Descripción general

Un virus trasmitido por los mosquitos provoca la mayoría de los casos de la infección del Nilo Occidental. La mayoría de las personas infectadas con el virus del Nilo Occidental no presentan signos ni síntomas o solo presentan síntomas menores, como fiebre y dolor de cabeza leve. Sin embargo, algunas personas desarrollan una enfermedad que pone en riesgo la vida y supone la inflamación de la médula espinal o el cerebro.

Los signos y síntomas leves de la infección por el virus del Nilo Occidental generalmente desaparecen por sí solos. Sin embargo, los signos y síntomas graves, como el dolor de cabeza intenso, la fiebre, la desorientación o la debilitación repentina, deben tratarse de inmediato.

La exposición a los mosquitos en lugares donde existe el virus del Nilo Occidental aumenta el riesgo de infección. Protégete contra los mosquitos con un repelente y usa prendas que te cubran la piel para reducir el riesgo.

Síntomas

La mayor parte de las personas que padecen el virus del Nilo Occidental no tiene signos ni síntomas.

Signos y síntomas de infección leve

Alrededor del 20 % de las personas contraen una infección leve llamada fiebre del Nilo Occidental. Los siguientes son signos y síntomas comunes:

  • Fiebre
  • Dolor de cabeza
  • Dolores en el cuerpo
  • Vómitos
  • Diarrea
  • Fatiga
  • Sarpullido en la piel

Signos y síntomas de infección grave

En menos del 1 % de las personas infectadas, el virus produce una infección grave al sistema nervioso (neurológica). Esto puede incluir la inflamación del cerebro (encefalitis) o de las membranas que rodean el cerebro y la médula espinal (meningitis).

Algunos signos y síntomas de las infecciones neurológicas son:

  • Fiebre alta
  • Dolor de cabeza intenso
  • Rigidez en el cuello
  • Desorientación o confusión
  • Coma
  • Temblores o movimientos musculares
  • Convulsiones
  • Parálisis parcial o debilidad muscular
  • Pérdida de la visión
  • Entumecimiento

Los signos y síntomas de la fiebre del Nilo Occidental duran unos pocos días. Sin embargo, los signos y síntomas de la encefalitis o la meningitis pueden durar semanas o meses. Algunos efectos neurológicos, como la debilidad muscular, pueden ser permanentes.

Cuándo consultar al médico

Los síntomas leves de la fiebre del Nilo Occidental generalmente se resuelven por sí solos. Buscar atención médica de inmediato, si tienes signos o síntomas de infección grave, como dolores de cabeza fuertes, cuello rígido, desorientación o confusión. Una infección grave suele necesitar hospitalización.

Causas

Por lo general, el virus del Nilo Occidental se transmite a los humanos y animales a través de las picaduras de mosquitos infectados. Los mosquitos se contagian y son portadores del virus después de picar a pájaros infectados. No te contagiarás por el contacto casual con una persona o animal infectados.

La mayoría de las infecciones por el virus del Nilo Occidental ocurren en temporadas de clima cálido, cuando los mosquitos están activos. El período de incubación, que transcurre desde que te pica un mosquito infectado hasta que aparecen los signos y síntomas de la enfermedad, por lo general oscila entre los 4 y los 10 días.

El virus del Nilo Occidental se presentó en África, Asia, Europa y Medio Oriente. Apareció en Estados Unidos en el verano de 1999 y, desde entonces, se informaron casos en Canadá y en todos los estados, salvo en Hawái y Alaska.

Otras vías de transmisión posibles

En pocos casos, el virus del Nilo Occidental puede haberse transmitido por otras vías, como trasplantes de órganos y transfusiones de sangre. No obstante, se realizan exámenes de detección del virus a los donantes de sangre, lo que reduce considerablemente el riesgo de contraer la infección por transfusiones.

También existen registros de algunas transmisiones del virus de la madre al hijo durante el embarazo o la lactancia, o bien por exposición al virus en un laboratorio, aunque son situaciones poco frecuentes.

Factores de riesgo

La mayoría de los casos del virus del Nilo occidental en los Estados Unidos ocurre de junio a septiembre. Se han informado casos en los 48 estados meridionales.

Riesgo de infección grave

Incluso si estás infectado, el riesgo de contraer una enfermedad grave relacionada con el virus del Nilo occidental es muy bajo. Menos del 1 % de las personas infectadas se enferman gravemente, y la mayoría de las personas que se enferman se recupera por completo. Es más probable que contraigas una infección grave o mortal según diversos factores:

  • Edad. El riesgo es más alto si eres una persona mayor.
  • Ciertas enfermedades. Algunas enfermedades, como el cáncer, la diabetes, la hipertensión arterial y la enfermedad renal, aumentan el riesgo. También lo aumenta recibir un trasplante de órganos.

Prevención

La mejor opción para prevenir el virus del Nilo Occidental y otras enfermedades trasmitidas por mosquitos es evitar exponerte a esos insectos y eliminar el agua estancada, donde se reproducen los mosquitos.

  • Limpia las canaletas del tejado.
  • Vacía las piscinas de natación que no se usen o el agua estancada en las cubiertas de las piscinas.
  • Cambia el agua de los bebedores para pájaros y mascotas regularmente.
  • Elimina los neumáticos viejos o recipientes que no se usen que puedan tener agua y servir de criadero para los mosquitos.
  • Instala o repara los mosquiteros de las ventanas y las puertas.

Para reducir la exposición a los mosquitos:

  • Evita actividades innecesarias al aire libre cuando haya más mosquitos, por ejemplo al atardecer, al amanecer y en las primeras horas de la noche.
  • Usa prendas de mangas y pantalones largos cuando estés al aire libre.
  • Aplica en la piel y la ropa un repelente de mosquitos que contenga repelente de insectos registrado en la Environmental Protection Agency (Agencia de Protección Ambiental). Elige la concentración en función de las horas de protección que necesitas. Cuanto más alto sea el porcentaje (concentración) del ingrediente activo, más tiempo funcionará el repelente. Sigue las instrucciones del envase y presta especial atención a las recomendaciones para el uso en niños.
  • Cuando estés al aire libre, protege el cochecito o el corralito de tu bebé con un mosquitero.

Dec. 19, 2020
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