Descripción general

La alergia a un medicamento es una reacción anormal del sistema inmunitario a ese medicamento. Todos los medicamentos, sean de venta libre, recetados o a base de hierbas, pueden producir alergia. Sin embargo, existen ciertos medicamentos que provocan alergia con mayor probabilidad.

Los signos y los síntomas más frecuentes de la alergia a los medicamentos son urticaria, erupción o fiebre. La alergia a los medicamentos puede provocar reacciones graves, como una afección que puede poner en riesgo la vida y que afecta múltiples sistemas del cuerpo (anafilaxia).

La alergia a los medicamentos no es lo mismo que un efecto secundario, que es la posible reacción conocida que se enumera en la etiqueta de los medicamentos. La alergia a los medicamentos también se diferencia de la toxicidad que puede ocasionar la sobredosis de medicamentos.

Síntomas

A menudo, los signos y síntomas de una alergia grave a los medicamentos se producen dentro de la hora de haber tomado el medicamento. Otras reacciones, en especial las erupciones, pueden ocurrir horas, días o semanas más tarde.

Estos son algunos de los signos y síntomas de la alergia a un medicamento:

  • Erupción cutánea
  • Urticaria
  • Picazón
  • Fiebre
  • Hinchazón
  • Falta de aire
  • Silbido al respirar
  • Moqueo
  • Ojos llorosos y con picazón

Anafilaxia

La anafilaxia es una reacción poco frecuente de alergia a los medicamentos que pone en riesgo la vida y que causa una disfunción generalizada de los sistemas del cuerpo. Algunos de los signos y síntomas de la anafilaxia son los siguientes:

  • Estrechamiento de las vías respiratorias y de la garganta, lo que genera dificultad para respirar
  • Náuseas y cólicos
  • Vómitos o diarrea
  • Mareos o aturdimiento
  • Pulso débil y acelerado
  • Caída de la presión arterial
  • Convulsiones
  • Pérdida del conocimiento

Otras enfermedades causadas por la alergia a los medicamentos

Las reacciones menos frecuentes de alergia a los medicamentos ocurren días o semanas después de la exposición a la droga y pueden persistir durante un tiempo tras haber dejado de consumirla. Estas son algunas de ellas:

  • Enfermedad del suero, que puede causar fiebre, dolor en las articulaciones, erupciones, hinchazón y náuseas
  • Anemia inducida por los medicamentos, reducción de los glóbulos rojos que puede causar fatiga, latidos irregulares del corazón, falta de aire y otros síntomas
  • Erupción por medicamentos con eosinofilia y síntomas sistémicos, la cual ocasiona una erupción, recuentos altos de glóbulos blancos, hinchazón generalizada, inflamación de los ganglios linfáticos y recurrencia de la infección por hepatitis latente
  • Inflamación de los riñones (nefritis), que puede provocar fiebre, sangre en la orina, hinchazón generalizada, confusión y otros síntomas

Cuándo consultar al médico

Llama al 911 o a un servicio de atención médica de urgencia si tienes signos de reacciones graves o una supuesta anafilaxia después de tomar un medicamento.

Si tienes síntomas más leves de una alergia a un medicamento, consulta con el médico lo antes posible.

Causas

La alergia a los medicamentos ocurre cuando el sistema inmunitario identifica por error un medicamento como una sustancia perjudicial, como un virus o una bacteria. Una vez que el sistema inmunitario detecta un medicamento como una sustancia perjudicial, crea un anticuerpo específico contra ese medicamento. Esto puede ocurrir la primera vez que tomas el medicamento, pero, a veces, una alergia no se manifiesta hasta que no haya exposiciones reiteradas.

La siguiente vez que tomas el medicamento, esos anticuerpos específicos lo marcan y le indican al sistema inmunitario que ataque la sustancia. Las sustancias químicas que se liberan en esa actividad causan los signos y síntomas asociados a una reacción alérgica.

Sin embargo, es posible que no te des cuenta de la primera exposición al medicamento. Hay evidencia que indica que cantidades mínimas del medicamento en los alimentos, como los antibióticos, pueden ser suficientes para que el sistema inmunitario genere un anticuerpo contra este.

Algunas reacciones alérgicas pueden ser consecuencia de un proceso un tanto diferente. Los investigadores creen que algunos medicamentos pueden unirse, de forma directa, a ciertos tipos de glóbulos blancos del sistema inmunitario llamados «células T». Este suceso pone en marcha la liberación de las sustancias químicas que pueden provocar una reacción alérgica la primera vez que tomas el medicamento.

Medicamentos que normalmente están asociados a alergias

Si bien cualquier medicamento puede causar una reacción alérgica, algunos están más relacionados con las alergias. Algunos de ellos son los siguientes:

  • Antibióticos, como la penicilina
  • Analgésicos, como aspirina, ibuprofeno (Advil, Motrin IB) y naproxeno sódico (Aleve)
  • Medicamentos de quimioterapia para el tratamiento del cáncer
  • Medicamentos para enfermedades autoinmunitarias, como la artritis reumatoide

Reacciones no alérgicas a los medicamentos

A veces, una reacción a un medicamento puede producir signos y síntomas que son prácticamente iguales a los de la alergia a los medicamentos, pero no puede desencadenarse debido a la actividad del sistema inmunitario. Esta enfermedad se denomina «reacción de hipersensibilidad no alérgica» o «reacción seudoalérgica a los medicamentos».

Los medicamentos más comúnmente asociados a esta enfermedad son los siguientes:

  • Aspirina
  • Tintes usados en las pruebas de diagnóstico por imágenes (medios de contraste)
  • Opiáceos para tratar el dolor
  • Anestesia local

Factores de riesgo

Si bien cualquiera puede tener una reacción alérgica a un medicamento, pocos factores pueden aumentar el riesgo. Algunos de ellos son los siguientes:

  • Antecedentes de otras alergias, como la alergia alimentaria o la rinitis alérgica (fiebre del heno)
  • Antecedentes personales o familiares de alergia a medicamentos
  • Mayor exposición a un medicamento, debido a dosis altas, uso repetitivo o prolongado
  • Ciertas enfermedades comúnmente asociadas a las reacciones alérgicas a los medicamentos, como la infección por el VIH o el virus Epstein-Barr

Prevención

Si tienes alergia a un medicamento, la mejor prevención es evitar el medicamento problemático. Algunas medidas que puedes tomar para protegerte son las siguientes:

  • Informa a los trabajadores del cuidado de la salud. Asegúrate de que tu alergia al medicamento se identifique con claridad en tu expediente médico. Informa a otros proveedores de atención médica, como tu dentista u otro especialista médico.
  • Usa un brazalete. Usa un brazalete de alerta médica que identifique tu alergia a los medicamentos. Esta información puede garantizar el tratamiento adecuado en caso de emergencia.

Experiencia en Mayo Clinic e historias de pacientes

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  1. Remission Accomplished With a Novel Approach to Medication Allergy

    Bob Christmas was allergic to the medication most likely to control his recurrent multiple myeloma. His Mayo Clinic team tackled that challenge by desensitizing Bob to the medication, putting him on the road to remission. Bob Christmas had gone through a bone marrow transplant and several medication regimens to keep multiple myeloma in check. But [...]

Feb. 24, 2018
References
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