Descripción general

La esterilidad se define como el intento de tener un hijo (manteniendo relaciones sexuales frecuentes) durante al menos un año sin éxito. La esterilidad femenina, la esterilidad masculina o una combinación de las dos afecta a millones de parejas en los Estados Unidos. Se estima que entre el 10 y el 18 por ciento de las parejas tienen problemas para tener un bebé o llegar a un parto exitoso.

La esterilidad se debe a factores femeninos alrededor de un tercio de las veces y a factores masculinos aproximadamente otro tercio de las veces. En el resto de los casos, la causa es desconocida o una combinación de factores masculinos y femeninos.

Las causas de la esterilidad femenina pueden ser difíciles de diagnosticar. Existen muchos tratamientos disponibles, que dependerán de la causa de la esterilidad. Muchas parejas estériles podrán concebir un niño sin tratamiento. Después de intentar tener un hijo por dos años, alrededor del 95 por ciento de las parejas logran concebir con éxito.

Síntomas

El síntoma principal de la esterilidad es la incapacidad de quedar embarazada. Un ciclo menstrual demasiado largo (35 días o más), demasiado corto (menos de 21 días), irregular o ausente puede significar que no estás ovulando. Es probable que no haya otros signos o síntomas evidentes.

Cuándo consultar al médico

Cuándo buscar ayuda depende de tu edad:

  • Hasta los 35 años, la mayoría de los médicos te recomendarán que intentes quedar embarazada durante al menos un año antes de hacerte análisis o tratamientos.
  • Si tienes entre 35 y 40 años, conversa sobre tus preocupaciones con el médico luego de haber intentado durante ya seis meses.
  • Si tienes más de 40 años, es posible que el médico quiera comenzar los análisis o el tratamiento de inmediato.

Es posible que el médico también quiera comenzar los análisis o el tratamiento de inmediato si tú o tu pareja tienen problemas de fecundidad conocidos o si tienes antecedentes de períodos irregulares o dolorosos, enfermedad pélvica inflamatoria, varios abortos espontáneos, tratamiento oncológico previo o endometriosis.

Causas

Cada uno de los siguientes factores es esencial para quedar embarazada:

  • Debes ovular. Para quedar embarazada, tus ovarios deben producir un óvulo y liberarlo, proceso conocido como «ovulación». El médico puede ayudarte a evaluar tus ciclos menstruales y a confirmar que estás ovulando.
  • Tu pareja debe tener esperma. Este no es un problema para la mayoría de las parejas, a menos que tu pareja tenga antecedentes de enfermedades o de cirugías. El médico puede realizar algunas pruebas simples para evaluar la salud del esperma de tu pareja.
  • Debes tener relaciones sexuales regularmente. Debes tener relaciones sexuales de manera frecuente en tu período fértil. Tu médico puede ayudarte a entender mejor en qué momento estás más fértil.
  • Debes tener trompas de Falopio abiertas y un útero normal. El óvulo y el espermatozoide se encuentran en las trompas de Falopio, y el embrión necesita un útero saludable para desarrollarse.

Para que haya embarazo, cada paso del proceso reproductivo humano tiene que ocurrir en forma correcta. Los pasos de ese proceso son:

  • Uno de los dos ovarios libera un óvulo maduro.
  • La trompa de Falopio lo toma.
  • El espermatozoide asciende por el cuello uterino, pasa a través del útero e ingresa a las trompas de Falopio para alcanzar el óvulo y fecundarlo.
  • El óvulo fecundado baja por las trompas de Falopio hasta el útero.
  • Se implanta y crece en el útero.

En las mujeres, varios factores pueden alterar el proceso en cualquiera de sus etapas. Uno o más de los siguientes factores pueden causar la esterilidad femenina.

Video: Ovulación

La ovulación es la liberación de un óvulo de uno de los ovarios. Por lo general, ocurre a la mitad del ciclo menstrual, aunque el momento exacto puede variar.

Como preparación para la ovulación, el revestimiento del útero, o endometrio, se engrosa. La glándula hipófisis del cerebro estimula a uno de los ovarios para que libere un óvulo. La pared del folículo ovárico se rompe en la superficie del ovario. Se libera el óvulo.

