Descripción general

La angina es un tipo de dolor de pecho causado por la reducción del flujo de sangre al corazón. La angina de pecho es un síntoma de enfermedad de las arterias coronarias.

La angina, también llamada angina de pecho, se describe a menudo como una sensación de presión, pesadez, opresión o dolor en el pecho. Algunas personas con síntomas de angina dicen que se siente como si una prensa les apretara el pecho o tuvieran un peso grande sobre el pecho. La angina puede ser un dolor nuevo que debe controlar un médico, o un dolor recurrente que desaparece con el tratamiento.

Aunque la angina es bastante común, todavía puede ser difícil de distinguir de otros tipos de dolor de pecho, como las molestias causadas por la indigestión. Si tienes dolor de pecho sin causa aparente, busca atención médica de inmediato.

Síntomas

Los síntomas de la angina de pecho incluyen dolor y malestar en el pecho, que posiblemente se podría describir como presión, opresión, ardor o hinchazón.

Es posible que también sientas dolor en los brazos, el cuello, la mandíbula, los hombros o la espalda.

Entre los otros síntomas posibles de la angina de pecho, se incluyen los siguientes:

  • Mareos
  • Fatiga
  • Náuseas
  • Falta de aire
  • Sudoración

Estos síntomas deben ser evaluados de inmediato por un médico que pueda determinar si la angina de pecho es estable o si se trata de angina inestable, que puede ser precursora de un ataque cardíaco.

La angina de pecho estable es el tipo más común de angina de pecho. Por lo general, ocurre cuando te esfuerzas y desaparece cuando descansas. Por ejemplo, el dolor que aparece al subir una pendiente a pie o caminar cuando hace frío puede ser angina de pecho.

Características de la angina de pecho estable

  • Se desarrolla cuando el corazón debe trabajar más, como cuando haces ejercicio o subes escaleras
  • Generalmente puede predecirse, y el dolor suele ser similar a otros dolores de pecho que puedas haber tenido
  • Dura poco tiempo, quizás cinco minutos o menos
  • Desaparece más rápido si descansas o si consumes un medicamento para la angina de pecho

La gravedad, la duración y el tipo de angina de pecho pueden variar. Los síntomas nuevos o diferentes pueden indicar una forma más peligrosa de angina de pecho (angina de pecho inestable) o un ataque cardíaco.

Características de la angina de pecho inestable (una emergencia médica)

  • Sucede incluso en reposo
  • Es una modificación del patrón normal de tu angina de pecho
  • Es inesperada
  • Suele ser más grave y dura más tiempo que la angina estable, tal vez 30 minutos o más
  • Es posible que no desaparezca con reposo ni con medicamentos para la angina de pecho
  • Podría indicar un ataque cardíaco

Hay otro tipo de angina, llamada angina variante o angina de Prinzmetal. Este tipo de angina es más raro. La causa es un espasmo en las arterias del corazón que reduce temporalmente el flujo de sangre.

Características de la angina variante (angina de Prinzmetal)

  • Normalmente ocurre cuando estás descansando
  • A menudo es grave
  • Puede aliviarse con los medicamentos para la angina de pecho

Angina de pecho en mujeres

Los síntomas de la angina en las mujeres pueden ser diferentes de los síntomas de la angina que se producen en los hombres. Estas diferencias pueden hacer que se retrase la búsqueda del tratamiento. Por ejemplo, el dolor de pecho es un síntoma común en las mujeres con angina de pecho, pero puede no ser el único síntoma o el más prevalente en las mujeres. Las mujeres también pueden tener síntomas como los siguientes:

  • Náuseas
  • Falta de aire
  • Dolor abdominal
  • Molestias en el cuello, el hueso maxilar o la espalda
  • Dolor punzante en lugar de presión en el pecho

Cuándo debes consultar a un médico

Si el dolor de pecho dura más que unos minutos y no desaparece cuando descansas o cuando consumes los medicamentos para la angina de pecho, esto podría indicar que estás teniendo un ataque cardíaco. Llama al 911 o a un servicio de emergencia médica. Busca un modo de traslado. Solo conduce hasta el hospital si no tienes otro modo de llegar.

Si la molestia en el pecho es un síntoma nuevo para ti, es importante que consultes con el médico para hallar la causa del dolor de pecho y para recibir el tratamiento adecuado. Si te han diagnosticado una angina estable y ésta empeora o cambia, busca atención médica inmediatamente.

