Descripción general

«Angina de pecho» es un término que se usa para referirse al dolor de pecho causado por la reducción del flujo sanguíneo al músculo cardíaco. La angina de pecho es un síntoma de enfermedad de las arterias coronarias. Se la suele describir como una compresión, presión, pesadez o dolor en el pecho.

La angina de pecho, también llamada «angina pectoris», puede ser un problema recurrente o un problema de salud repentino y agudo.

La angina de pecho es relativamente frecuente, pero puede ser difícil de distinguir de otros tipos de dolor en el pecho, como el dolor o malestar por indigestión. Si tienes dolor de pecho sin causa aparente, busca atención médica de inmediato.

Síntomas

Algunos síntomas asociados con la angina de pecho son:

  • Dolor o molestia en el pecho
  • Dolor en los brazos, el cuello, la mandíbula, los hombros o la espalda junto con dolor en el pecho
  • Náuseas
  • Fatiga
  • Dificultad para respirar
  • Sudoración
  • Mareos

El dolor y la molestia en el pecho que frecuentemente aparecen con la angina de pecho pueden describirse como presión, opresión, inflamación o dolor en el centro del pecho. Algunas personas con síntomas de angina de pecho la describen como la sensación de que una prensa está oprimiendo el pecho, o que se ha colocado un peso en el pecho. Para otros puede sentirse como una indigestión.

La gravedad, la duración y el tipo de angina de pecho pueden variar. Es importante reconocer si tienes una molestia en el pecho nueva o si hubo un cambio. Los signos nuevos o diferentes pueden indicar una forma más peligrosa de angina de pecho (angina de pecho inestable) o un ataque cardíaco.

La angina de pecho estable es la forma de angina de pecho más frecuente y, generalmente, se manifiesta con el esfuerzo y desaparece al descansar. Si la molestia en el pecho es un signo nuevo para ti, es importante que consultes con el médico para hallar la causa del dolor de pecho y para recibir el tratamiento adecuado. Si la angina de pecho estable empeora o cambia, busca atención médica de inmediato.

Características de la angina de pecho estable

  • Se desarrolla cuando el corazón debe trabajar más, como cuando haces ejercicio o subes escaleras
  • Generalmente, puede predecirse, y el dolor suele ser similar a otros dolores de pecho que puedas haber tenido
  • Dura poco tiempo, quizás, cinco minutos o menos
  • Desaparece más rápido si descansas o si consumes un medicamento para la angina de pecho

Características de la angina de pecho inestable (una emergencia médica)

  • Se presenta incluso mientras estás en reposo
  • Es una modificación del patrón normal de tu angina de pecho
  • Es inesperada
  • Generalmente, es grave y dura más que la angina de pecho estable, quizás tanto como 30 minutos
  • Puede no desaparecer con el reposo ni al consumir medicamentos para la angina de pecho
  • Podría indicar un ataque cardíaco

Angina de pecho en mujeres

Los síntomas de la angina de pecho en mujeres pueden ser diferentes de los síntomas clásicos de la angina de pecho. Por ejemplo, las mujeres, a menudo, presentan síntomas como náuseas, dificultad para respirar, dolor abdominal o fatiga extrema, con o sin dolor de pecho. O una mujer puede sentir molestias en el cuello, la mandíbula o la espalda, o un dolor punzante en lugar de la típica presión en el pecho. Estas diferencias pueden hacer que se demore la búsqueda del tratamiento.

Cuándo consultar al médico

Si el dolor de pecho dura más que unos minutos y no desaparece cuando descansas o cuando consumes los medicamentos para la angina de pecho, esto podría indicar que estás teniendo un ataque cardíaco. Llama al 911 o a un servicio de emergencia médica. Busca un modo de traslado. Solo conduce hasta el hospital si no tienes otro modo de llegar.

Causas

La reducción del flujo sanguíneo al músculo cardíaco provoca angina de pecho. La sangre contiene oxígeno, que el músculo cardíaco necesita para sobrevivir. Cuando el músculo cardíaco no recibe suficiente oxígeno, se produce una afección llamada «isquemia».

La causa más frecuente de la reducción del flujo sanguíneo al músculo cardíaco es la enfermedad de las arterias coronarias. Las arterias del corazón (coronarias) pueden estrecharse debido a la acumulación de unos depósitos llamados «placas». Esto se conoce como «ateroesclerosis».

Esta reducción del flujo sanguíneo supone un problema de irrigación: el corazón no recibe suficiente sangre rica en oxígeno. Tal vez te preguntes por qué no siempre tienes angina de pecho si las arterias coronarias se estrechan por acumulación de grasa. Ello es porque, durante los momentos en que la demanda de oxígeno es baja (por ejemplo, cuando descansas), el músculo cardíaco puede funcionar, de todos modos, con el flujo reducido sin desencadenar los síntomas de la angina de pecho. Pero cuando la demanda de oxígeno aumenta (por ejemplo, cuando haces ejercicio), se puede producir la angina de pecho.

