Descripción general

La viruela es una enfermedad contagiosa que puede producir desfiguración y ser mortal, y ha afectado a los seres humanos por miles de años. La viruela por incidencia natural fue erradicada en todo el mundo en 1980, como resultado de una campaña de vacunación a nivel global sin precedentes.

Algunas muestras del virus de la viruela se han conservado en laboratorios para realizar investigaciones. Los avances en biología sintética han hecho posible crear viruela a partir de secuencias de aminoácidos publicadas. Esto ha producido cierta preocupación por la posibilidad de que se use como arma biológica en una guerra.

No existe cura ni tratamiento para la viruela. Una vacuna puede prevenir la viruela, pero el riesgo de los efectos secundarios de la vacuna es muy alto para justificar la vacunación de rutina en personas con bajo riesgo de exposición al virus de la viruela.

Síntomas

Los primeros síntomas de la viruela suelen aparecen entre 10 y 14 días después de contraer la infección. Durante el período de incubación de 7 a 17 días, te ves y te sientes sano y no puedes contagiar a otras personas.

Después del período de incubación, se da la aparición repentina de los signos y síntomas parecidos a la gripe. Algunos de ellos son los siguientes:

  • Fiebre
  • Malestar general
  • Dolor de cabeza
  • Fatiga intensa
  • Dolor de espalda intenso
  • Vómitos, posiblemente

Unos pocos días después, aparecen unas manchas rojas y planas en la cara, las manos y los antebrazos, y más adelante en el tronco. En el lapso de uno o dos días, muchas de estas lesiones se convierten en pequeñas ampollas que contienen un líquido transparente que luego se convierten en pus. Las costras comienzan a formarse entre ocho y nueve días después, y con el tiempo se caen y dejan cicatrices con marcas profundas.

También se producen lesiones en las membranas mucosas de la nariz y de la boca, que rápidamente se convierten en llagas que se abren.

Causas

La viruela es la infección que provoca el virus Variola. Este virus puede transmitirse de diferentes maneras:

  • Directamente de una persona a otra. La transmisión directa del virus requiere un contacto estrecho bastante prolongado. El virus puede transmitirse a través del aire por las gotitas que escapan cuando una persona infectada tose, estornuda o habla.
  • Indirectamente de una persona infectada. En raras circunstancias, el virus puede propagarse más lejos por el aire, posiblemente, a través del sistema de ventilación de un edificio e infectar así a personas que se encuentran en otras habitaciones o en otros pisos.
  • Mediante objetos contaminados. La viruela también puede propagarse mediante el contacto con vestimenta y ropa de cama que estén contaminadas, aunque el riesgo de infección por este medio es menos frecuente.
  • Potencialmente, como arma terrorista. Es poco factible que se esparza la viruela deliberadamente. No obstante, debido a que cualquier liberación del virus podría propagar la enfermedad rápidamente, los funcionarios del gobierno han tomado numerosas precauciones para proteger a la población contra esta posibilidad, por ejemplo, almacenando vacunas contra la viruela.

Complicaciones

La mayoría de las personas que contrae viruela sobrevive. Sin embargo, algunas variedades raras de viruela son casi siempre mortales. Estas formas más graves afectan, con mayor frecuencia, a embarazadas y personas con el sistema inmunitario afectado.

Las personas que se recuperan de la viruela por lo general tienen cicatrices marcadas, especialmente en la cara, los brazos y las piernas. En algunos casos, la viruela puede provocar ceguera.

Prevención

En el caso de que se produzca un brote, las personas con viruela serían puestas en aislamiento, con el objeto de controlar la propagación del virus. Cualquiera que haya tenido contacto con alguien que presente una infección necesitaría una vacuna contra la viruela, que puede prevenir o disminuir la gravedad de la enfermedad si se administra dentro de los cuatro días posteriores a la exposición al virus de la viruela.

Hay dos vacunas disponibles. Una vacuna (ACAM2000) utiliza un virus vivo similar al de la viruela y ocasionalmente puede causar complicaciones graves, tales como infecciones que afectan el corazón o el cerebro. Es por eso que no se recomienda que todos se vacunen en este momento. En la ausencia de un verdadero brote de viruela, los riesgos potenciales de la vacuna superan los beneficios.

Se ha descubierto que una segunda vacuna, una vacuna modificada de vaccinia Ankara (Jynneos), es segura y se puede usar en personas que no pueden tomar ACAM2000, que tienen sistemas inmunitarios debilitados o que tienen trastornos de la piel.

Si te vacunaron de niño

La inmunidad o inmunidad parcial después de una vacuna contra la viruela puede durar hasta 10 años y 20 años con la dosis de refuerzo. Si alguna vez se produjera un brote, las personas que fueron vacunadas de niños probablemente recibirían una nueva dosis después de la exposición directa a alguien con el virus.

July 29, 2021
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