Descripción general

What is cervical cancer? A Mayo Clinic expert explains

Learn more about cervical cancer from Mayo Clinic gynecologic oncologist Kristina Butler, M.D., M.S.

I'm Dr. Kristina Butler, a gynecologic oncologist at Mayo Clinic. In this video, we'll cover the basics of cervical cancer: What is it? Who gets it? The symptoms, diagnosis, and treatment. Whether you're looking for answers for yourself or someone you love, we're here to give you the best information available. Cervical cancer happens when cells in the cervix, the lower part of the uterus that connects to the vagina, start to become abnormal. Small changes in the cell DNA tells them to multiply out-of-control, and cells accumulate in growths called tumors. Thankfully, advances in medical technology and specifically the use of Pap tests, have significantly helped us identify cervical cancer in patients earlier than ever before. What was once the most common cause of cancer death for American women is now caught sooner and therefore more curable.

Who gets it?

While it isn't perfectly clear what sparks the cervical cells to change their DNA, it is certain that human papilloma virus, or HPV, plays a role. HPV is spread by skin to skin contact often during sexual encounters. Over 85% of the general population has been exposed. But most people with HPV never develop cervical cancer. However, reducing your risk of one helps reduce your risk of the other. I recommend getting both the HPV vaccine and regular screening tests. Other risk factors for cervical cancer include multiple sexual encounters. But it only takes one to contract HPV, so it's important to always practice safe sex. A weakened immune system and also smoking are linked to higher risk. One drug called DES was popular in the 1950s as a miscarriage prevention drug. So if your mother took it while pregnant, you may have higher risk as well.

What are the symptoms?

Unfortunately, the early stages of cervical cancer generally show no signs or symptoms. And this is why we emphasize getting Pap smears every three to five years and yearly pelvic exams. Once the cancer has progressed, it can show these symptoms: Unusual vaginal bleeding, for example, after intercourse or between periods or after menopause. Watery, bloody vaginal discharge that may be heavy or have an odor. And pelvic pain or other pain can also occur during intercourse.

How is it diagnosed?

Most guidelines suggest starting regular screening for cervical cancer at age 21. And during these screenings, a provider collects cells from the cervix to be tested in the lab. HPV DNA tests examine the cell specifically for HPV that can lead to pre-cancer. A Pap test, or commonly called a Pap smear, tests the cells for abnormalities. The process of these tests are not painful but can be mildly uncomfortable. If your provider suspects cervical cancer, they may start a more thorough examination of the cervix. This may include a colposcopy, which is a special tool that shines light through the vagina into the cervix to magnify the view for your provider. During the colposcopy, your provider might take several deeper samples of cells to examine. This could include a punch biopsy that collects tiny samples of cells, or an endocervical curettage that uses a narrow instrument to take an internal tissue sample. And if after further examination, the sample tissue is worrisome, your doctor may run more tests or collect other tissue samples from deeper layers of the cells. This could use a LEEP or cone biopsy procedure to give the clearest picture possible.

How is it treated?

Treating cervical cancer isn't one-size-fits-all. Your doctor will consider the whole picture of your health and your personal preferences before making a recommendation. And this will include one or several treatment methods. For early cervical cancer, we typically treat with surgery to remove the abnormal growths. For more advanced cervical cancer, there's also chemotherapy, a drug that runs the body killing cancer cells in its path. Radiation therapy uses high-powered beams with energy focused on the cancer cells. There's also targeted drug therapy that blocks specific weaknesses present within the cancer cells. And immune therapy, a drug treatment that helps your immune system recognize cancer cells and attack them.

What now?

No one can be prepared for a cancer diagnosis. However, there are ways we can help reduce anxiety and feel more in control of the situation. Learning about the condition can make you feel more empowered and confident in the decisions about your care. So ask lots of questions and request additional resources. Find support. Ask for help from your family and friends. If you feel more comfortable expressing yourself in a support group, there are many available both online and in-person. Set goals that you can achieve and feel good about. And most importantly, take care of yourself. This time can be difficult and fatiguing. Eat well, relax and get enough rest. If you'd like to learn even more about cervical cancer, watch our other related videos or visit We wish you well.

El cáncer de cuello uterino es un tipo de cáncer que se produce en las células del cuello uterino, la parte inferior del útero que se conecta a la vagina.

Varias cepas del virus del papiloma humano (VPH), una infección de transmisión sexual, juegan un papel importante en la causa de la mayoría de tipos de cáncer de cuello uterino.

Cuando se expone al virus del papiloma humano, el sistema inmunitario del cuerpo generalmente evita que el virus haga daño. Sin embargo, en un pequeño porcentaje de personas, el virus sobrevive durante años, contribuyendo al proceso que hace que algunas células del cuello uterino se conviertan en células cancerosas.

Puedes reducir el riesgo de desarrollar cáncer cervical haciéndote pruebas de detección y recibiendo una vacuna que protege contra la infección por el virus del papiloma humano.


