Descripción general

La fiebre amarilla es una infección viral que transmite un tipo particular de mosquito. La infección es más frecuente en zonas de África y Sudamérica, y afecta a los viajeros y residentes de dichas zonas.

En los casos más leves, la fiebre amarilla causa fiebre, dolor de cabeza, náuseas y vómitos. Pero la fiebre amarilla puede ser mucho más grave y provocar problemas cardíacos, hepáticos y renales, además de sangrado. Hasta el 50 % de las personas que padecen la forma más grave de la fiebre amarilla mueren a causa de esta enfermedad.

No hay tratamiento específico para la fiebre amarilla. Pero vacunarte contra la fiebre amarilla antes de viajar a una zona donde existe el virus te puede proteger de la enfermedad.

Síntomas

Durante los primeros tres a seis días después de haber contraído fiebre amarilla, el período de incubación, no experimentarás ningún signo ni síntoma. Después de este período, la infección entra en una fase aguda y luego, en algunos casos, en una fase tóxica que puede poner en riesgo la vida.

Fase aguda

Una vez que la infección entra en la fase aguda, es posible que experimentes los siguientes signos y síntomas:

  • Fiebre
  • Dolor de cabeza
  • Dolores musculares, especialmente en la espalda y las rodillas
  • Sensibilidad a la luz
  • Náuseas, vómitos o ambos
  • Pérdida del apetito
  • Mareos
  • Ojos, cara o lengua rojos

Estos signos y síntomas suelen mejoran y desaparecen en varios días.

Fase tóxica

Aunque los signos y los síntomas pueden desaparecer por uno o dos días después de la fase aguda, algunas personas con fiebre amarilla aguda entran luego en una fase tóxica. Durante la fase tóxica, los signos y los síntomas regresan y aparecen otros mucho más graves que ponen en riesgo la vida. Estos pueden incluir lo siguiente:

  • Color amarillento en la piel y en la parte blanca de los ojos (ictericia)
  • Dolor abdominal y vómitos, a veces de sangre
  • Disminución de la orina
  • Sangrado de nariz, boca y ojos
  • Frecuencia cardíaca baja
  • Insuficiencia hepática y renal
  • Disfunciones cerebrales, como delirio, convulsiones y coma

La fase tóxica de la fiebre amarilla puede ser mortal.

Cuándo debes consultar a un médico

Antes de viajar

  • Cuatro semanas antes de viajar o más, solicita una consulta con el médico si vas a una zona donde se sabe que hay fiebre amarilla, para informarte si necesitas la vacuna contra esta enfermedad.
  • Si tienes menos de cuatro semanas para prepararte, comunícate con tu médico de todas maneras. Idealmente, deberías vacunarte al menos de tres a cuatro semanas antes de viajar a una zona donde hay fiebre amarilla para que la vacuna tenga tiempo de hacer efecto. El médico te ayudará a determinar si necesitas vacunas y puede darte consejos generales para que protejas tu salud mientras estés de viaje.

Después de viajar

  • Solicita atención médica de urgencia si has viajado a una región donde se sabe que hay fiebre amarilla y manifiestas signos o síntomas de la fase tóxica de la enfermedad.
  • Llama al médico si manifiestas síntomas leves después de viajar a un lugar donde hay fiebre amarilla.

Causas

La fiebre amarilla es causada por un virus propagado por el mosquito Aedes aegypti. Estos mosquitos prosperan en las viviendas humanas y cerca de ellas, donde se reproducen incluso en el agua más limpia. La mayoría de los casos de fiebre amarilla se produce en el África subsahariana y en las zonas tropicales de América del Sur.

El virus de la fiebre amarilla infecta con más frecuencia a los humanos y a los monos. Los mosquitos transmiten el virus de monos a humanos y viceversa.

Cuando un mosquito pica a un humano o a un mono infectado con fiebre amarilla, el virus ingresa al torrente sanguíneo del insecto y circula hasta llegar a las glándulas salivales. Cuando el mosquito infectado pica a otro mono o humano, el virus ingresa al torrente sanguíneo del huésped, donde puede provocar la enfermedad.

Factores de riesgo

Puedes correr el riesgo de contraer la enfermedad si viajas a una zona donde los mosquitos siguen portando el virus de la fiebre amarilla. Estas zonas son la región subsahariana de África y la región tropical de Sudamérica.

La falta de informes actuales de seres humanos infectados en estas zonas no significa que no corras riesgo. Es posible que las poblaciones locales se hayan vacunado y estén protegidas contra la enfermedad o que no exista información oficial sobre la detección de casos de fiebre amarilla.

Si planeas viajar a estas zonas, puedes protegerte con una vacuna contra la fiebre amarilla administrada, al menos, varias semanas antes de viajar.

Cualquiera puede infectarse con el virus de la fiebre amarilla, pero los adultos mayores corren mayor riesgo de contraer un caso grave de la enfermedad.

Complicaciones

La fiebre amarilla produce la muerte del 20% al 50% por ciento de las personas que manifiestan un cuadro grave. Las complicaciones durante la fase tóxica de una infección por fiebre amarilla comprenden insuficiencia renal y hepática, color amarillento de la piel y las mucosas, delirio y coma.