  • Angina de pecho estable. La angina de pecho estable suele aparecer por la exigencia física. Cuando subes escaleras, haces ejercicio o caminas, el corazón necesita más sangre, pero al músculo le cuesta más obtener suficiente sangre si las arterias están estrechadas. Además de la actividad física, existen otros factores (como el estrés emocional, las bajas temperaturas, las comidas pesadas y el tabaquismo) que pueden provocar el estrechamiento de las arterias y ocasionar angina de pecho.
  • Angina de pecho inestable. Si los depósitos de grasa (placas) acumulados en un vaso sanguíneo se rompen y se forma un coágulo de sangre, este puede obstruir o reducir con rapidez el flujo en una arteria estrechada, y disminuir repentina y gravemente el flujo sanguíneo hacia el músculo cardíaco. La angina de pecho inestable también puede originarse por coágulos que obstruyen total o parcialmente los vasos sanguíneos del corazón.

    La angina de pecho inestable empeora y no se alivia con el reposo ni con los medicamentos habituales. Si el flujo sanguíneo no mejora, el músculo cardíaco se queda sin oxígeno y muere: entonces se produce un ataque cardíaco. La angina de pecho inestable es peligrosa y requiere tratamiento de urgencia.

  • Angina de pecho variante. La angina de pecho variante, también llamada «angina de Prinzmetal», se origina en un espasmo de una arteria coronaria que produce el estrechamiento temporal de la arteria. Este estrechamiento reduce el flujo sanguíneo que llega al corazón y provoca dolor de pecho. La angina de pecho variante puede producirse aun estando en reposo y suele ser grave. Se puede aliviar con medicamentos.

Factores de riesgo

Los siguientes factores de riesgo aumentan el riesgo de desarrollar enfermedad de las arterias coronarias y angina de pecho:

  • Consumo de tabaco. Mascar o fumar tabaco y la exposición a largo plazo al tabaquismo pasivo dañan las paredes interiores de las arterias (incluso las arterias del corazón), y permiten que se acumulen depósitos de colesterol que bloquean el flujo sanguíneo.
  • Diabetes. La diabetes es la incapacidad del cuerpo de producir suficiente insulina o responder a la insulina de manera adecuada. La insulina, una hormona secretada por el páncreas, permite que el cuerpo utilice la glucosa, un tipo de azúcar que proviene de los alimentos. La diabetes aumenta el riesgo de presentar una enfermedad de las arterias coronarias, y esto deriva en una angina de pecho y ataques cardíacos porque acelera la ateroesclerosis.
  • Presión arterial alta. La presión arterial está determinada por la cantidad de sangre que bombea el corazón y el grado de resistencia al flujo sanguíneo en las arterias. Con el tiempo, la presión arterial alta daña las arterias.
  • Niveles altos de colesterol o triglicéridos en sangre. El colesterol es una parte importante de los depósitos que pueden estrechar las arterias del cuerpo, incluso aquellas que suministran sangre al corazón. Un nivel alto del tipo incorrecto de colesterol (conocido como colesterol de lipoproteína de baja densidad: el colesterol «malo»), aumenta el riesgo de desarrollar angina de pecho y ataques cardíacos. Un nivel alto de triglicéridos, un tipo de grasa que se encuentra en la sangre y que proviene de la dieta, tampoco es conveniente.
  • Antecedentes de enfermedades cardíacas. Si tienes enfermedad de las arterias coronarias o tuviste un ataque cardíaco, corres un riesgo mayor de desarrollar angina de pecho.
  • Edad avanzada. Los hombres mayores de 45 años y las mujeres mayores de 55 corren un riesgo mayor que los adultos más jóvenes.
  • Falta de ejercicio. Un estilo de vida inactivo contribuye a tener un nivel alto de colesterol, presión arterial alta, diabetes tipo 2 y obesidad. Sin embargo, es importante que hables con tu médico antes de comenzar un programa de ejercicios.
  • Obesidad. La obesidad aumenta el riesgo de presentar angina de pecho y enfermedades cardíacas porque está asociada con niveles altos de colesterol en sangre, presión arterial alta y diabetes. Además el corazón debe trabajar más para proporcionar sangre al exceso de tejido.
  • Estrés. El estrés puede aumentar el riesgo de desarrollar angina de pecho y ataques cardíacos. Demasiado estrés, al igual que la ira, también puede elevar la presión arterial. Los aumentos repentinos de hormonas que se generan durante episodios de estrés pueden estrechar las arterias y empeorar la angina de pecho.

Complicaciones

El dolor en el pecho que puede producirse con la angina puede incomodar algunas actividades normales, como caminar. Sin embargo, la complicación más peligrosa que tiene la angina es un infarto de miocardio.

Los signos y síntomas frecuentes de un infarto de miocardio son:

  • Presión, inflamación o dolor opresivo en el centro del pecho que dura más de unos pocos minutos
  • Dolor que se extiende más allá del pecho y llega al hombro, el brazo, la espalda, o incluso a los dientes y la mandíbula
  • Episodios crecientes de dolor en el pecho
  • Dolor prolongado en la parte superior del abdomen
  • Dificultad para respirar
  • Sudoración
  • Sensación latente de fatalidad
  • Desmayo
  • Náuseas y vómitos

Prevención

Puedes ayudar a prevenir la angina de pecho haciendo los mismos cambios de estilo de vida que pueden mejorar los síntomas si ya tienes angina de pecho. Estos comprenden:

  • Dejar de fumar
  • Controlar y supervisar otras afecciones, como la presión arterial alta, el colesterol alto y la diabetes
  • Seguir una dieta saludable
  • Realizar más actividad física, con el permiso del médico
  • Mantener un peso saludable
  • Reducir el nivel de estrés
April 09, 2016
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