El cáncer de cuello uterino en un estadio temprano generalmente no produce signos ni síntomas.

Los signos y síntomas del cáncer de cuello uterino más avanzado incluyen:

  • Sangrado vaginal después de las relaciones sexuales, entre períodos o después de la menopausia
  • Flujo vaginal acuoso y con sangre que puede ser abundante y tener un olor fétido
  • Dolor pélvico o dolor durante las relaciones sexuales

Cuándo debes consultar con un médico

Solicita una cita con el médico si tienes cualquier signo o síntoma que te preocupen.


El cáncer cervical comienza cuando las células sanas del cuello uterino desarrollan cambios (mutaciones) en su ADN. El ADN de una célula contiene las instrucciones que le dicen a una célula qué hacer.

Las células sanas crecen y se multiplican a una cierta velocidad, y finalmente mueren en un momento determinado. Las mutaciones le dicen a las células que crezcan y se multipliquen fuera de control, y no mueren. Las células anormales acumuladas forman una masa (tumor). Las células cancerosas invaden los tejidos cercanos y pueden desprenderse de un tumor para diseminarse (hacer metástasis) en otras partes del cuerpo.

No está claro qué causa el cáncer cervical, pero es cierto que el virus del papiloma humano juega un papel importante. El virus del papiloma humano es muy común y la mayoría de las personas con el virus nunca desarrollan cáncer. Esto significa que otros factores, como el entorno o estilo de vida, también determinan si desarrollarás cáncer de cuello uterino.

Tipos de cáncer de cuello uterino

El tipo de cáncer de cuello uterino que tienes ayuda a determinar tu pronóstico y tratamiento. Los principales tipos de cáncer de cuello uterino son los siguientes:

  • Carcinoma epidermoide. Este tipo de cáncer de cuello uterino comienza en las células delgadas y planas (células escamosas) que recubren la parte externa del cuello uterino, que se proyecta hacia la vagina. La mayoría de los cánceres de cuello uterino son carcinomas de células escamosas.
  • Adenocarcinoma. Este tipo de cáncer de cuello uterino comienza en las células glandulares en forma de columna que recubren el canal cervical.

Algunas veces, ambos tipos de células están implicadas en el cáncer de cuello uterino. En muy raras ocasiones, el cáncer se presenta en otras células del cuello uterino.

Factores de riesgo

Los factores de riesgo para el cáncer de cuello uterino incluyen los siguientes:

  • Muchas parejas sexuales. Cuanto mayor sea la cantidad de parejas que tienes —y cuanto mayor sea la cantidad de parejas sexuales de tu pareja—, mayor será tu probabilidad de contraer el virus del papiloma humano.
  • Actividad sexual a edad temprana. Tener relaciones sexuales a una edad temprana aumenta el riesgo de contraer el virus del papiloma humano.
  • Otras infecciones de transmisión sexual (ITS). Tener otras infecciones de transmisión sexual, como la clamidia, la gonorrea, la sífilis y el VIH/sida, aumenta el riesgo de contraer el virus del papiloma humano.
  • Sistema inmunitario debilitado. Podrías tener más probabilidades de presentar cáncer de cuello uterino si tu sistema inmunitario está debilitado por otra afección de salud y tienes el virus del papiloma humano.
  • Tabaquismo. El tabaquismo está asociado con el cáncer de cuello uterino de células escamosas.
  • Exposición a medicamentos para la prevención de abortos espontáneos. Si tu madre tomó un medicamento llamado dietilestilbestrol (DES) durante el embarazo en la década de 1950, puedes tener un mayor riesgo de padecer un cierto tipo de cáncer de cuello uterino llamado adenocarcinoma de células claras.


Para reducir tu riesgo de cáncer de cuello uterino, haz lo siguiente:

  • Pregúntale al médico acerca de la vacuna contra el virus del papiloma humano. Recibir una vacuna para prevenir la infección por virus del papiloma humano puede reducir tu riesgo de cáncer de cuello uterino y otros cánceres relacionados con el virus del papiloma humano. Pregúntale al médico si la vacuna contra el virus del papiloma humano es apropiada para ti.
  • Sométete a pruebas de Papanicolaou de rutina. Las pruebas de Papanicolaou pueden detectar afecciones precancerosas del cuello uterino, por lo que pueden ser monitoreadas o tratadas para prevenir este tipo de cáncer. La mayoría de las organizaciones médicas sugieren comenzar con las pruebas de Papanicolaou de rutina a la edad de 21 años y repetirlas cada pocos años.
  • Mantén relaciones sexuales seguras. Reduce tu riesgo de cáncer de cuello uterino; toma medidas para prevenir las infecciones de transmisión sexual, como usar un condón cada vez que tengas relaciones sexuales y limitar el número de parejas sexuales que tengas.
  • No fumes. Si no fumas, no empieces a hacerlo ahora. Si fumas, habla con el médico acerca de estrategias para lograr dejar de fumar.

Cáncer de cuello uterino - atención en Mayo Clinic

June 17, 2021

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