Descripción general

La malaria es una enfermedad provocada por un parásito que se transmite mediante la picadura de mosquitos infectados. La malaria produce ataques recurrentes de escalofríos y fiebre. La malaria es responsable de aproximadamente 660.000 muertes por año.

Si bien la malaria es poco frecuente en climas templados, sigue siendo frecuente en países tropicales y subtropicales. Los funcionarios de salud de todo el mundo intentan reducir la incidencia de la malaria mediante la distribución de redes para la cama, que ayudar a las personas a protegerse de las picaduras de mosquitos cuando duermen. Los científicos de todo el mundo trabajan en el desarrollo de una vacuna para la malaria.

Si planeas viajar a sitios donde la malaria es frecuente, toma un medicamento preventivo antes, durante y después del viaje. Muchos parásitos de la malaria ahora son inmunes a la mayoría de los medicamentos utilizados para tratar la enfermedad.

Síntomas

Una infección por malaria suele caracterizarse por ataques recurrentes con los siguientes signos y síntomas:

  • Escalofríos con temblor entre moderados e intensos
  • Fiebre alta
  • Transpiración

Entre los signos y síntomas se pueden incluir:

  • Cefalea
  • Vómitos
  • Diarrea

Los signos y síntomas de la malaria suelen comenzar pocas semanas luego de sufrir la picadura de un mosquito infectado. No obstante, algunos tipos de parásitos de malaria pueden permanecer inactivos en el cuerpo hasta por un año.

Cuándo consultar con el médico

Habla con un médico si tienes fiebre alta y vives o viajaste recientemente a una región con alto riesgo de malaria. Los parásitos que provocan la malaria pueden permanecer inactivos en el cuerpo hasta por un año. Si tienes síntomas graves, busca atención médica de emergencia.

Causas

La causa del paludismo es un tipo de parásito microscópico que se transmite con mayor frecuencia a través de las picaduras de mosquitos.

Ciclo de transmisión del mosquito

  • Mosquito no infectado. El mosquito se infecta cuando se alimenta de una persona que tiene paludismo.
  • Transmisión del parásito. Si tú eres la siguiente persona a la que pica el mosquito, puede transmitirte parásitos del paludismo.
  • En el hígado. Los parásitos pueden llegar al hígado, donde algunos tipos pueden permanecer inactivos por hasta un año.
  • En el torrente sanguíneo. Cuando los parásitos maduran, abandonan el hígado e infectan los glóbulos rojos. Cuando esto ocurre, las personas por lo general presentan los síntomas del paludismo.
  • Transmisión a la siguiente persona. Si un mosquito no infectado te pica en este momento del ciclo, se infectará con tus parásitos del paludismo y puede transmitirlos a la siguiente persona a la que pique.

Otros modos de transmisión

Debido a que los parásitos que causan el paludismo afectan los glóbulos rojos, las personas también pueden contraer paludismo exponiéndose a sangre infectada, lo que incluye:

  • De la madre al feto
  • Mediante transfusiones de sangre
  • Al compartir agujas usadas para inyectarse drogas

Factores de riesgo

El mayor factor de riesgo para contraer paludismo es vivir en áreas tropicales donde la enfermedad es frecuente, o visitarlas. Existen muchos subtipos diferentes de parásitos del paludismo. La variedad que provoca las complicaciones más letales se encuentra con mayor frecuencia en los siguientes lugares:

  • Países africanos al sur del desierto del Sahara
  • Asia del Sur
  • Islas Salomón, Papúa Nueva Guinea y Haití

Riesgos de contraer una forma más grave de la enfermedad

Las personas con mayor riesgo de padecer una forma grave de la enfermedad incluyen:

  • Bebés y niños pequeños
  • Viajeros provenientes de áreas donde no hay paludismo
  • Embarazadas y fetos

La pobreza, la falta de conocimiento o información, y el acceso insuficiente, o nulo, a los servicios de cuidado de la salud también contribuyen al número de muertes por paludismo en todo el mundo.

La inmunidad puede disminuir

Los habitantes de una región afectada por el paludismo pueden estar expuestos a la enfermedad con tanta frecuencia que adquieren una inmunidad parcial, lo que puede disminuir la gravedad de los síntomas. Sin embargo, esta inmunidad parcial puede desaparecer si se trasladan a un país donde ya no están expuestos al parásito con tanta frecuencia.

Complicaciones

Malaria can be fatal, particularly the variety that's common in tropical parts of Africa. The Centers for Disease Control and Prevention estimate that 90 percent of all malaria deaths occur in Africa — most commonly in children under the age of 5.

In most cases, malaria deaths are related to one or more serious complications, including:

  • Cerebral malaria. If parasite-filled blood cells block small blood vessels to your brain (cerebral malaria), swelling of your brain or brain damage may occur. Cerebral malaria may cause coma.
  • Problemas respiratorios. Accumulated fluid in your lungs (pulmonary edema) can make it difficult to breathe.
  • Organ failure. Malaria can cause your kidneys or liver to fail, or your spleen to rupture. Any of these conditions can be life-threatening.
  • Anemia. Malaria damages red blood cells, which can result in anemia.
  • Low blood sugar. Severe forms of malaria itself can cause low blood sugar, as can quinine — one of the most common medications used to combat malaria. Very low blood sugar can result in coma or death.

Malaria may recur

Some varieties of the malaria parasite, which typically cause milder forms of the disease, can persist for years and cause relapses.

Prevención

Si piensas viajar a una zona donde es frecuente el paludismo, consulta con tu médico, con varios meses de anticipación, sobre los fármacos que puedes tomar —antes, durante y después del viaje— para protegerte de los parásitos del paludismo.

En general, los fármacos para prevenir el paludismo son los mismos que se utilizan para tratar la enfermedad. Debes informar a tu médico acerca de la zona a la que viajas para que este te recete el fármaco más adecuado para el tipo de parásito del paludismo que es más frecuente encontrar allí.

Aún no existen vacunas

Científicos de todo el mundo procuran desarrollar una vacuna segura y efectiva para el paludismo. Sin embargo, hasta ahora no se ha aprobado ninguna vacuna contra el paludismo para uso en seres humanos.

Reducción de la exposición a los mosquitos

En los países donde es frecuente el paludismo, la prevención comprende también ahuyentar a los mosquitos de las personas. Algunas estrategias:

  • Rociar la casa. El tratamiento de las paredes de la casa con insecticida ayuda a matar a los mosquitos adultos que entran.
  • Dormir bajo un mosquitero. Se recomienda utilizar los mosquiteros, sobre todo si están tratados con insecticida, en especial, en el caso de embarazadas y niños pequeños.
  • Cubrirte la piel. Durante las horas de actividad de los mosquitos, que suelen ser desde el atardecer hasta el amanecer, usa pantalones y camisas de manga larga.
  • Rociar la ropa y la piel. Los aerosoles que contienen permetrina son seguros para aplicar sobre la ropa, mientras que para la piel, se pueden usar aerosoles que contengan DEET.
Aug. 18, 2017
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