Descripción general

La alergia a la penicilina es una reacción anormal de tu sistema inmunitario al medicamento antibiótico penicilina. La penicilina es recetada para tratar varias infecciones bacterianas.

Los signos y síntomas frecuentes de la alergia a la penicilina son entre otros urticaria, sarpullido y picazón. Una de las reacciones graves es la anafilaxia, una afección que puede poner en riesgo la vida y que afecta múltiples sistemas del cuerpo.

La investigación ha demostrado que las alergias a la penicilina pueden estar sobreinformadas —un problema que puede derivar en la administración de tratamientos antibióticos menos adecuados y más costosos—. Por lo tanto, es necesario un diagnóstico preciso cuando se sospecha alergia a la penicilina para asegurar las mejores opciones de tratamiento.

Otros antibióticos, en particular aquellos con propiedades químicas similares a la penicilina, también pueden causar reacciones alérgicas.

Síntomas

A menudo, los signos y los síntomas de una alergia a la penicilina pueden aparecer dentro de una hora luego de haber tomado la droga. Con menor frecuencia, las reacciones pueden ocurrir horas, días o semanas más tarde.

Los síntomas de la alergia a los medicamentos comprenden los siguientes:

  • Erupción cutánea
  • Urticaria
  • Picazón
  • Fiebre
  • Hinchazón
  • Falta de aire
  • Silbido al respirar
  • Moqueo
  • Ojos llorosos y con picazón
  • Anafilaxia

Anafilaxia

La anafilaxia es una reacción alérgica poco frecuente que pone en riesgo la vida y causa una disfunción generalizada de los sistemas del cuerpo. Los signos y síntomas de la anafilaxia son los siguientes:

  • Estrechamiento de las vías respiratorias y de la garganta, lo que genera dificultad para respirar
  • Náuseas y calambres abdominales
  • Vómitos o diarrea
  • Mareos o aturdimiento
  • Pulso débil y acelerado
  • Caída de la presión arterial
  • Convulsiones
  • Pérdida del conocimiento

Otras afecciones causadas por la alergia a la penicilina

Las reacciones alérgicas a la penicilina menos frecuentes ocurren días o semanas después de la exposición a la droga y pueden persistir durante un tiempo tras haber dejado de consumirla. Estas son algunas de ellas:

  • Enfermedad del suero, que puede causar fiebre, dolor en las articulaciones, erupciones, hinchazón y náuseas
  • Anemia inducida por los medicamentos, reducción de los glóbulos rojos que puede causar fatiga, latidos irregulares del corazón, falta de aire y otros síntomas
  • Reacción a medicamentos con eosinofilia y con síntomas sistémicos, que ocasiona erupciones, recuento alto de glóbulos blancos, hinchazón generalizada, inflamación de los ganglios linfáticos y recurrencia de la infección por hepatitis latente
  • Inflamación de los riñones (nefritis), que puede provocar fiebre, sangre en la orina, hinchazón generalizada, confusión y otros síntomas

Cuándo consultar al médico

Consulta con el médico lo antes posible si tienes signos o síntomas de alergia a la penicilina.

Llama al 911 si tienes signos de reacciones graves o de una supuesta anafilaxia después de tomar penicilina.

Anaphylaxis

Anaphylaxis is a rare, life-threatening allergic reaction that causes the widespread dysfunction of body systems. Signs and symptoms of anaphylaxis include:

  • Tightening of the airways and throat, causing trouble breathing
  • Nausea or abdominal cramps
  • Vomiting or diarrhea
  • Dizziness or lightheadedness
  • Weak, rapid pulse
  • Drop in blood pressure
  • Seizures
  • Loss of consciousness

Other conditions resulting from penicillin allergy

Less-common penicillin allergy reactions occur days or weeks after exposure to the drug and may persist for some time after you stop taking it. These conditions include:

  • Serum sickness, which may cause fever, joint pain, rash, swelling and nausea
  • Drug-induced anemia, a reduction in red blood cells, which can cause fatigue, irregular heartbeats, shortness of breath and other signs and symptoms
  • Drug reaction with eosinophilia and systemic symptoms (DRESS), which results in rash, high white blood cell counts, general swelling, swollen lymph nodes and recurrence of dormant hepatitis infection
  • Inflammation in the kidneys (nephritis), which can cause fever, blood in the urine, general swelling, confusion and other signs and symptoms

Adverse events that are not allergic reactions

You may experience side effects of penicillin — as happens with other medications — that are not an allergic reaction to the drug. Depending on the type of penicillin, common side effects may include mild nausea or diarrhea, headache, or vaginal itching. Signs or symptoms of an infection for which you are being treated — or unrelated symptoms — also may be mistaken as an allergic drug reaction.

