Descripción general

La dificultad para tragar (disfagia) significa que tu cuerpo necesita más tiempo y esfuerzo para mover los alimentos o líquidos de tu boca a tu estómago. La disfagia también puede asociarse con el dolor. En algunos casos, tragar puede ser imposible.

La dificultad ocasional para tragar, que puede producirse cuando comes demasiado rápido o no masticas bien tu comida, no suele ser motivo de preocupación. Sin embargo, la disfagia persistente puede indicar un trastorno médico serio que necesita tratamiento.

La disfagia puede manifestarse a cualquier edad, pero es más común en adultos mayores. Las causas de los problemas al tragar varían y los tratamientos dependen de la causa.

Síntomas

Entre los signos y síntomas de la disfagia se pueden incluir los siguientes:

  • Dolor al tragar (odinofagia)
  • Incapacidad para tragar
  • Tener la sensación de que la comida se te atasca en la garganta o el pecho, o detrás del esternón
  • Babeo
  • Voz ronca
  • Regreso de la comida (regurgitación)
  • Acidez estomacal frecuente
  • Regreso de los alimentos o el ácido gástrico a tu garganta
  • Pérdida de peso inesperada
  • Tos o arcadas al tragar
  • Tener que cortar los alimentos en trozos más pequeños o evitar algunos alimentos debido a problemas al tragar

¿Cuándo debes consultar con un médico?

Consulta con tu médico si tienes dificultades para tragar regularmente o si pierdes peso, o si la disfagia viene acompañada de regurgitación o vómitos.

Si una obstrucción interfiere con tu respiración, llama al servicio de emergencias de inmediato. Si no puedes tragar porque sientes que la comida se te atora en la garganta o el pecho, acude al centro de emergencias más cercano.

Causas

El proceso de deglución es complejo y puede verse afectado por muchos trastornos. En ocasiones, la causa de la disfagia no puede identificarse. Sin embargo, la disfagia suele ser parte de una de las categorías a continuación.

Disfagia esofágica

La disfagia esofágica se refiere a la sensación de que la comida se atasca o se adhiere a la base de tu garganta o a tu pecho luego de que comienzas a tragar. Entre las causas de disfagia esofágica se incluyen las siguientes:

  • Acalasia. Cuando el musculo esofágico inferior (esfínter) no se relaja correctamente para dejar que la comida ingrese al estómago, puede causar que la comida regrese a tu garganta. Los músculos en la pared de tu esófago pueden estar débiles también, un trastorno que tiende a empeorar con el tiempo.
  • Espasmos esofágicos difusos. Este trastorno produce varias contracciones a alta presión poco coordinadas de tu esófago, generalmente después de tragar. Los espasmos difusos afectan los músculos involuntarios de las paredes de la parte inferior de tu esófago.
  • Estenosis esofágica. Un esófago estrecho (estenosis) puede atrapar trozos grandes de comida. Los tumores o el tejido cicatricial, causados por lo general por la enfermedad por reflujo gastroesofágico (ERGE), pueden causar estrechamiento.
  • Tumores esofágicos. La dificultad para tragar tiende a empeorar progresivamente en presencia de tumores esofágicos.
  • Cuerpos extraños. En ocasiones, comida u objetos extraños pueden bloquear parcialmente tu garganta o esófago. Los adultos mayores con dentadura postiza y quienes tienen dificultad para masticar los alimentos pueden ser más propensos a que un trozo de comida se les atore en la garganta o el esófago.
  • Anillo esofágico. Un área delgada de estrechamiento en la parte inferior del esófago puede causar de manera intermitente dificultad para tragar alimentos sólidos.
  • Enfermedad por reflujo gastroesofágico (ERGE). Los daños en los tejidos esofágicos debido al regreso de ácido gástrico al esófago pueden generar espasmos o cicatrices y estrechar la parte inferior de tu esófago.
  • Esofagitis eosinofílica. Este trastorno, que puede relacionarse con alergias alimentarias, es causado por una sobrepoblación de células llamadas eosinófilos en el esófago.
  • Esclerodermia. El desarrollo de tejido cicatricial, que hace que los tejidos se contraigan o endurezcan, puede debilitar el esfínter esofágico inferior, lo que permite que el ácido regrese a tu esófago y cause acidez estomacal frecuente.
  • Radioterapia. Este tratamiento oncológico puede generar la inflamación y cicatrización del esófago.

