Diagnóstico

Your child's doctor will look for signs of developmental delays at regular checkups. If your child shows any symptoms of autism spectrum disorder, you'll likely be referred to a specialist who treats children with autism spectrum disorder, such as a child psychiatrist or psychologist, pediatric neurologist, or developmental pediatrician, for an evaluation.

Because autism spectrum disorder varies widely in symptoms and severity, making a diagnosis may be difficult. There isn't a specific medical test to determine the disorder. Instead, a specialist may:

  • Observe your child and ask how your child's social interactions, communication skills and behavior have developed and changed over time
  • Give your child tests covering hearing, speech, language, developmental level, and social and behavioral issues
  • Present structured social and communication interactions to your child and score the performance
  • Use the criteria in the Diagnostic and Statistical Manual of Mental Disorders (DSM-5), published by the American Psychiatric Association
  • Include other specialists in determining a diagnosis
  • Recommend genetic testing to identify whether your child has a genetic disorder such as Rett syndrome or fragile X syndrome

Tratamiento

No cure exists for autism spectrum disorder, and there is no one-size-fits-all treatment. The goal of treatment is to maximize your child's ability to function by reducing autism spectrum disorder symptoms and supporting development and learning. Early intervention during the preschool years can help your child learn critical social, communication, functional and behavioral skills.

The range of home-based and school-based treatments and interventions for autism spectrum disorder can be overwhelming, and your child's needs may change over time. Your health care provider can recommend options and help identify resources in your area.

If your child is diagnosed with autism spectrum disorder, talk to experts about creating a treatment strategy and build a team of professionals to meet your child's needs.

Treatment options may include:

  • Behavior and communication therapies. Many programs address the range of social, language and behavioral difficulties associated with autism spectrum disorder. Some programs focus on reducing problem behaviors and teaching new skills. Other programs focus on teaching children how to act in social situations or communicate better with others. Applied behavior analysis (ABA) can help children learn new skills and generalize these skills to multiple situations through a reward-based motivation system.
  • Educational therapies. Children with autism spectrum disorder often respond well to highly structured educational programs. Successful programs typically include a team of specialists and a variety of activities to improve social skills, communication and behavior. Preschool children who receive intensive, individualized behavioral interventions often show good progress.
  • Family therapies. Parents and other family members can learn how to play and interact with their children in ways that promote social interaction skills, manage problem behaviors, and teach daily living skills and communication.
  • Other therapies. Depending on your child's needs, speech therapy to improve communication skills, occupational therapy to teach activities of daily living, and physical therapy to improve movement and balance may be beneficial. A psychologist can recommend ways to address problem behavior.
  • Medications. No medication can improve the core signs of autism spectrum disorder, but specific medications can help control symptoms. For example, certain medications may be prescribed if your child is hyperactive; antipsychotic drugs are sometimes used to treat severe behavioral problems; and antidepressants may be prescribed for anxiety. Keep all health care providers updated on any medications or supplements your child is taking. Some medications and supplements can interact, causing dangerous side effects.

Managing other medical and mental health conditions

In addition to autism spectrum disorder, children, teens and adults can also experience:

  • Medical health issues. Children with autism spectrum disorder may also have medical issues, such as epilepsy, sleep disorders, limited food preferences or stomach problems. Ask your child's doctor how to best manage these conditions together.
  • Problems with transition to adulthood. Teens and young adults with autism spectrum disorder may have difficulty understanding body changes. Also, social situations become increasingly complex in adolescence, and there may be less tolerance for individual differences. Behavior problems may be challenging during the teen years.
  • Other mental health disorders. Teens and adults with autism spectrum disorder often experience other mental health disorders, such as anxiety and depression. Your doctor, mental health professional, and community advocacy and service organizations can offer help.

Planning for the future

Children with autism spectrum disorder typically continue to learn and compensate for problems throughout life, but most will continue to require some level of support. Planning for your child's future opportunities, such as employment, college, living situation, independence and the services required for support can make this process smoother.

Medicina alternativa

Debido a que los trastornos del espectro autista no tienen cura, muchos padres buscan terapias alternativas o complementarias, pero estos tratamientos cuentan con escaso respaldo o no lo tienen de una investigación que demuestre su eficacia. Tú podrías, sin intención, reforzar comportamientos negativos. Y algunos tratamientos alternativos son potencialmente peligrosos.

