Descripción general

Las enfermedades infecciosas son trastornos provocados por organismos, como bacterias, virus, hongos o parásitos. Muchos organismos viven en y de nuestros cuerpos. Por lo general, son inofensivos e incluso útiles, pero algunos organismos pueden provocar enfermedades bajo determinadas circunstancias.

Algunas enfermedades infecciosas se pueden transmitir de una persona a otra. Algunas se transmiten mediante mordidas o picaduras de insectos y animales. Otras se desarrollan por ingerir agua o alimentos contaminados, o por exponerse a organismos del entorno.

Los signos y síntomas varían según el organismo que provoca la infección, pero suelen incluir fiebre y fatiga. Las infecciones leves pueden responder al descanso y los remedios caseros, pero algunas infecciones potencialmente mortales pueden requerir hospitalización.

Muchas enfermedades infecciosas, como el sarampión y la viruela, se pueden evitar mediante vacunas. Lavarte las manos de forma minuciosa y con frecuencia también ayuda a protegerte frente a la mayoría de las enfermedades infecciosas.

Síntomas

Cada enfermedad infecciosa tiene sus signos y síntomas específicos. Entre los signos y síntomas generales que son frecuentes en muchas enfermedades infecciosas se incluyen:

  • Fiebre
  • Diarrea
  • Fatiga
  • Dolores musculares
  • Tos

Cuándo consultar con el médico

Busca atención médica si:

  • Te mordió un animal
  • Tienes problemas para respirar
  • Tienes tos desde hace más de una semana
  • Tienes una cefalea intensa con fiebre
  • Tienes una erupción cutánea o hinchazón
  • Tienes una fiebre prolongada y sin causa aparente
  • Tienes problemas de visión repentinos

Causas

Las causas de las enfermedades infecciosas pueden ser:

  • Bacterias. Estos organismos unicelulares causan enfermedades como la faringitis estreptocócica, las infecciones de las vías urinarias y la tuberculosis.
  • Virus. Los virus son aún más pequeños que las bacterias, pero pueden causar numerosas enfermedades: desde el resfrío común al sida.
  • Hongos. Muchas enfermedades de la piel, como la tiña y el pie de atleta, se deben a hongos. Hay otros tipos de hongos que te pueden infectar los pulmones o el sistema nervioso.
  • Parásitos. La causa del paludismo es un tipo de parásito que se transmite por picaduras de mosquitos. Existen otros parásitos que se pueden transmitir a los seres humanos a través de las heces de los animales.

Contacto directo

Una manera sencilla de contraer la mayoría de las enfermedades infecciosas es entrar en contacto con una persona o animal infectado. Hay tres formas en que se propagan las enfermedades infecciosas por contacto directo:

  • De persona a persona. Una forma de propagación frecuente de las enfermedades infecciosas es la transferencia directa de bacterias, virus u otros gérmenes de una persona a otra. Esto sucede cuando un portador de la bacteria o el virus toca o besa a una persona que no está infectada o tose o estornuda sobre ella.

    Estos gérmenes también se transmiten en las relaciones sexuales, por intercambio de líquidos corporales. Es posible que la persona que contagia el germen no presente síntomas de la enfermedad, sino que sea solo un portador.

  • De animal a persona. La mordedura o el rasguño de un animal infectado —incluso una mascota— te puede enfermar y, en casos extremos, puede resultar mortal. También manipular desechos animales puede acarrear peligros. Por ejemplo, puedes infectarte de toxoplasmosis por limpiar la caja de arena de tu gato.
  • De la madre al feto. Es posible que una mujer embarazada contagie enfermedades infecciosas al feto. Algunos gérmenes atraviesan la placenta. Se pueden transmitir los gérmenes vaginales al bebé durante el parto.

Contacto indirecto

Los organismos causantes de enfermedades también se pueden transmitir por contacto indirecto. Muchos gérmenes permanecen en objetos inanimados, como mesadas, picaportes o llaves de grifo.

Al tocar un picaporte que utilizó alguien que, por ejemplo, padecía gripe o resfrío, puedes llevar contigo los gérmenes depositados por esa persona. Si te tocas los ojos, la boca o la nariz antes de lavarte las manos, es posible que te infectes.

Picaduras de insectos.

Algunos gérmenes dependen de insectos portadores —como mosquitos, pulgas, piojos o garrapatas— para pasar de un huésped a otro. Estos portadores se llaman «vectores». Los mosquitos pueden transportar el parásito del paludismo o el virus del Nilo Occidental, y las garrapatas del venado transportan la bacteria que causa la enfermedad de Lyme.

Contaminación de alimentos

Otra manera en que los gérmenes causantes de enfermedades te pueden infectar es a través de alimentos o agua contaminados. Este mecanismo de transmisión permite a los gérmenes infectar a muchas personas por medio de una sola fuente. Por ejemplo, E. coli es una bacteria presente en ciertos alimentos, como las hamburguesas poco cocidas o el jugo de fruta no pasteurizado.

Factores de riesgo

While anyone can catch infectious diseases, you may be more likely to get sick if your immune system isn't working properly. This may occur if:

  • You're taking steroids or other medications that suppress your immune system, such as anti-rejection drugs for a transplanted organ
  • You have HIV or AIDS
  • You have certain types of cancer or other disorders that affect your immune system

In addition, certain other medical conditions may predispose you to infection, including implanted medical devices, malnutrition and extremes of age, among others.

