Descripción general

La gastroenteritis viral es una infección intestinal que se caracteriza por la presencia de diarrea acuosa, calambres abdominales, náuseas o vómitos y, a veces, fiebre.

La forma más frecuente de desarrollar gastroenteritis viral —a menudo, llamada «gripe estomacal»— es a través del contacto con una persona infectada o mediante el consumo de alimentos o agua contaminados. Si eres saludable, probablemente te recuperarás sin complicaciones. Sin embargo, la gastroenteritis viral puede ser mortal para niños, adultos mayores y personas con el sistema inmunitario comprometido.

No existe un tratamiento efectivo para la gastroenteritis viral, por lo cual la prevención es fundamental. Además de evitar los alimentos y el agua que puedan estar contaminados, el lavado de manos a fondo y frecuente es la mejor defensa.

Síntomas

Aunque comúnmente se denomina «gripe estomacal», la gastroenteritis no es lo mismo que la influenza. La influenza real afecta solo al sistema respiratorio —la nariz, la garganta y los pulmones—. Por el contrario, la gastroenteritis ataca los intestinos, lo que provoca signos y síntomas como los siguientes:

  • Diarrea acuosa, a menudo, sin sangre —por lo general, la diarrea con sangre supone que tienes una infección diferente y más grave—
  • Calambres abdominales y dolor
  • Náuseas, vómitos o ambos
  • Dolores musculares o dolores de cabeza ocasionales
  • Poca fiebre

Según la causa, los síntomas de la gastroenteritis viral pueden aparecer entre uno y tres días después de haberte infectado y pueden variar de leves a graves. Generalmente, los síntomas solo duran de uno a dos días, pero, a veces, pueden persistir hasta 10 días.

Debido a que los síntomas son similares, es fácil confundir la diarrea viral con la diarrea ocasionada por bacterias, como Clostridium difficile, salmonela y Escherichia coli o parásitos, como la giardia.

Cuándo consultar al médico

Si eres adulto, llama al médico en los siguientes casos:

  • Si no puedes retener líquidos durante 24 horas
  • Si vomitaste durante más de dos días
  • Si tienes vómitos con sangre
  • Si estás deshidratado —los signos de deshidratación son sed excesiva; boca seca; orina amarillo oscuro, o poca cantidad o nada de orina; y debilidad, mareos o aturdimiento graves—
  • Si observas sangre cuando evacúas los intestinos
  • Si tienes fiebre mayor que 104 °F (40 °C)

Para bebés y niños

Consulta con tu médico de inmediato si tu hijo presenta lo siguiente:

  • Tiene fiebre de 102 °F (38,9 °C) o más
  • Está aletargado o muy irritable
  • Tiene mucha molestia o dolor
  • Tiene diarrea con sangre
  • Parece estar deshidratado —busca signos de deshidratación en lactantes y niños enfermos al comparar cuánto beben y cuánto orinan, y qué es lo normal para ellos—

Si tienes un bebé, recuerda que la regurgitación, pero no los vómitos, puede ser normal para él. Los bebés vomitan por diferentes motivos, muchos de los cuales requieren atención médica.

Llama al médico de tu bebé de inmediato en las siguientes situaciones:

  • Ha estado vomitando durante varias horas
  • No ha mojado el pañal en seis horas
  • Tiene heces con sangre o diarrea intensa
  • Tiene un punto blando y hundido (fontanela) en la parte superior de la cabeza
  • Tiene la boca seca o llora sin lágrimas
  • Tiene sueño, está somnoliento o no responde del modo usual

Causas

Es probable que contraigas gastroenteritis viral por ingerir alimentos o agua contaminados, o por compartir utensilios, toallas o alimentos con alguien que esté infectado.

Hay varios virus que pueden causar gastroenteritis, como:

  • Norovirus. El norovirus, la causa más frecuente de enfermedades causadas por alimentos en todo el mundo, afecta tanto a niños como a adultos. La infección por norovirus puede invadir familias y comunidades. Su propagación es especialmente probable entre personas que se encuentran en espacios reducidos. En la mayoría de los casos, entras en contacto con el virus a través de alimentos o agua contaminados, aunque la transmisión de persona a persona también es posible.
  • Rotavirus. En todo el mundo, esta es la causa más frecuente de gastroenteritis viral en niños, quienes generalmente contraen la infección cuando se llevan a la boca los dedos u otros objetos contaminados con el virus. La infección es más grave en bebés y niños pequeños. Es posible que los adultos infectados con rotavirus no presenten síntomas, pero igual pueden propagar la enfermedad, lo cual es especialmente preocupante en entornos institucionales porque los adultos infectados pueden transmitir el virus a otras personas sin saberlo. En algunos países, como en Estados Unidos, se dispone de una vacuna contra la gastroenteritis viral, y parece ser eficaz para prevenir la infección.