Habla con el médico de tu hijo sobre la evidencia científica de todo tratamiento que estés considerando para tu hijo.

Los ejemplos de terapias alternativas y complementarias que pueden ofrecer algunos beneficios si se usan combinadas con tratamientos basados en la evidencia son:

  • Terapias creativas. Algunos padres eligen complementar la intervención médica y educativa con terapia artística o musical, la cual se enfoca en la reducción de la sensibilidad del niño al tacto o el sonido. Estas terapias pueden ofrecer algunos beneficios cuando se usan junto con otros tratamientos.
  • Terapias sensoriales. Estas terapias se basan en la teoría no comprobada de que las personas con trastorno del espectro autista tienen un trastorno de procesamiento sensorial que causa problemas para tolerar o procesar la información sensorial, como el tacto, el equilibrio y la audición. Los terapeutas usan cepillos, juguetes para apretar, trampolines y otros materiales para estimular estos sentidos. La investigación no ha demostrado que estas terapias sean eficaces, pero es posible que puedan ofrecer algunos beneficios cuando se usan junto con otros tratamientos.
  • Masajes. Aunque los masajes pueden ser relajantes, no hay pruebas suficientes para determinar si mejoran los síntomas del trastorno del espectro autista.
  • Terapia con caballos o con mascotas. Las mascotas pueden proporcionar compañía y recreación, pero es necesario realizar más investigaciones para determinar si la interacción con animales mejora los síntomas del trastorno del espectro autista.

Es posible que algunas terapias alternativas y complementarias no sean perjudiciales, pero no hay pruebas de que sean útiles. Además, algunas de ellas pueden implicar un costo financiero significativo y ser difíciles de implementar. Los ejemplos de estas terapias son:

  • Dietas especiales. No hay pruebas de que las dietas especiales sean un tratamiento eficaz para el trastorno del espectro autista. Y para los niños en crecimiento, las dietas restrictivas pueden causar deficiencias nutricionales. Si decides optar por una dieta restrictiva, trabaja junto con un dietista matriculado para crear un plan de comidas adecuado para tu hijo.
  • Suplementos vitamínicos y probióticos. Aunque no son perjudiciales si se usan en cantidades normales, no hay pruebas de que sean beneficiosos para los síntomas del trastorno del espectro autista. Además, los suplementos pueden ser costosos. Consulta con tu médico sobre vitaminas y otros suplementos, y sobre la dosis adecuada para tu hijo.
  • Acupuntura. Esta terapia se ha usado con el objetivo de mejorar los síntomas del trastorno del espectro autista, pero la efectividad de la acupuntura no está respaldada por ninguna investigación.

Algunos tratamientos alternativos y complementarios no tienen pruebas de sus beneficios y pueden ser potencialmente peligrosos. Los ejemplos de tratamientos alternativos y complementarios que no se recomiendan para el trastorno del espectro autista son:

  • Terapia de quelación. Se dice que este tratamiento elimina el mercurio y otros metales pesados del organismo, pero no hay un vínculo conocido con el trastorno del espectro autista. La terapia de quelación para el trastorno del espectro autista no está respaldada por pruebas de investigación y puede ser muy peligrosa. En algunos casos, los niños tratados con terapia de quelación fallecieron.
  • Tratamientos con oxígeno hiperbárico. La oxigenoterapia hiperbárica es un tratamiento que consiste en respirar oxígeno dentro de una cámara presurizada. Este tratamiento no ha demostrado ser efectivo para tratar los síntomas del trastorno del espectro autista y no cuenta con la aprobación de la Administración de Alimentos y Medicamentos (Food and Drug Administration) para este uso.
  • Infusiones de inmunoglobulina intravenosa. No hay pruebas de que el uso de infusiones de inmunoglobulina intravenosa mejore el trastorno del espectro autista, y la Administración de Alimentos y Medicamentos (Food and Drug Administration) no ha aprobado los productos con inmunoglobulina para este uso.