Unas estructuras alargadas llamadas ‘fimbrias’ llevan el óvulo a la trompa de Falopio cercana. El óvulo se desplaza por la trompa de Falopio, impulsado en parte por contracciones de las paredes de la trompa. Una vez que se encuentra en la trompa de Falopio, el óvulo puede ser fecundado por un espermatozoide.

Si se fecunda el óvulo, el óvulo y el espermatozoide se unen y forman una entidad unicelular llamada cigoto. A medida que el cigoto baja por la trompa de Falopio hacia el útero, comienza a dividirse rápidamente y forma un grupo de células llamado blastocisto, que se parece a una frambuesa pequeña. Cuando el cigoto llega al útero, se implanta en el revestimiento del útero y comienza el embarazo.

Si el óvulo no se fecunda, el cuerpo simplemente lo reabsorbe, quizás incluso antes de llegar al útero. Aproximadamente dos semanas más tarde, el revestimiento del útero se desprende y se expulsa por la vagina. Esto se llama menstruación.

Trastornos de la ovulación

Los trastornos de la ovulación, lo que significa que no ovulas de forma frecuente o que directamente no ovulas, son el motivo de la esterilidad en alrededor de 1 de 4 parejas estériles. Los problemas de la regulación de las hormonas reproductivas que tiene el hipotálamo o la hipófisis, o los problemas en el propio ovario, pueden causar estos trastornos de la ovulación.

  • Síndrome de ovario poliquístico. El síndrome de ovario poliquístico causa un desequilibrio hormonal que afecta la ovulación. El síndrome de ovario poliquístico está asociado a la resistencia a la insulina y a la obesidad, así como al crecimiento de cabello anormal en el rostro o en el cuerpo, así como al acné. Es la causa más frecuente de la esterilidad femenina.
  • Disfunción en el hipotálamo. Dos hormonas que produce la hipófisis son responsables de estimular la ovulación todos los meses: la hormona foliculoestimulante (FSH) y la hormona luteinizante (LH). El exceso de estrés físico o emocional, el peso corporal muy alto o bajo, o un reciente aumento o disminución de peso importante pueden alterar la producción de estas hormonas y afectar la ovulación. Los signos más frecuentes son la falta de períodos menstruales o los períodos irregulares.
  • Insuficiencia ovárica prematura. Por lo general, este trastorno, también llamado «insuficiencia ovárica primaria», se produce a causa de una respuesta autoinmunitaria o de la pérdida prematura de óvulos del ovario (posiblemente por factores genéticos o por la quimioterapia). El ovario ya no produce óvulos y disminuye la producción de estrógeno en mujeres que tienen menos de 40 años.
  • Demasiada prolactina. La hipófisis puede causar una producción excesiva de prolactina (hiperprolactinemia) que reduce la producción de estrógeno y puede causar esterilidad. Generalmente, está relacionado con un problema de la hipófisis y también puede ser a causa de otros medicamentos que tomas para otra enfermedad.

Daño en las trompas de Falopio (esterilidad tubárica)

Las trompas de Falopio dañadas o bloqueadas no permiten que el esperma ingrese en el óvulo o bloquean el paso del óvulo fertilizado al útero. Las causas del daño o de la obstrucción en las trompas de Falopio pueden comprender las siguientes:

  • La enfermedad inflamatoria pélvica, una infección del útero y de las trompas de Falopio causada por la clamidiosis, la gonorrea u otras infecciones de transmisión sexual
  • Cirugías anteriores en el abdomen o en la pelvis, entre ellas, las cirugías por embarazos ectópicos, en los que el óvulo fertilizado se implanta y comienza a crecer en la trompa de Falopio y no en el útero
  • La tuberculosis pélvica, principal causa de la esterilidad tubárica en todo el mundo, aunque es poco frecuente en los Estados Unidos

Endometriosis

La endometriosis ocurre cuando el tejido que normalmente crece en el útero se implanta y crece en otros lugares. Este crecimiento de tejido adicional, y su eliminación quirúrgica, puede causar la formación de cicatrices que pueden obstruir las trompas de Falopio e impedir que el óvulo y el espermatozoide se unan.

La endometriosis también puede afectar el revestimiento del útero, lo que altera la implantación del óvulo fertilizado. La enfermedad también parece afectar la fecundidad de maneras menos directas, como el daño al esperma y al óvulo.