Disfagia orofaríngea

Algunas enfermedades pueden debilitar los músculos de la garganta, dificultando el paso de la comida de tu boca a tu garganta y esófago cuando comienzas a tragar. Te puedes atragantar, tener arcadas o toser al intentar tragar, o tener la sensación de que los alimentos o los fluidos bajan por las vías respiratorias (tráquea) o suben por tu nariz. Esto puede generar neumonía.

Entre las causas de disfagia orofaríngea se incluyen las siguientes:

  • Trastornos neurológicos. Algunos trastornos, como la esclerosis múltiple, la distrofia muscular y la enfermedad de Parkinson, pueden causar disfagia.
  • Daños neurológicos. Un daño neurológico repentino, como por un accidente cerebrovascular o una lesión del cerebro o de la médula espinal, puede afectar tu capacidad de tragar.
  • Divertículos faríngeos. Una bolsa pequeña que se forma y recoge partículas de comida en tu garganta, por lo general justo encima de tu esófago, genera dificultad para tragar, gorjeos, mal aliento y la necesidad de aclarar la garganta o toser.
  • Cáncer. Algunos tipos de cáncer y algunos tratamientos oncológicos, como la radioterapia, pueden causar dificultad para tragar.

Factores de riesgo

Los siguientes son factores de riesgo de disfagia:

  • Envejecimiento. Debido al envejecimiento natural, al desgaste normal del esófago y a un riesgo mayor de padecer ciertas enfermedades, como un accidente cerebrovascular o enfermedad de Parkinson, los adultos mayores tienen un riesgo mayor de sufrir dificultades al tragar.
  • Ciertos trastornos de salud. Las personas con ciertos trastornos neurológicos o del sistema nervioso son más propensos a experimentar dificultades para tragar.

Complicaciones

La dificultad para tragar puede generar lo siguiente:

  • Desnutrición, pérdida de peso y deshidratación. La disfagia puede dificultar la ingesta adecuada de alimentos y fluidos.
  • Problemas respiratorios. Los alimentos o líquidos que entran a las vías respiratorias cuando intentas tragar pueden causar problemas respiratorios, como neumonía o infecciones de las vías respiratorias superiores.

Prevención

Aunque la dificultad para tragar no puede prevenirse, puedes reducir el riesgo de padecerla ocasionalmente al comer lentamente y masticar bien los alimentos. La detección temprana y el tratamiento efectivo de la ERGE puede reducir el riesgo de desarrollar disfagia asociada con estenosis esofágica.

Disfagia care at Mayo Clinic

Oct. 15, 2014
References
  1. Fass R. Overview of dysphagia in adults. http://www.uptodate.com/home. Accessed Aug. 6, 2014.
  2. Dysphagia. National Institute on Deafness and Other Communication Disorders. http://www.nidcd.nih.gov/health/voice/pages/dysph.aspx. Accessed Aug. 6, 2014.
  3. Swallowing trouble. American Academy of Otolaryngology — Head and Neck Surgery. http://www.entnet.org/HealthInformation/swallowingTrouble.cfm. Accessed Aug. 6, 2014.
  4. Dysphagia: Esophageal and swallowing disorders. The Merck Manual for Health Care Professionals. http://www.merckmanuals.com/professional/gastrointestinal_disorders/esophageal_and_swallowing_disorders/dysphagia.html. Accessed Aug. 6, 2014.
  5. Dysphagia. American College of Gastroenterology. http://patients.gi.org/topics/dysphagia/. Accessed Aug. 6, 2014.
  6. Lembo AJ. Oropharyngeal dysphagia: Clinical features, diagnosis, and management. http://www.uptodate.com/home. Accessed Aug. 6, 2014.