa insecticida. La Agencia de Protección Ambiental recomienda el uso de artículos que contengan permetrina, que repele y mata las garrapatas y los mosquitos. Estos artículos pueden rociarse sobre la ropa, las tiendas y otros equipos de exterior. La permetrina no debe aplicarse sobre la piel.
  • Evita los mosquitos. Evita actividades innecesarias en los lugares donde los mosquitos son más comunes. Si es posible, evita estar al aire libre entre el amanecer y el atardecer, que es cuando los mosquitos están más activos. Repara las ventanas y los mosquiteros rotos.
  • Elimina las fuentes de agua afuera de tu hogar. Elimina el agua estancada en tu patio, donde los mosquitos pueden poner sus huevos. Los lugares que debes mantener limpios incluyen macetas y demás recipientes de jardinería, techos planos, neumáticos viejos y canaletas atascadas.
  • Busca señales exteriores de enfermedades virales. Si observas animales o pájaros enfermos o muertos, infórmalo al departamento local de sanidad.

Protección para niños pequeños

El uso de repelentes de insectos no se recomienda en bebés menores de 2 meses. En su lugar, cubre el carrito del bebé con un mosquitero.

Para los bebés y niños mayores, los repelentes con 10 % a 30 % de dietiltoluamida se consideran seguros. Los productos que contienen tanto dietiltoluamida como protector solar no se recomiendan para los niños porque al volver a aplicar el producto, algo que es necesario por el componente de protección solar, se expondría al niño a demasiada dietiltoluamida.

Los consejos para usar repelente de mosquitos para los niños incluyen:

  • Siempre ayuda a los niños cuando vayan a utilizar repelente de mosquitos.
  • Rocíalo sobre la ropa y la piel expuesta.
  • Aplica el repelente al aire libre para reducir el riesgo de inhalación del repelente.
  • Rocía el repelente en tus manos y distribúyelo sobre la cara de tu hijo. Ten especial cuidado en la zona alrededor de los ojos y oídos.
  • No apliques repelente en las manos de los niños pequeños que puedan llevarse las manos a la boca.
  • Lava la piel tratada con agua y jabón cuando estén en un sitio cerrado.

Encefalitis - atención en Mayo Clinic

July 19, 2022
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