Causas uterinas o del cuello del útero

Varias causas uterinas o del cuello del útero pueden afectar la fecundidad al interferir en la implantación o al aumentar la posibilidad de que tengas abortos espontáneos:

  • Los pólipos o tumores benignos (fibromas o miomas) son frecuentes en el útero. Algunos pueden obstruir las trompas de Falopio o interferir en la implantación, lo que afecta la fecundidad. Sin embargo, muchas mujeres que tienen fibromas o pólipos quedan embarazadas.
  • Las cicatrices por endometriosis o la inflamación dentro del útero pueden alterar la implantación.
  • Las anormalidades uterinas congénitas, como una forma poco normal del útero, pueden causar problemas para quedar embarazada o para no perder el embarazo.
  • La estenosis cervical (estrechamiento del cuello del útero) puede producirse a causa de una malformación hereditaria o de un daño al cuello del útero.
  • A veces, el cuello uterino no puede producir el mejor tipo de mucosidad que permita que los espermatozoides lleguen al útero a través del cuello uterino.

Esterilidad sin causa aparente

A veces, la causa de la esterilidad nunca se determina. Una combinación de varios factores menores en ambas personas podrían ocasionar estos problemas de fecundidad sin causa aparente. Aunque resulte frustrante no obtener una respuesta específica, este problema puede corregirse solo con el tiempo. Sin embargo, no se debe retrasar el tratamiento para la esterilidad.

Factores de riesgo

Algunos factores pueden generar mayor riesgo de esterilidad, como:

  • Edad. La calidad y cantidad de óvulos de las mujeres comienzan a disminuir a medida que avanza la edad. Alrededor de los 35 años, se acelera el índice de pérdida de folículos, lo que hace que haya menos óvulos y de menor calidad. Esto provoca que la concepción sea más difícil y aumenta el riesgo de tener abortos espontáneos.
  • Fumar. Además de dañar el cuello uterino y las trompas de Falopio, fumar aumenta el riesgo de aborto y de embarazo ectópico. Se cree que también envejece los ovarios y agota los óvulos prematuramente. Deja de fumar antes de empezar un tratamiento para la fecundidad.
  • Peso. Tener sobrepeso o estar muy por debajo del peso puede afectar la ovulación normal. Tener un índice de masa corporal (IMC) saludable puede aumentar la frecuencia de la ovulación y la probabilidad de que dar embarazada.
  • Antecedentes sexuales. Las infecciones de transmisión sexual, como la infección por Chlamydia y la gonorrea, pueden dañar las trompas de Falopio. Tener relaciones sexuales sin protección con múltiples parejas aumenta el riesgo de contraer una enfermedad de transmisión sexual que más tarde puede causar problemas de fecundidad.
  • Alcohol. Mantén un consumo de alcohol moderado de no más de una bebida alcohólica por día.

Prevención

Si estás pensando en quedar embarazada pronto o en el futuro, puedes aumentar tus probabilidades de tener una fecundidad normal si:

  • Mantienes un peso normal. Las mujeres con sobrepeso y bajo peso presentan mayor riesgo de sufrir trastornos de ovulación. Si necesitas bajar de peso, haz ejercicio en forma moderada. La práctica de ejercicios intensos extenuantes durante más de cinco horas por semana ha sido asociada con una disminución de la ovulación.
  • Deja de fumar. El tabaco tiene varios efectos negativos en la fecundidad, sin mencionar los efectos negativos que tiene en la salud general y la del feto. Si fumas y estás pensando en quedar embarazada, deja de fumar ahora.
  • Evita el alcohol. El consumo excesivo de alcohol puede causar disminución de la fecundidad. El consumo de alcohol puede afectar la salud de un feto en desarrollo. Si estás planeando quedar embarazada, evita el alcohol y no bebas alcohol mientras estés embarazada.
  • Reduce el estrés. Algunos estudios han demostrado que las parejas que sufren estrés psicológico tienen resultados menos efectivos en los tratamientos de esterilidad. Si puedes, busca la forma de reducir el estrés en tu vida antes de intentar quedar embarazada.
  • Limita la cafeína. Las investigaciones sugieren que limitar el consumo de cafeína a menos de 200 miligramos por día no debería afectar tu capacidad de quedar embarazada. Eso representa de 1 a 2 tazas de 6 a 8 onzas (de 175 a 235 ml) de café por día.

Experiencia en Mayo Clinic e historias de pacientes

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March 08, 2018
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