También pueden intoxicarte algunos mariscos, especialmente las ostras crudas o mal cocidas. Aunque el agua contaminada es una causa de la diarrea viral, en muchos casos los virus atraviesan la vía fecal oral; es decir, una persona infectada con el virus no se lava las manos después de ir al baño y luego manipula los alimentos que comes.

Factores de riesgo

La gastroenteritis está presente en todo el mundo y afecta a todas las personas sin importar la edad, la raza o los antecedentes.

Las personas que pueden ser más propensas a la gastroenteritis son las siguientes:

  • Niños pequeños. Los niños que se encuentran en centros de cuidado infantil o que asisten a escuelas primarias pueden ser particularmente vulnerables porque el sistema inmunitario de un niño tarda en desarrollarse. 
  • Adultos mayores. El sistema inmunitario de lo adultos tiende a ser menos eficiente a una edad más avanzada. En especial, los adultos mayores que se encuentran en casas de reposo son vulnerables porque sus sistemas inmunitarios se debilitan y porque viven en contacto cercano con otras personas que pueden transmitir gérmenes.
  • Niños en edad escolar, religiosos o personas que viven en residencias estudiantiles. Cualquier lugar donde se reúnen grupos de personas en ambientes cerrados puede ser un entorno de transmisión de infecciones intestinales.
  • Cualquier persona que tenga un sistema inmunitario debilitado. Tienes un riesgo especialmente mayor si tu resistencia a las infecciones es baja; por ejemplo, si tu sistema inmunitario está inmunodeprimido por el VIH/sida, la quimioterapia u otra enfermedad.

Todos los virus gastrointestinales son más activos en una estación del año en particular. A modo de ejemplo, si vives en el hemisferio norte, es más probable que contraigas infecciones por rotavirus o norovirus entre octubre y abril.


Complicaciones

La principal complicación de la gastroenteritis viral es la deshidratación, una pérdida grave de agua y sales, y minerales esenciales. Si eres sano y bebes lo suficiente como para reemplazar los líquidos que se pierden con la diarrea y los vómitos, la deshidratación no debería ser un problema.

Los lactantes, los adultos mayores y las personas con un sistema inmunitario inhibido podrían sufrir deshidratación grave si pierden más líquido del que pueden reemplazar. Puede ser necesario internar al paciente para reponer en forma intravenosa la pérdida de líquidos. La deshidratación puede ser mortal, pero rara vez ocurre.

Prevención

La mejor manera de prevenir el contagio de las infecciones intestinales es seguir estas precauciones:

  • Vacuna a tu hijo. En algunos países (entre ellos, los Estados Unidos) se dispone de una vacuna contra la gastroenteritis provocada por el rotavirus. Cuando se aplica a niños durante el primer año de vida, la vacuna parece ser efectiva para prevenir los síntomas graves de esta enfermedad.
  • Lávate las manos cuidadosamente. Y asegúrate de que tus hijos también lo hagan. Si tus hijos ya son más grandes, enséñales a lavarse las manos, especialmente después de ir al baño. Lo mejor es usar agua tibia y jabón, y frotarse vigorosamente las manos durante al menos 20 segundos. No olvidar lavarse alrededor de las cutículas, debajo de las uñas y en los pliegues de las manos. Luego, enjuágalas cuidadosamente. Lleva toallitas húmedas y desinfectante para cuando no haya agua y jabón.
  • Usa artículos personales por separado en tu hogar. No compartas utensilios de cocina, vasos y platos. Usa toallas separadas en el baño.
  • Mantén la distancia. En lo posible, evita el contacto cercano con las personas que tengan el virus.
  • Desinfecta las superficies duras. Si alguien en tu casa tiene gastroenteritis viral, desinfecta las superficies duras, como mesadas, grifos y manijas de puertas, con una mezcla de dos tazas de lavandina en un galón (3,8 litros) de agua.
  • Revisa el centro de cuidado infantil al que va tu hijo. Comprueba que el centro tenga habitaciones separadas para cambiar pañales y para preparar o servir la comida. La habitación con la mesa para cambiar pañales debe tener un lavabo y una forma higiénica de desechar los pañales.

Toma precauciones cuando viajes

Cuando viajes a otros países, puedes enfermarte por consumir agua o alimentos contaminados. Puedes reducir los riesgos siguiendo estos consejos:

  • Bebe solo agua embotellada o agua carbonatada bien sellada.
  • Evita los cubos de hielo, ya que pueden estar hechos con agua contaminada.
  • Usa agua embotellada para cepillarte los dientes.
  • Evita los alimentos crudos (como frutas peladas, vegetales crudos y ensaladas) tocados por manos humanas.
  • Evita la carne y el pescado que no estén totalmente cocidos.
Dec. 02, 2014
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Gastroenteritis viral (gripe estomacal)