Causas

La reducción del flujo sanguíneo al músculo cardíaco provoca angina de pecho. La sangre contiene oxígeno, que el músculo cardíaco necesita para sobrevivir. Cuando el músculo cardíaco no recibe suficiente oxígeno, se produce una afección llamada isquemia.

La causa más frecuente de la reducción del flujo sanguíneo al músculo cardíaco es la enfermedad de las arterias coronarias. Las arterias del corazón (coronarias) pueden estrecharse por depósitos de grasa llamados placas. Esto se conoce como ateroesclerosis.

Durante las épocas de baja demanda de oxígeno - cuando estás descansando, por ejemplo - el músculo cardíaco puede seguir funcionando con la cantidad reducida de flujo sanguíneo sin desencadenar los síntomas de la angina de pecho. Pero cuando se aumenta la demanda de oxígeno, como cuando se hace ejercicio, puede producirse una angina de pecho.

  • Angina de pecho estable. La angina estable suele ser desencadenada por la actividad física. Cuando subes escaleras, haces ejercicio o caminas, tu corazón demanda más sangre, pero las arterias estrechas disminuyen el flujo sanguíneo. Además de la actividad física, existen otros factores (como el estrés emocional, las bajas temperaturas, las comidas pesadas y el tabaquismo) que pueden provocar el estrechamiento de las arterias y ocasionar angina de pecho.
  • Angina de pecho inestable. Si los depósitos de grasa (placas) en un vaso sanguíneo se rompen o se forma un coágulo de sangre, puede bloquear o reducir rápidamente el flujo a través de una arteria estrecha. Esto puede reducir repentina y gravemente el flujo de sangre al músculo cardíaco. La angina de pecho inestable también puede originarse por coágulos que obstruyen total o parcialmente los vasos sanguíneos del corazón.

    La angina inestable empeora y no se alivia con el descanso o con los medicamentos habituales. Si el flujo sanguíneo no mejora, el corazón se queda sin oxígeno y se produce un ataque cardíaco. La angina de pecho inestable es peligrosa y requiere tratamiento de urgencia.

  • La angina de pecho de Prinzmetal. Este tipo de angina es causado por un espasmo repentino en una arteria coronaria, que temporalmente estrecha la arteria. Este estrechamiento reduce el flujo de sangre al corazón, causando un fuerte dolor en el pecho. La angina de pecho de Prinzmetal suele ocurrir en reposo, normalmente durante la noche. Los ataques tienden a ocurrir en grupos. El estrés emocional, el tabaquismo, los medicamentos que tensan los vasos sanguíneos (como algunos fármacos para la migraña) y el uso de la droga ilícita cocaína pueden desencadenar la angina de Prinzmetal.

Factores de riesgo

Los siguientes son factores que aumentan el riesgo de tener enfermedad de las arterias coronarias y angina de pecho:

  • Consumo de tabaco. Mascar o fumar tabaco y la exposición prolongada al humo de otros dañan las paredes internas de las arterias (incluso de las arterias del corazón), y esto permite que se acumulen depósitos de colesterol que bloquean el flujo sanguíneo.
  • Diabetes. La diabetes aumenta el riesgo de tener enfermedad de las arterias coronarias; afección que acelera la ateroesclerosis y aumenta los niveles de colesterol y, así, provoca angina de pecho y ataques cardíacos.
  • Presión arterial alta. Con el tiempo, la presión arterial alta daña las arterias, ya que hace que se endurezcan más rápido.
  • Niveles altos de colesterol o triglicéridos en sangre. El colesterol es una de las principales sustancias que pueden obstruir las arterias del cuerpo, incluso aquellas que llevan sangre al corazón. Un alto nivel de colesterol de las lipoproteínas de baja densidad (LDL), conocido como el colesterol "malo", aumenta el riesgo de tener angina de pecho y ataques cardíacos. Un alto nivel de triglicéridos, un tipo de grasa que se encuentra en la sangre y que está relacionada con la alimentación, también es poco saludable.
  • Antecedentes familiares de enfermedades cardíacas. Si alguno de tus familiares tiene una enfermedad de las arterias coronarias o tuvo un ataque cardíaco, corres un mayor riesgo de presentar angina de pecho.
  • Edad avanzada. Los hombres mayores de 45 años y las mujeres mayores de 55 corren un riesgo mayor que los adultos más jóvenes.
  • Falta de ejercicio. Un estilo de vida inactivo contribuye a tener un nivel alto de colesterol, presión arterial alta, diabetes tipo 2 y obesidad. Sin embargo, es importante que hables con tu médico antes de comenzar un programa de ejercicios.
  • Obesidad. La obesidad está relacionada con los niveles altos de colesterol en la sangre, con la presión arterial alta y con la diabetes. Todas estas afecciones aumentan el riesgo de tener angina de pecho y enfermedades cardíacas. Si tienes sobrepeso, el corazón tiene que hacer un mayor esfuerzo para suministrar sangre al organismo.
  • Estrés. El estrés puede aumentar el riesgo de tener angina de pecho y ataques cardíacos. Demasiado estrés y demasiada ira también pueden elevar la presión arterial. Los aumentos repentinos de hormonas que se segregan durante episodios de estrés pueden obstruir las arterias y empeorar la angina de pecho.