Las personas que sobreviven a la infección se recuperan de manera progresiva durante un período de varias semanas a meses, por lo general, sin daño orgánico significativo. Durante ese tiempo, la persona puede experimentar fatiga y puede tener un color amarillento en la piel y las mucosas. Otras complicaciones pueden ser infecciones bacterianas secundarias, como neumonía o infecciones de la sangre.

Prevención

Vacuna

Existe una vacuna sumamente eficaz para prevenir la fiebre amarilla. Se sabe que la fiebre amarilla está en la región de África subsahariana y en partes de América del Sur. Si vives en alguna de estas zonas, habla con el médico acerca de la necesidad de que te apliques la vacuna contra la fiebre amarilla. Si planeas viajar a estas zonas, habla con tu médico antes de comenzar el viaje, al menos 10 días, pero preferentemente tres o cuatro semanas antes. Algunos países exigen que los viajeros presenten un certificado válido de vacunación al momento del ingreso.

Una única dosis de la vacuna para la fiebre amarilla brinda protección durante por lo menos 10 años. Los efectos secundarios son generalmente leves, duran entre 5 y 10 días y comprenden dolores de cabeza, fiebre baja, dolor muscular, fatiga y dolor en el sitio de la inyección. Pueden producirse reacciones más importantes, como contraer un síndrome similar a la fiebre amarilla real, inflamación del cerebro o muerte, generalmente en bebés o adultos mayores. La vacuna se considera más segura para personas de entre 9 meses y 60 años.

Pregúntale a tu médico si la vacuna contra la fiebre amarilla es adecuada si tu hijo tiene menos de 9 meses, si tu sistema inmunitario está debilitado (inmunodeprimido) o si tienes más de 60 años.

Protección contra mosquitos

Además de vacunarte, como ayuda para protegerte contra la fiebre amarilla puedes protegerte contra los mosquitos.

Para reducir la exposición a los mosquitos:

  • Evita actividades innecesarias al aire libre cuando los mosquitos estén más activos.
  • Usa prendas de mangas largas y pantalones largos cuando vayas a zonas infestadas de mosquitos.
  • Permanece en ambientes con aire acondicionado o bien protegidos con mosquiteros.
  • Si el lugar donde te hospedas no tiene aire acondicionado o buenos mosquiteros en las ventanas, usa mosquiteros para cama. Los mosquiteros tratados previamente con insecticida ofrecen protección adicional.

Para protegerte de los mosquitos con repelente, utiliza los dos siguientes:

  • Repelente no apto para la piel. Aplica un repelente de mosquitos que contenga permetrina en la ropa, los zapatos, el equipo de campamento y los mosquiteros para cama. Puedes comprar algunas prendas de vestir y equipos previamente tratados con permetrina. La permetrina no es apta para su uso sobre la piel.
  • Repelente para la piel. Los productos que contienen los ingredientes activos dietiltoluamida, IR3535 o picaridina brindan protección duradera a la piel. Elige la concentración en función de las horas de protección que necesitas. Por lo general, las concentraciones más altas duran más.

    Ten en cuenta que los repelentes químicos pueden ser tóxicos, por lo que debes utilizar solo la cantidad que necesitas para el tiempo que estarás al aire libre. No coloques dietiltoluamida en las manos de niños pequeños ni en bebés menores de 2 meses. En su lugar, protege el cochecito o el corralito de tu bebé con un mosquitero para estar al aire libre.

De acuerdo con los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, el aceite de eucalipto de limón, un producto más natural, brinda la misma protección que la dietiltoluamida cuando se utiliza en concentraciones similares. Sin embargo, estos productos no deben utilizarse en niños menores de 3 años.

Sept. 22, 2020
  1. Papadakis MA, et al., eds. Common problems in infectious diseases & antimicrobial therapy (Problemas frecuentes en las enfermedades infecciosas y tratamiento antimicrobiano). En: Current Medical Diagnosis & Treatment 2017 (Diagnóstico y tratamiento médico actual 2017). 56.ª ed. Nueva York, N.Y.: McGraw-Hill Education; 2017. http://accessmedicine.mhmedical.com. Último acceso: 28 de marzo de 2017.
  2. Monath TP. Yellow fever (Fiebre amarilla). http://www.uptodate.com/home. Último acceso: 28 de marzo de 2017.
  3. Yellow fever: Frequently asked questions (Fiebre amarilla: preguntas frecuentes). Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (Centers for Disease Control and Prevention). http://www.cdc.gov/yellowfever/qa/index.html. Último acceso: 28 de marzo de 2017.
  4. Protection against mosquitoes, ticks, & other insects & arthropods (Protección contra mosquitos, garrapatas y otros insectos y artrópodos). Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (Centers for Disease Control and Prevention). http://wwwnc.cdc.gov/travel/yellowbook/2014/chapter-2-the-pre-travel-consultation/protection-against-mosquitoes-ticks-and-other-insects-and-arthropods. Último acceso: 28 de marzo de 2017.