Panorama general

La malaria es una enfermedad causada por un parásito y trasmitida por la picadura de mosquitos infectados. Produce ataques recurrentes de escalofríos y fiebre. Esta enfermedad causa aproximadamente 660.000 muertes por año.

Si bien la malaria es poco común en los climas templados, sigue siendo frecuente en países tropicales y subtropicales. Los funcionarios de salud de todo el mundo intentan reducir la incidencia de la malaria mediante la distribución de mosquiteros para camas, que ayudan a las personas a protegerse de las picaduras de mosquitos cuando duermen. Los científicos de todo el mundo trabajan en el desarrollo de una vacuna contra la malaria.

Si planeas viajar a sitios donde la malaria es común, toma un medicamento preventivo antes, durante y después del viaje. Muchos parásitos de la malaria ahora son inmunes a la mayoría de los medicamentos comunes que se usan para tratar la enfermedad.

Síntomas

Una infección por malaria suele caracterizarse por ataques recurrentes con los siguientes signos y síntomas:

  • Escalofríos con temblor, moderados a intensos
  • Fiebre alta
  • Sudores

Otros signos y síntomas pueden incluir:

  • Dolor de cabeza
  • Vómitos
  • Diarrea

Los signos y síntomas de la malaria suelen comenzar pocas semanas después de la picadura de un mosquito infectado. Pero algunos tipos de parásitos de malaria pueden permanecer latentes en el cuerpo hasta por un año.

Cuándo consultar al médico

Habla con tu doctor si tienes fiebre alta y vives o has viajado en una región donde hay alto riesgo de malaria. Pero algunos tipos de malaria pueden permanecer latentes en el cuerpo hasta por un año. Si tienes síntomas graves, busca atención médica de urgencia.

Causas

La causa de la malaria es un tipo de parásito microscópico trasmitido más comúnmente por picaduras de mosquito.

Ciclo de trasmisión del mosquito

  • Mosquito no infectado. El mosquito se infecta cuando se alimenta de una persona que tiene malaria.
  • Trasmisión del parásito. Si tú eres la siguiente persona a la que pica el mosquito, puede transmitirte parásitos de malaria.
  • En el hígado. Los parásitos pueden llegar al hígado, donde algunos tipos quizás permanezcan inactivos hasta por un año.
  • En el torrente sanguíneo. Cuando los parásitos maduran, abandonan el hígado e infectan los glóbulos rojos. Cuando esto ocurre, las personas por lo general presentan los síntomas de malaria.
  • Trasmisión a la siguiente persona. Si un mosquito no infectado te pica en este momento del ciclo, se infectará con tus parásitos de malaria y puede transmitirlos a la siguiente persona a la que pique.

Otros modos de trasmisión

Como los parásitos que causan la malaria afectan los glóbulos rojos, la malaria también puede contagiarse por la exposición a la sangre infectada, incluyendo:

  • De la madre al feto
  • Por transfusiones de sangre
  • Compartiendo agujas usadas para inyectar drogas

Factores de riesgo

El mayor factor de riesgo para la malaria es visitar o vivir en zonas tropicales donde la enfermedad es frecuente. Existen muchos subtipos diferentes de parásitos de malaria. La variedad que provoca las complicaciones más letales se encuentra, con mayor frecuencia, en:

  • Los países africanos al sur del desierto del Sahara
  • Las Islas Salomón, Papúa Nueva Guinea y Haití

Riesgos de contraer una forma más grave de la enfermedad

Las personas que tienen mayor riesgo de tener una enfermedad grave incluyen:

  • Bebés y niños pequeños
  • Viajeros provenientes de áreas donde no hay malaria
  • Embarazadas y fetos

La pobreza, la falta de conocimiento o información, y el acceso insuficiente, o nulo, a los servicios de cuidado de la salud también contribuyen al número de muertes por malaria en todo el mundo.

La inmunidad puede disminuir

Los residentes de una región donde hay malaria quizás se vean expuestos a la enfermedad con tanta frecuencia que adquieren una inmunidad parcial, lo que puede reducir la intensidad de los síntomas. Pero esta inmunidad parcial puede desaparecer si te mudas a un país donde ya no estás expuesto frecuentemente al parásito.

Complicaciones

La malaria puede ser mortal, en especial, la variedad común en las zonas tropicales de África. Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades calculan que el 90 por ciento de las muertes por malaria ocurren en África — más comúnmente en niños menores de 5 años.

En la mayoría de los casos, las muertes por malaria se relacionan con una o más complicaciones graves, incluyendo:

  • Malaria cerebral. Si las células sanguíneas infectadas de parásitos obstruyen los pequeños vasos sanguíneos del cerebro (malaria cerebral), puede ocurrir la inflamación del cerebro o un daño cerebral. La malaria cerebral puede provocar un coma.
  • Problemas respiratorios. La acumulación de líquido en los pulmones (edema pulmonar) puede causar dificultad para respirar.
  • Insuficiencia orgánica. La malaria puede provocar insuficiencia renal o hepática, o la rotura del bazo. Cualquiera de estas afecciones puede ser mortal.
  • Anemia. La malaria daña los glóbulos rojos, lo que puede provocar anemia.
  • Nivel bajo de azúcar en sangre. Las formas graves de malaria pueden causar un descenso del nivel de azúcar en sangre, al igual que la quinina — que es uno de los medicamentos más frecuentes para el tratamiento de la malaria. Un nivel muy bajo de azúcar en sangre puede provocar un coma o la muerte.

La malaria puede reaparecer

Algunas variedades del parásito de la malaria, que típicamente causa formas más leves de la enfermedad, pueden persistir por años y causar recaídas.

Prevención

Si planeas viajar a lugares donde la malaria es común, habla con tu médico unos meses antes del viaje sobre medicamentos que puedas tomar — antes, durante y después del viaje — que puedan ayudar a protegerte de los parásitos de la malaria.

En general, los medicamentos usados para prevenir la malaria son los mismos que se usan para tratarla. Tu doctor necesita saber adónde vas a viajar para poder recetarte el medicamento que funcione mejor para el tipo de parásito de malaria que se encuentre más comúnmente en esa región.

Todavía no hay una vacuna

Por todo el mundo, los científicos están tratando de encontrar una vacuna segura y efectiva para la malaria. Pero en la actualidad todavía no hay una vacuna contra la malaria que esté aprobada para usar en los humanos.

Para reducir la exposición a los mosquitos

En los países donde la malaria es frecuente, la prevención también incluye ahuyentar a los mosquitos para que no estén en contacto con las personas. Algunas estrategias son:

  • Rociar la casa. El tratamiento de las paredes de la casa con insecticida puede ayudar a matar los mosquitos adultos que entran.
  • Dormir bajo un mosquitero. Especialmente se recomienda utilizar los mosquiteros, sobre todo si están tratados con insecticida, en el caso de mujeres embarazadas y niños pequeños.
  • Cubrirte la piel. Durante las horas de actividad de los mosquitos, que suelen ser desde el atardecer hasta el amanecer, usa pantalones y camisas de manga larga.
  • Rociar la ropa y la piel. Los aerosoles que contienen permetrina son seguros para aplicar sobre la ropa, mientras que para la piel, se pueden usar aerosoles con DEET.

Dec. 08, 2018
References
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