Descripción general

Las fobias específicas son un temor abrumador e irracional a objetos o situaciones que plantean un peligro real pequeño, pero provocan ansiedad y conductas de evitación. A diferencia de un momento de ansiedad breve que puedes sentir cuando das un discurso o haces un examen, las fobias específicas son duraderas, producen reacciones físicas y psicológicas intensas, y pueden afectar tu capacidad de desempeñarte normalmente en el trabajo, en la escuela o en entornos sociales.

Las fobias específicas se encuentran entre los trastornos de ansiedad más frecuentes, y no todas las fobias necesitan tratamiento. Sin embargo, si una fobia específica afecta tu vida cotidiana, hay varias terapias disponibles que pueden ayudarte a procesar y superar tus temores, a menudo de forma permanente.

Síntomas

Una fobia específica consiste en un temor patológico intenso y persistente a un objeto o situación particulares que no guarda proporción con el riesgo real (exageración). Existen muchos tipos de fobias, y no es raro experimentar una fobia específica con respecto a más de un objeto o situación. Las fobias específicas también pueden presentarse junto con otros tipos de trastornos de ansiedad.

Las categorías comunes de las fobias específicas son:

  • Temor a situaciones, como subirse a un avión, estar en espacios cerrados o ir a la escuela
  • Temor a la naturaleza, como es el caso de las fobias a tormentas o a las alturas
  • Temor a insectos o animales, como arañas o perros
  • Temor a la sangre, a las inyecciones o a las lesiones, por ejemplo, agujas, accidentes o procedimientos médicos
  • Otros temores, por ejemplo, asfixia, vómito, ruidos fuertes o payasos

Para cada fobia específica hay un término. Algunos ejemplos de los términos más frecuentes son «acrofobia» (temor a las alturas) y «claustrofobia» (temor a los espacios cerrados).

Sin importar qué fobia específica tengas, es probable que cause estos tipos de reacciones:

  • Temor inmediato e intenso, ansiedad y pánico cuando estás expuesto a lo que te produce temor, o simplemente piensas en eso
  • Ser consciente de que tus temores son irracionales o exagerados, pero no poder hacer nada para controlarlos (sensación de impotencia)
  • Ansiedad que empeora a medida que se acerca la situación o el objeto, ya sea que se trate de una proximidad temporal o física
  • Hacer todo lo posible por evitar el objeto o la situación, o soportarlo con ansiedad y temor extremos
  • Dificultad para tener un desempeño normal debido a tu temor
  • Reacciones y sensaciones físicas, como sudoración, latidos del corazón acelerados, opresión en el pecho o dificultad para respirar
  • Sentir náuseas, tener mareos o sufrir desmayos en presencia de sangre o lesiones
  • En niños, posiblemente tener berrinches, aferrarse, llorar, negarse a alejarse de la madre o del padre o negarse a acercarse a lo que les produce temor

Cuándo consultar con el médico

Un temor irracional puede resultar molesto —por ejemplo, tener que ir por las escaleras en lugar de tomar el ascensor o conducir por un camino largo al trabajo en lugar de ir por la autopista— pero no se considera una fobia específica a menos que produzca una alteración grave en tu vida. Si la ansiedad afecta negativamente tu desempeño en el trabajo, en la escuela o en situaciones sociales, habla con tu médico o con un profesional de salud mental.

Los miedos de la infancia, como el temor a la oscuridad, a los monstruos o a quedarse solo, son frecuentes y la mayoría de los niños los dejan atrás. Pero si tu hijo tiene un temor excesivo y persistente que afecta su desempeño diario en la escuela o en casa, consulta con su médico.

Con la terapia adecuada, es posible ayudar a la mayoría de las personas. Y la terapia tiende a volverse más fácil cuando la fobia se aborda de inmediato en lugar de esperar a tratar el tema.

Causas

Aún hay muchas cosas que no se saben sobre la causa real de las fobias específicas. Las causas pueden incluir lo siguiente:

  • Experiencias negativas. Muchas fobias aparecen como consecuencia de una experiencia negativa o un ataque de pánico relacionado con un objeto o una situación específicos.
  • Genética y medio ambiente. Puede haber una vinculación entre tu fobia específica y la fobia o la ansiedad de tus padres, lo que podría deberse a factores genéticos o a una conducta aprendida.
  • Función cerebral. Los cambios en la actividad cerebral también pueden desempeñar un rol en el desarrollo de fobias específicas.

