Descripción general

La encefalopatía traumática crónica es el término que se utiliza para describir una degeneración cerebral generalmente provocada por traumatismos craneales reiterados. La encefalopatía traumática crónica es un diagnóstico que se realiza solo en la autopsia mediante el estudio de secciones del cerebro.

La encefalopatía traumática crónica es un trastorno muy poco frecuente que aún no se comprende bien. La encefalopatía traumática crónica no está relacionada con las consecuencias inmediatas de un episodio tardío de traumatismo craneal. La encefalopatía traumática crónica tiene una relación compleja con los traumatismos craneales, como el síndrome de posconmoción cerebral y el síndrome de segundo impacto, que se producen más temprano en la vida.

Los expertos todavía están tratando de entender la manera en que los traumatismos craneales repetidos, incluso la cantidad de lesiones craneales y su gravedad, y otros factores podrían contribuir a los cambios en el cerebro que dan lugar a la encefalopatía traumática crónica.

Se ha descubierto encefalopatía traumática crónica en el cerebro de personas que jugaban al fútbol y otros deportes de contacto, como el boxeo. También puede producirse en el personal militar que estuvo expuesto a explosiones. Se cree que algunos signos y síntomas de la encefalopatía traumática crónica comprende dificultades para pensar (cognición), problemas físicos, emociones y otros comportamientos. Se cree que estos se desarrollan años o décadas después de producirse el traumatismo craneal.

La encefalopatía traumática crónica no se diagnostica durante la vida, excepto en los casos poco frecuentes de individuos con exposiciones de alto riesgo. Los investigadores aún no conocen la frecuencia de la encefalopatía traumática crónica en la población y no entienden las causas. No hay cura para la encefalopatía traumática crónica.

Síntomas

No hay síntomas específicos que hayan sido claramente relacionados con la encefalopatía traumática crónica. Algunos de los posibles signos y síntomas de la encefalopatía traumática crónica pueden ocurrir en muchas otras afecciones, pero en las pocas personas con encefalopatía traumática crónica comprobada, los síntomas han incluido los siguientes:

  • Dificultad para pensar (deterioro cognitivo)
  • Conducta impulsiva
  • Depresión o apatía
  • Pérdida de la memoria corto plazo.
  • Dificultad para planificar y realizar tareas (función ejecutiva)
  • Inestabilidad emocional
  • Abuso de sustancias
  • Pensamientos o conductas suicidas

Los síntomas de la encefalopatía traumática crónica no se desarrollan inmediatamente después de un traumatismo craneal, pero los expertos creen que podrían desarrollarse durante años o décadas después de un traumatismo craneal repetido.

Todavía se desconoce la lista completa de signos y síntomas que se deben buscar en las personas con encefalopatía traumática crónica en la autopsia. No está claro qué tipo de síntomas, si los hay, puede causar la encefalopatía traumática crónica. Poco se sabe en este momento sobre cómo progresa la encefalopatía traumática crónica.

Cuándo debes consultar con un médico

Se cree que la encefalopatía traumática crónica se desarrolla durante muchos años después de lesiones cerebrales repetidas que pueden ser leves o severas. Sin embargo, consulta con tu médico si tienes lo siguiente:

  • Pensamientos suicidas. La investigación muestra que las personas con encefalopatía traumática crónica pueden tener un alto riesgo de suicidio. Si piensas en lastimarte, llama al 911, a tu número local de emergencias o a la Red Nacional de Prevención del Suicidio al 800-273-TALK (800-273-8255).
  • Lesión en la cabeza. Consulta a tu médico si has tenido una lesión en la cabeza, incluso si no necesitaste atención médica de urgencia. Si tu hijo tuvo una lesión en la cabeza que te preocupa, llama al médico de inmediato. De acuerdo con los signos y síntomas, el médico podría sugerirte que busques atención médica inmediata.
  • Problemas de memoria. Consulta con el médico si estás preocupado por tu memoria o por otros problemas de pensamiento (cognitivos) o de conducta.
  • Cambios de humor o en la personalidad. Consulta con tu médico si te sientes deprimido, ansioso, agresivo o impulsivo.

Causas

El traumatismo craneal reiterado es aparentemente la causa de la encefalopatía traumática crónica. Los jugadores de fútbol y hockey sobre hielo, así como el personal militar que presta servicio en zonas de guerra, han sido el enfoque de la mayoría de los estudios de la encefalopatía traumática crónica, aunque otros deportes y factores, como el abuso físico, también pueden llevar a lesiones reiteradas en la cabeza.

Sin embargo, no todos los atletas ni todos los que sufren conmociones reiteradas, incluso personal militar, padecen encefalopatía traumática crónica. Algunos estudios han demostrado que no hay una mayor incidencia de encefalopatía traumática crónica en personas expuestas a lesiones reiteradas en la cabeza.

Se cree que la encefalopatía traumática crónica provoca que zonas del cerebro se debiliten (atrofia). Las lesiones en la sección de las neuronas que conducen los impulsos eléctricos afectan la comunicación entre las células.

Es posible que las personas con encefalopatía traumática crónica tengan signos de otra enfermedad neurodegenerativa, incluso enfermedad de Alzheimer, esclerosis lateral amiotrófica (también conocida como "enfermedad de Lou Gehrig"), enfermedad de Parkinson o degeneración lobular frontotemporal (demencia frontotemporal).

Factores de riesgo

Se cree que el principal factor de riesgo para la encefalopatía traumática crónica son las lesiones reiteradas en la cabeza. Pero los expertos aún están aprendiendo sobre los factores de riesgo para la encefalopatía traumática crónica.

Prevención

No hay tratamiento contra la encefalopatía traumática crónica. Pero la encefalopatía traumática crónica puede prevenirse porque está asociada con conmociones cerebrales recurrentes. Las personas que hayan sufrido una conmoción son más propensas a tener otra lesión en la cabeza. La recomendación actual para prevenir la encefalopatía traumática crónica es reducir las lesiones cerebrales traumáticas leves y prevenir otras lesiones después de una conmoción cerebral.