Diagnóstico

Tu médico comenzará con un examen físico completo y tus antecedentes médicos.

El médico podría recomendar lo siguiente:

  • Pruebas por imágenes del cerebro. Las imágenes de la resonancia magnética o tomografía computarizada pueden revelar cualquier hinchazón del cerebro u otra afección que pueda estar causando tus síntomas, como un tumor.
  • Punción lumbar. Se inserta una aguja en la región lumbar y se extrae una pequeña cantidad de líquido cefalorraquídeo, el líquido protector que rodea el cerebro y la columna vertebral. Los cambios en este líquido pueden indicar que hay infección e inflamación del cerebro. A veces se pueden analizar muestras de líquido cefalorraquídeo para identificar la causa. Esta puede incluir un virus, otra causa de infección o un trastorno autoinmunitario.
  • Otros análisis de laboratorio. Se pueden analizar muestras de sangre, orina o secreciones del fondo de la garganta para detectar virus u otros agentes infecciosos.
  • Electroencefalograma. Los electrodos colocados en el cuero cabelludo registran la actividad eléctrica del cerebro. Ciertos patrones anormales pueden indicar un diagnóstico de encefalitis.
  • Biopsia cerebral. En muy pocas ocasiones, se puede extraer una pequeña muestra de tejido cerebral para analizarlo. La biopsia cerebral suele realizarse solo si los síntomas empeoran y los tratamientos no tienen ningún efecto.

Tratamiento

El tratamiento de la encefalitis leve suele consistir en lo siguiente:

  • Reposo en cama
  • Mucho líquido
  • Medicamentos antiinflamatorios, como acetaminofén (Tylenol, otros), ibuprofeno (Advil, Motrin IB, otros) y naproxeno sódico (Aleve), para aliviar los dolores de cabeza y la fiebre

Medicamentos antivirales

La encefalitis causada por determinados virus suele requerir un tratamiento antiviral.

Los medicamentos antivirales que se utilizan comúnmente para tratar la encefalitis incluyen los siguientes:

  • Aciclovir (Zovirax)
  • Ganciclovir (Valcyte, Zirgan, otros)
  • Foscarnet (Foscavir)

Algunos virus, como los que trasmiten los insectos, no responden a estos tratamientos. Pero, como es posible que el virus específico no logre ser identificado de inmediato o en absoluto, los médicos suelen recomendar el tratamiento inmediato con aciclovir. Este medicamento puede ser eficaz contra el virus del herpes simple, que, si no se trata de inmediato, puede generar complicaciones importantes.

Los medicamentos antivirales, por lo general, se toleran bien. En raras ocasiones, los efectos secundarios pueden incluir daño renal.

Encefalitis autoinmunitaria

Si las pruebas muestran una causa autoinmunitaria de la encefalitis, se puede comenzar un tratamiento con medicamentos inmunosupresores, como esteroides.

Atención complementaria

Las personas hospitalizadas por encefalitis grave pueden necesitar lo siguiente:

  • Asistencia respiratoria, al igual que un cuidadoso control de las funciones respiratoria y cardíaca
  • Líquidos intravenosos para asegurar la hidratación y niveles adecuados de minerales esenciales
  • Medicamentos antiinflamatorios, como corticoesteroides, para reducir la inflamación y la presión dentro del cráneo
  • Medicamentos anticonvulsivos, como la fenitoína (Dilantin), para prevenir o detener las convulsiones

Terapia de seguimiento

Si padeces complicaciones de la encefalitis, es posible que necesites tratamientos adicionales, como los siguientes:

  • Fisioterapia para mejorar la fuerza, la flexibilidad, el equilibrio, la coordinación motora y la movilidad
  • Terapia ocupacional para perfeccionar las habilidades cotidianas y utilizar productos de adaptación que facilitan las actividades diarias
  • Terapia del habla para aprender nuevamente a controlar y coordinar los músculos para hablar
  • Psicoterapia para adquirir estrategias de afrontamiento y nuevas habilidades de conducta para mejorar los trastornos del estado de ánimo o enfrentar los cambios de personalidad

Preparación para la consulta

La enfermedad grave asociada con la encefalitis generalmente es seria y relativamente repentina, por lo que debes buscar atención médica de emergencia. Es probable que el equipo de atención médica de emergencia cuente con especialistas en enfermedades infecciosas, del cerebro y del sistema nervioso (neurólogo).

Preguntas de tu médico

Es posible que debas responder a estas preguntas, o que debas responderlas en nombre de tu hijo o de otra persona que tenga una enfermedad grave:

  • ¿Cuándo comenzaron los síntomas?
  • ¿Has empezado a tomar medicamentos nuevos recientemente? De ser así, ¿qué medicamento?
  • ¿Te ha picado un mosquito o una pulga en las últimas semanas?
  • ¿Viajaste recientemente? ¿Dónde?
  • ¿Has tenido un resfriado, gripe u otra enfermedad recientemente?
  • ¿Has recibido todas las vacunas requeridas? ¿Cuándo recibiste la última?
  • ¿Has estado expuesto recientemente a animales salvajes o a toxinas conocidas?
  • ¿Has tenido relaciones sexuales sin protección con una pareja sexual nueva o con tu pareja sexual de hace tiempo?
  • ¿Tienes alguna afección o tomas algún medicamento que cause el debilitamiento del sistema inmunitario?
  • ¿Tienes una enfermedad autoinmunitaria o antecedentes familiares de enfermedades autoinmunitarias?