Complicaciones

La mayoría de las enfermedades infecciosas solo tienen complicaciones menores. No obstante, algunas infecciones (por ejemplo neumonía, SIDA y meningitis) pueden ser potencialmente mortales. Algunos tipos de infecciones se vincularon con un mayor riesgo de cáncer a largo plazo:

  • El virus del papiloma humano se vinculó con el cáncer de cuello uterino
  • La bacteria Helicobacter pylori se vinculó con el cáncer de estómago y las úlceras pépticas
  • La hepatitis B y la hepatitis C se vincularon con el cáncer de hígado

Asimismo, algunas enfermedades infecciosas se tornan silenciosas y reaparecen en el futuro, a veces décadas más tarde. Por ejemplo, una persona que tuvo varicela puede desarrollar herpes zóster muchos años más tarde.

Prevención

Los agentes infecciosos pueden ingresar al cuerpo mediante:

  • Lesiones o contacto con la piel
  • Inhalación de gérmenes aéreos
  • Ingesta de agua o alimentos contaminados
  • Picaduras de mosquitos o garrapatas
  • Contacto sexual

Toma estas medidas para reducir el riesgo de infección para ti y otras personas:

  • Lávate las manos. Esto es especialmente importante antes y después de preparar comidas, antes de comer y luego de usar el baño. E intenta no tocarte los ojos, nariz o boca con las manos, ya que esta es una manera común de que los gérmenes ingresen al cuerpo.
  • Vacúnate. La inmunización puede reducir considerablemente las posibilidades de contraer muchas enfermedades. Asegúrate de tener al día tus vacunas recomendadas y las de tus hijos.
  • Quédate en tu hogar cuando estés enfermo. No vayas al trabajo si tienes vómitos, diarrea o fiebre. Tampoco envíes a tus hijos a la escuela si presentan estos signos y síntomas.
  • Prepara tus comidas de forma segura. Mantén las mesadas y demás superficies de la cocina limpias mientras preparas comidas. Cocina las comidas con la temperatura adecuada utilizando un termómetro para comidas para comprobar la cocción. En el caso de las carnes molidas, la temperatura debe ser de al menos 160 ºF (71 ºC); en el caso del pollo, 165 ºF (74 ºC); y en el caso de las demás carnes, 145 ºF (63 ºC).

    Asimismo, refrigera las sobras de inmediato: no dejes que las comidas preparadas permanezcan a temperatura ambiente durante períodos extendidos.

  • Ten relaciones sexuales seguras. Siempre debes utilizar preservativos si tú o tu pareja tienen antecedentes de infecciones de transmisión sexual o comportamientos de alto riesgo.
  • No compartas efectos personales. Usa tu propio cepillo de dientes, peine y afeitadora. Evita compartir vasos y utensilios.
  • Viaja de forma segura. Si saldrás del país, habla con tu médico sobre las vacunas especiales que podrías necesitar; por ejemplo, para la fiebre amarilla, el cólera, l afiebre tifoidea o la hepatitis A o B.
Aug. 17, 2017
References
  1. Facts about infectious disease (Información sobre enfermedades infecciosas). Infectious Disease Society of America (Sociedad de Enfermedades Infecciosas de los Estados Unidos de América). http://www.idsociety.org/Facts_About_ID/. Último acceso: 30 de octubre de 2015.
  2. Understanding microbes in sickness and in health (Comprender los microbios en la salud y en la enfermedad). Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas (National Institute of Allergy and Infectious Diseases). http://www.niaid.nih.gov/topics/microbes/Pages/default.aspx. Último acceso: 30 de octubre de 2015.
  3. Ryan KJ, et al. Infectious diseases: Syndromes and etiologies (Enfermedades infecciosas: síndromes y etiologías). En: Sherris Medical Microbiology (Microbiología médica de Sherris). 6.ª ed. Nueva York, NY: McGraw-Hill; 2014. http://accessmedicine.com. Último acceso: 29 de octubre de 2015.
  4. Group B Strep — Transmission and risk factors (Estreptococo del grupo B: transmisión y factores de riesgo). Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (Centers for Disease Control and Prevention). http://www.cdc.gov/groupbstrep/about/transmission-risks.html. Último acceso: 31 de octubre de 2015.
  5. Longo DL, et al., eds. Approach to the patient with an infectious disease (Enfoque del paciente con enfermedad infecciosa). En: Harrison’s Principles of Internal Medicine (Principios de Medicina Interna de Harrison). 19.ª ed. Nueva York, N.Y.: The McGraw-Hill Companies; 2015. http://accessmedicine.com. Último acceso: 29 de octubre de 2015.
  6. Razonable RR. Antiviral drugs for viruses other than human immunodeficiency virus (Fármacos antivirales para virus distintos del virus de la inmunodeficiencia humana). Mayo Clinic Proceedings (Procedimientos de Mayo Clinic). 2011;86:1009.
  7. Common cold (Resfrío común). Natural Medicines Comprehensive Database (Base de Datos Exhaustiva de Medicamentos Naturales). http://www.naturaldatabase.com. Último acceso: 31 de octubre de 2015.
  8. Rees JR, et al. Vitamin D3 supplementation and upper respiratory tract infections in a randomized, controlled trial (Aporte complementario de vitamina D3 e infecciones de las vías respiratorias superiores en un ensayo aleatorizado y controlado). Clinical Infectious Diseases (Enfermedades infecciosas clínicas). 2013;57:1384.
  9. Influenza (Gripe). Natural Medicines Comprehensive Database. http://www.naturaldatabase.com. Último acceso: 31 de octubre de 2015.
  10. Stopping the spread of germs at home, work & school (Detener la propagación de gérmenes en casa, en el trabajo y en la escuela). Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades. http://www.cdc.gov/flu/protect/stopgerms.htm. Último acceso: 31 de octubre de 2015.
  11. An ounce of prevention keeps the germs away (Con un mínimo de prevención se evitan los gérmenes). Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades. http://www.cdc.gov/ounceofprevention/. Último acceso: 29 de octubre de 2015.