Estrategias de afrontamiento y apoyo

Criar a un hijo con trastornos del espectro autista puede ser físicamente agotador y emocionalmente desgastante. Las siguientes recomendaciones pueden ser útiles:

  • Busca un equipo de profesionales de confianza. El equipo coordinado por tu médico puede constar de asistentes sociales, profesores, terapeutas y un encargado del caso o un coordinador de servicios. Estos profesionales pueden ayudarte a identificar y evaluar los recursos disponibles en tu zona y pueden explicarte los servicios financieros y los programas estatales y federales para niños y adultos con discapacidades.
  • Lleva registros de las consultas con proveedores de servicios. Tu hijo puede tener consultas, evaluaciones y reuniones con muchas personas involucradas en su atención. Debes mantener un archivo organizado de estas reuniones e informes para ayudarte a decidir acerca de las opciones de tratamiento y supervisar el avance.
  • Obtén información acerca del trastorno. Hay muchos mitos e ideas equivocadas sobre el trastorno del espectro autista. Conocer la verdad puede ayudarte a comprender mejor a tu hijo y sus intentos por comunicarse.
  • Tómate tiempo para ti y para compartir con otros familiares. Cuidar de un niño con trastorno del espectro autista puede crear tensión en tus relaciones personales y en tu familia. Para evitar el agotamiento, tómate un tiempo para relajarte, hacer ejercicio o disfrutar de tus actividades favoritas. Intenta programar momentos a solas con tus otros hijos y planear citas con tu cónyuge o pareja, incluso si solo es ver una película juntos después de acostar a los niños.
  • Busca otras familias de niños con trastorno del espectro autista. Es posible que otras familias que atraviesan las dificultades del trastorno del espectro autista puedan proporcionarte consejos útiles. Algunas comunidades tienen grupos de apoyo para padres y hermanos de niños con el trastorno.
  • Pregúntale al médico sobre tecnologías y tratamientos nuevos. Los investigadores continúan explorando nuevos enfoques para ayudar a los niños con trastorno del espectro autista. Consulta el sitio web de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (Centers for Disease Control and Prevention) sobre trastornos del espectro autista para obtener material y enlaces a recursos útiles.

Preparación para la consulta

Your child's health care provider will look for developmental problems at regular checkups. Mention any concerns you have during your appointment. If your child shows any signs of autism spectrum disorder, you'll likely be referred to a specialist who treats children with the disorder for an evaluation.

Bring a family member or friend with you to the appointment, if possible, to help you remember information and for emotional support.

Here's some information to help you prepare for your appointment.

What you can do

Before your child's appointment, make a list of:

  • Any medications, including vitamins, herbs and over-the-counter medicines that your child is taking, and their dosages.
  • Any concerns you have about your child's development and behavior.
  • When your child began talking and reaching developmental milestones. If your child has siblings, also share information about when they reached their milestones.
  • A description of how your child plays and interacts with other children, siblings and parents.
  • Questions to ask your child's doctor to make the most of your time.

In addition, it may be helpful to bring:

  • Notes of any observations from other adults and caregivers, such as babysitters, relatives and teachers. If your child has been evaluated by other health care professionals or an early intervention or school program, bring this assessment.
  • A record of developmental milestones for your child, such as a baby book or baby calendar, if you have one.
  • A video of your child's unusual behaviors or movements, if you have one.

Questions to ask your child's doctor may include:

  • Why do you think my child does (or doesn't) have autism spectrum disorder?
  • Is there a way to confirm the diagnosis?
  • If my child does have autism spectrum disorder, is there a way to tell how severe it is?
  • What changes can I expect to see in my child over time?
  • What kind of special therapies or care do children with autism spectrum disorder need?
  • How much and what kinds of regular medical care will my child need?
  • What kind of support is available to families of children with autism spectrum disorder?
  • How can I learn more about autism spectrum disorder?

Don't hesitate to ask other questions during your appointment.

What to expect from your child's doctor

Your child's doctor is likely to ask you a number of questions. Be ready to answer them to reserve time to go over any points you want to focus on. Your doctor may ask:

  • What specific behaviors prompted your visit today?
  • When did you first notice these signs in your child? Have others noticed signs?
  • Have these behaviors been continuous or occasional?
  • Does your child have any other symptoms that might seem unrelated to autism spectrum disorder, such as stomach problems?
  • Does anything seem to improve your child's symptoms?
  • What, if anything, appears to worsen symptoms?
  • When did your child first crawl? Walk? Say his or her first word?
  • What are some of your child's favorite activities?
  • How does your child interact with you, siblings and other children? Does your child show interest in others, make eye contact, smile or want to play with others?
  • Does your child have a family history of autism spectrum disorder, language delay, Rett syndrome, obsessive-compulsive disorder, or anxiety or other mood disorders?
  • What is your child's education plan? What services does he or she receive through school?
July 15, 2017
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Trastorno del espectro autista