When to see a doctor

See your doctor as soon as possible if you experience signs or symptoms of penicillin allergy. It's important to understand and discuss what is an allergic reaction, what is a typical side effect and what you can tolerate in taking a medication.

Call 911 or emergency medical help if you experience signs of a severe reaction or suspected anaphylaxis after taking penicillin.

Causas

La alergia a la penicilina aparece cuando el sistema inmunitario reacciona por error al medicamento, como si fuese una sustancia nociva, básicamente, como si fuera una infección viral o bacteriana.

La alergia se presenta cuando el sistema inmunitario se vuelve sensible a la penicilina. Esto significa que la primera vez que se consume el medicamento, el sistema inmunitario lo detecta como una sustancia nociva y desarrolla un anticuerpo contra el tipo de penicilina que consumiste.

La próxima vez que tomes el medicamento, estos anticuerpos específicos lo detectarán y le indicarán al sistema inmunitario que ataque la sustancia. Las sustancias químicas que se liberan en esa actividad causan los signos y síntomas asociados a una reacción alérgica.

No obstante, la primera exposición a la penicilina podría no ser evidente. Hay evidencia que indica que cantidades mínimas en los alimentos pueden ser suficientes para que el sistema inmunitario cree un anticuerpo contra esta.

Penicilinas y medicamentos relacionados

Las penicilinas pertenecen a una clase de medicamentos antibióticos llamados «betalactámicos». Aunque los mecanismos de los medicamentos varían, generalmente, combaten las infecciones atacando las paredes de las células bacterianas. Además de las penicilinas, otros betalactámicos más frecuentemente asociados con reacciones alérgicas conforman un grupo llamado «cefalosporinas».

Si tuviste una reacción alérgica a un tipo de penicilina, es posible (pero no seguro) que tengas alergia a otros tipos de penicilinas o a algunas cefalosporinas.

Algunas penicilinas son las siguientes:

  • Amoxicilina
  • Ampicilina
  • Dicloxacilina
  • Oxacilina
  • Penicilina G
  • Penicilina V
  • Piperacilina
  • Ticarcilina

Algunas cefalosporinas son:

  • Cefaclor
  • Cefadroxilo
  • Cefazolina
  • Cefdinir
  • Cefotetán
  • Cefprozil
  • Cefuroxima
  • Cefalexina

Penicillins and related drugs

Penicillins belong to a class of antibacterial drugs called beta-lactam antibiotics. Although the mechanisms of the drugs vary, generally they fight infections by attacking the walls of bacterial cells. In addition to penicillins, other beta-lactams more commonly associated with allergic reactions are a group called cephalosporins.

If you've had an allergic reaction to one type of penicillin, you may be — but are not necessarily — allergic to other types of penicillin or to some cephalosporins.

Penicillins include:

  • Amoxicillin
  • Ampicillin
  • Dicloxacillin
  • Nafcillin
  • Oxacillin
  • Penicillin G
  • Penicillin V
  • Piperacillin
  • Ticarcillin

Cephalosporins include:

  • Cefaclor
  • Cefadroxil
  • Cefazolin
  • Cefdinir
  • Cefotetan
  • Cefprozil
  • Cefuroxime
  • Cephalexin (Keflex)
  • Cefepime (Maxipine)

Factores de riesgo

Si bien cualquiera puede tener una reacción alérgica a la penicilina, algunos factores pueden aumentar el riesgo. Algunos de ellos son los siguientes:

  • Antecedentes de otras alergias, como la alergia alimentaria o la rinitis alérgica (fiebre del heno)
  • Reacción alérgica a otros medicamentos
  • Antecedentes familiares de alergia a medicamentos
  • La exposición continua a la penicilina debida a dosis altas o el uso reiterado o prolongado
  • Ciertas enfermedades comúnmente asociadas a las reacciones alérgicas a los medicamentos, como la infección por el VIH o el virus Epstein-Barr

Prevención

Si tienes alergia a la penicilina, la mejor prevención es evitar ese medicamento. Algunas medidas que puedes tomar para protegerte son las siguientes:

  • Informa a los trabajadores del cuidado de la salud. Asegúrate de que tu alergia a la penicilina o a otros antibióticos se identifique con claridad en tu expediente médico. Informa a otros proveedores de atención médica, como tu dentista u otro especialista médico.
  • Usa un brazalete. Usa un brazalete de alerta médica que identifique tu alergia a los medicamentos. Esta información puede garantizar el tratamiento adecuado en caso de emergencia.
  • Lleva epinefrina de emergencia. Si tu alergia causó anafilaxis o alguna otra reacción grave, es probable que el médico te recete una jeringa autoinyectable y un dispositivo de aguja (autoinyector de epinefrina). Tu médico u otro miembro del personal de la clínica te capacitarán en el uso del autoinyector (Adrenaclick, EpiPen, Twinject u otros).