Descripción general

Una tomografía computarizada (TC) combina una serie de radiografías que se toman desde diferentes ángulos y utiliza el procesamiento informático para crear imágenes (o cortes) transversales de los huesos, los vasos sanguíneos y los tejidos blandos que hay en el cuerpo. Las imágenes de las tomografías computarizadas brindan información más detallada que las de las radiografías simples.

Una tomografía computarizada tiene muchos usos; sin embargo, sirve especialmente para examinar, de manera rápida, a las personas que puedan tener lesiones internas como consecuencia de accidentes automovilísticos u otros tipos de traumatismos. Una tomografía computarizada se puede utilizar para visualizar casi todas las partes del cuerpo y diagnosticar enfermedades o lesiones, así como para planificar tratamientos médicos, quirúrgicos o de radiación.

Por qué se realiza

El médico puede recomendar una tomografía computarizada para ayudar a lo siguiente:

  • Diagnosticar trastornos musculares y óseos, como tumores óseos y fracturas
  • Precisar la ubicación de un tumor, una infección o un coágulo sanguíneo
  • Guiar procedimientos, como una cirugía, una biopsia o radioterapia
  • Detectar y controlar enfermedades y afecciones, como cáncer, enfermedad cardíaca, nódulos pulmonares y masas hepáticas
  • Controlar la eficacia de determinados tratamientos, como el tratamiento del cáncer
  • Detectar lesiones internas y sangrado interno

Riesgos

Exposición a la radiación

Durante una exploración por tomografía computarizada, estás expuesto brevemente a la radiación ionizante. La cantidad de radiación es mayor que la que recibirías durante una radiografía simple porque la exploración por tomografía computarizada recopila información más detallada. No se ha demostrado que las exploraciones por tomografía computarizada causen daño a largo plazo, aunque podría haber una muy pequeña posibilidad de que aumenten tu riesgo de padecer cáncer.

Las exploraciones por tomografía computarizada tienen muchos beneficios que superan este pequeño riesgo posible. Los médicos usan la dosis más baja posible de radiación para obtener la información médica necesaria. Además, las técnicas y máquinas más nuevas y más rápidas requieren menos radiación que antes. Habla con tu médico acerca de los beneficios y los riesgos de someterte a una exploración por tomografía computarizada.

Daño al feto

Cuéntale al médico si estás embarazada. Aunque la radiación de una exploración por tomografía computarizada es poco probable que le haga daño al bebé, el médico puede recomendar otro tipo de examen, como una ecografía o resonancia magnética, para evitar exponer al bebé a la radiación.

Reacciones al medio de contraste

En ciertos casos, el médico puede recomendar que recibas una sustancia especial llamada «medio de contraste» por vía intravenosa en el brazo, antes de la exploración por tomografía computarizada. Aunque es poco frecuente, el medio de contraste puede causar problemas médicos o reacciones alérgicas.

La mayoría de las reacciones son leves y ocasionan una erupción o picazón. En raras ocasiones, una reacción alérgica puede ser grave, y hasta poner en riesgo la vida. Infórmale al médico si alguna vez tuviste una reacción al medio de contraste.

Cómo prepararse

Según la parte del cuerpo donde se realizará la exploración, es posible que te pidan:

  • Que te quites toda la ropa o parte de ella y te coloques una bata de hospital
  • Que te quites los objetos metálicos, como el cinturón, joyas, dentaduras postizas y gafas, que podrían interferir en los resultados de la imagen
  • Que no comas ni bebas nada durante algunas horas antes de la exploración

Medio de contraste

En algunas tomografías computarizadas es necesario utilizar una sustancia especial denominada «medio de contraste» para ayudar a resaltar las zonas del cuerpo que se están examinando. El medio de contraste bloquea los rayos X y aparece de color blanco en las imágenes, lo que puede ayudar a destacar los vasos sanguíneos, los intestinos u otras estructuras.

Te pueden administrar el medio de contraste de las siguientes formas:

  • Por vía oral. Si se explorará el esófago o el estómago, es posible que debas tragar un líquido que contiene un medio de contraste. Esta bebida puede tener un sabor desagradable.
  • Mediante una inyección. Los medios de contraste se pueden inyectar a través de una vena en el brazo para ayudar a resaltar la vesícula, las vías urinarias, el hígado o los vasos sanguíneos en las imágenes. Es posible que experimentes una sensación de calor durante la inyección o un sabor metálico en la boca.
  • Mediante un enema. Es posible que te introduzcan el medio de contraste en el recto que ayudará a visualizar los intestinos. Este procedimiento puede hacerte sentir hinchado e incómodo.

Preparación de tu hijo para una exploración

Si le harán una tomografía computarizada a tu bebé o hijo de uno a dos años, el médico puede recomendar un sedante para mantenerlo tranquilo y quieto. El movimiento hace que las imágenes salgan borrosas y puede causar resultados inexactos. Pregúntale al médico cómo preparar a tu hijo.

Lo que puedes esperar

Te pueden realizar una tomografía computarizada en un hospital o en un centro ambulatorio. Las tomografías computarizadas son indoloras y, con los nuevos aparatos, solo tardan unos pocos minutos. Por lo general, el procedimiento completo lleva unos 30 minutos.

Durante la tomografía computarizada

Los aparatos de tomografía computarizada tienen la forma de una dónut grande apoyada sobre el borde. Te recuestas sobre una mesa motorizada estrecha que se desliza a través de la apertura hacia el interior de un túnel. Pueden utilizar correas y almohadas para ayudar a mantenerte en posición. Durante la exploración de la cabeza, es posible que se coloque un soporte especial sobre la mesa para mantener la cabeza quieta.

A medida que la mesa se desliza hacia el interior del escáner, los detectores y el tubo de rayos X rotarán a tu alrededor. Con cada rotación se obtienen varias imágenes de finos cortes del cuerpo. Tal vez escuches sonidos como zumbidos y chasquidos.

Un técnico que se encuentra en otra habitación puede verte y escucharte. Podrás comunicarte con el técnico a través de un intercomunicador. Es posible que el técnico te pida que mantengas la respiración en algún momento del estudio para evitar imágenes borrosas.

Después de la tomografía computarizada

Después del estudio puedes continuar con tu rutina normal. Si te administraron un medio de contraste, posiblemente te den instrucciones especiales. En algunos casos, es posible que, antes de irte, te pidan que esperes durante un momento breve para asegurarse de que te sientas bien después del estudio. Después de la exploración, posiblemente te pidan que bebas mucho líquido para ayudar a los riñones a eliminar el medio de contraste del cuerpo.

Resultados

Las imágenes de la tomografía computarizada se almacenan como archivos de datos electrónicos y generalmente se analizan en la pantalla de una computadora. Un radiólogo interpreta estas imágenes y le envía un informe a al médico.