Descripción general

La difteria es una infección en las vías respiratorias superiores que obstruye la respiración y provoca una tos perruna característica.

La tos y otros signos y síntomas de la difteria son el resultado de la hinchazón alrededor de las cuerdas vocales (laringe), la tráquea y los tubos bronquiales (bronquios). Cuando la tos obliga al aire a pasar a través de esta vía estrechada, las cuerdas vocales hinchadas producen un ruido similar a una foca que ruge. De la misma manera, respirar hondo generalmente produce un silbido agudo (estridor).

La difteria se produce mayormente en los niños más pequeños. La difteria suele no ser grave y, en la mayoría de los niños, se puede tratar en el hogar.

Síntomas

La difteria, con frecuencia, comienza como un resfrío típico. Si hay suficiente inflamación y tos, el niño desarrollará lo siguiente:

  • Tos perruna fuerte que se agrava con el llanto y la tos y ansiedad y agitación, lo que conforma un ciclo de signos y síntomas que empeoran.
  • Fiebre
  • ronquedad de la voz.
  • Respiración que puede ser ruidosa o dificultosa.

Los síntomas de la difteria, en general, empeoran durante la noche y duran de tres a cinco días.

Cuándo debes consultar con un médico

Si los síntomas de tu hijo son graves, empeoran, duran más de tres a cinco días o no responden al tratamiento casero, consulta con el médico de tu hijo.

Busca atención médica inmediata si tu hijo tiene lo siguiente:

  • Respira en forma ruidosa haciendo un silbido agudo al inhalar o al exhalar.
  • Hace un silbido agudo cuando no llora o se agita.
  • Comienza a babear o tiene dificultad para tragar
  • Parece ansioso y agitado o fatigado y desanimado
  • Respira de forma más rápida de lo habitual
  • Tiene dificultad para respirar
  • Desarrolla un color azulado o grisáceo en la piel alrededor de la nariz, la boca o las uñas (cianosis)

Causas

Normalmente, la difteria es causada por una infección viral, con mayor frecuencia, un virus paragripal.

Tu hijo puede contraer un virus al inhalar gotitas respiratorias infectadas que se expulsan al aire al toser o estornudar. Las partículas del virus en estas gotitas también pueden sobrevivir en juguetes y otras superficies. Si tu hijo toca una superficie contaminada y luego se toca los ojos, la nariz o la boca, es posible que contraiga una infección.

Factores de riesgo

Quienes tienen mayor riesgo de contraer difteria son los niños de entre 6 meses y 3 años de edad. Como los niños tienen vías respiratorias pequeñas, son más propensos a tener más síntomas con la difteria.

Complicaciones

La mayoría de los casos de difteria es leve. En un pequeño porcentaje de niños, las vías respiratorias se inflaman lo suficiente como para interferir con la respiración. Pocas veces, se puede producir una infección bacteriana secundaria de la tráquea, lo que causa problemas para respirar y requiere atención médica de emergencia.

Solo una pequeña cantidad de niños observados en la sala de emergencias debido a la difteria requiere hospitalización.

Prevención

Para evitar la difteria, sigue las mismas medidas que tomas para prevenir resfríos y la influenza.

  • Lo más importante es el lavado frecuente de las manos.
  • Mantén a tu hijo lejos de cualquier persona que esté enferma.
  • Pídele que tosa o estornude en la parte interna del codo.

Para evitar contraer infecciones más graves, mantén las vacunas de tu hijo al día. Las vacunas contra la difteria y el haemophilus influenzae tipo B (Hib) proporcionan protección contra algunas de las infecciones de las vías respiratorias superiores que, si bien son las menos frecuentes, también son las más peligrosas. Aún no existe una vacuna que proteja contra los virus parainfluenza.

April 11, 2019
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