Factores de riesgo

Los siguientes factores pueden aumentar el riesgo de tener fobias específicas:

  • Tu edad. Las fobias específicas pueden aparecer por primera vez en la infancia, generalmente alrededor de los 10 años, pero pueden presentarse en una etapa posterior de la vida.
  • Tus parientes. Si algún miembro de tu familia tiene una fobia específica o ansiedad, tú también tienes más probabilidades de tenerlas. Esta podría ser una tendencia hereditaria, o bien los niños pueden adquirir las fobias específicas al observar la reacción fóbica de un miembro de la familia ante un objeto o una situación.
  • Tu temperamento. Tu riesgo puede ser mayor si eres más sensible, más cohibido o más negativo que lo normal.
  • Una experiencia negativa. Tener un episodio traumático, como quedar atrapado en un ascensor o ser atacado por un animal, puede desencadenar el desarrollo de una fobia específica.
  • Enterarte de experiencias negativas. Recibir información negativa o enterarte sobre experiencias negativas, como accidentes aéreos, puede producir el desarrollo de una fobia específica.

Complicaciones

Aunque es posible que las fobias específicas parezcan absurdas para los demás, pueden ser devastadoras para las personas que las padecen y causar problemas que afectan muchos aspectos de la vida.

  • Aislamiento social. Evitar los lugares y las cosas que te producen temor puede causar problemas académicos, profesionales y de relación. Los niños que sufren estos trastornos corren riesgo de tener problemas académicos y sufrir soledad, así como dificultades con las habilidades sociales si sus comportamientos difieren significativamente de los de sus pares.
  • Trastornos del estado de ánimo. Muchas personas con fobias específicas tienen depresión y otros trastornos de ansiedad.
  • Abuso de sustancias. El estrés que produce vivir con una fobia específica grave puede derivar en el abuso de drogas o alcohol.
  • Suicidio. Algunas personas que tienen fobias específicas pueden tener riesgo de cometer suicidio.

Prevención

Si tienes una fobia específica, piensa en la posibilidad de recibir ayuda psicológica, especialmente si tienes hijos. Si bien es probable que la genética intervenga en el desarrollo de fobias específicas, al ver reiteradas veces la reacción fóbica de otra persona, un niño puede desarrollar una fobia específica.

Al enfrentar tus propios miedos, le enseñarás a tu hijo excelentes habilidades de resiliencia y lo alentarás a que se desenvuelva con valentía, como tú.

Oct. 19, 2016
References
  1. Trastornos de ansiedad En: Manual diagnóstico y estadístico de los trastornos mentales DSM-5, 5.ª ed., Arlington, Va.: American Psychiatric Association (Asociación Estadounidense de Psiquiatría); 2013. http://www.psychiatryonline.org. Último acceso: 2 de septiembre de 2016.
  2. Specific phobias fact sheet. National Institute of Mental Illness. http://www2.nami.org/factsheets/specificphobias_factsheet.pdf. Último acceso: 2 de septiembre de 2016.
  3. Gabbard GO, ed. Specific phobia (Fobia específica). En: Gabbard's Treatments of Psychiatric Disorders (Tratamientos de Gabbard de trastornos psiquiátricos). 5.ª ed., Arlington, Va.: American Psychiatric Association (Asociación Estadounidense de Psiquiatría); 2014. http://www.psychiatryonline.org. Último acceso: 2 de septiembre de 2016.
  4. Specific phobic disorders (Trastornos de fobias específicas). Merck Manual Professional Version (Versión para profesionales del Manual Merck). http://www.merckmanuals.com/professional/psychiatric-disorders/anxiety-and-stressor-related-disorders/specific-phobic-disorders. 2 de septiembre de 2016.
  5. What are anxiety disorders? (¿Qué son los trastornos de ansiedad?). American Psychiatric Association (Asociación Estadounidense de Psiquiatría). https://www.psychiatry.org/patients-families/anxiety-disorders/what-are-anxiety-disorders. Último acceso: 2 de septiembre de 2016.
  6. Augustyn M. Overview of fears and specific phobias in children and adolescents (Descripción general de temores y fobias específicas en niños y en adolescentes). http://www.uptodate.com/home. Último acceso: 2 de septiembre de 2016.
  7. Sawchuk CN (opinión de un experto). Mayo Clinic, Rochester, Minn. 26 de septiembre de 2016.