Complicaciones

El dolor que se siente con la angina de pecho puede hacer que algunas actividades normales, como caminar, causen molestia. Sin embargo, la complicación más peligrosa es el ataque cardíaco.

Los signos y síntomas frecuentes de un ataque cardíaco son los siguientes:

  • Presión, inflamación o dolor opresivo en el centro del pecho que dura más de unos pocos minutos
  • Dolor que se extiende más allá del pecho y llega al hombro, el brazo, la espalda, o incluso a los dientes y el hueso maxilar
  • Episodios crecientes de dolor en el pecho
  • Náuseas y vómitos
  • Dolor prolongado en la parte superior del abdomen
  • Falta de aire
  • Sudoración
  • Desmayo
  • Sensación latente de fatalidad

Si tienes alguno de estos síntomas, busca atención médica de emergencia inmediatamente.

Prevención

Puedes ayudar a prevenir la angina de pecho haciendo los mismos cambios de estilo de vida que podrían mejorar los síntomas si tuvieses angina de pecho. Algunos de ellos son los siguientes:

  • Dejar de fumar.
  • Supervisar y controlar otras afecciones de salud, como la presión arterial alta, el colesterol alto y la diabetes.
  • Mantener una dieta y un peso saludables.
  • Incrementar la actividad física una vez que el médico te lo permita. Intentar hacer 150 minutos de actividad moderada cada semana. Además, se recomienda hacer 10 minutos de fortalecimiento muscular 2 veces por semana y estirar 3 veces por semana durante 5 a 10 minutos cada vez.
  • Reducir el grado de estrés.
  • Limitar el consumo de alcohol a dos vasos o menos al día para los hombres, y un vaso o menos al día para las mujeres.
  • Recibir una vacuna anual contra la gripe para evitar complicaciones cardíacas por el virus.

June 12, 2020
  1. Bonow RO, et al., eds. Stable ischemic heart disease. In: Braunwald's Heart Disease: A Textbook of Cardiovascular Medicine. 11th ed. Saunders Elsevier; 2019. https://www.clinicalkey.com. Accessed Feb. 10, 2020.
  2. Goldman L, et al., eds. Angina pectoris and stable ischemic heart disease. In: Goldman-Cecil Medicine. 26th ed. Elsevier; 2020. https://www.clinicalkey.com. Accessed Feb. 10, 2020.
  3. Angina. National Heart, Lung, and Blood Institute. https://www.nhlbi.nih.gov/health/health-topics/topics/angina/#. Accessed Feb. 10, 2020.
  4. Angina in women can be different than men. American Heart Association. http://www.heart.org/HEARTORG/Conditions/HeartAttack/WarningSignsofaHeartAttack/Angina-in-Women-Can-Be-Different-Than-Men_UCM_448902_Article.jsp#.WgKDTXZrxEZ. Accessed Feb. 10, 2020.
  5. Warning signs of a heart attack. American Heart Association. http://www.heart.org/HEARTORG/Conditions/HeartAttack/WarningSignsofaHeartAttack/Heart-Attack-Symptoms-in-Women_UCM_436448_Article.jsp#.WgKCqHZrxEY. Accessed Feb. 10, 2020.
  6. AskMayoExpert. Stable ischemic heart disease. Mayo Clinic; 2019.
  7. Simons M, et al. New therapies for angina. https://www.uptodate.com/contents/search. Accessed Feb. 10, 2020.
  8. Mankad R (expert opinion). Mayo Clinic. Feb. 24, 2020.