Descripción general

Se denomina cáncer de boca al cáncer que se desarrolla en cualquiera de las partes que componen la boca. El cáncer de boca puede afectar las siguientes partes:

  • Labios
  • Encías
  • Lengua
  • Revestimiento interno de las mejillas
  • Paladar
  • Base de la boca

El cáncer que afecta el interior de la boca, a veces, se denomina cáncer oral o cáncer de la cavidad oral.

El cáncer de boca es uno de los tantos tipos de cáncer que corresponden a la categoría llamada cáncer de cabeza y cuello. El cáncer de boca y los otros tipos de cáncer de cabeza y cuello se suelen tratar de manera similar.

El enfoque de Mayo Clinic

Síntomas

Entre los signos y síntomas del cáncer de boca se pueden incluir los siguientes:

  • Una llaga que no cicatriza
  • Una llaga que sangra
  • Crecimiento, bulto o engrosamiento de la piel o del revestimiento de la boca
  • Dientes flojos
  • Dentaduras postizas que no calzan bien
  • Dolor en la lengua
  • Dolor o rigidez en la mandíbula
  • Dolor o dificultad para masticar
  • Dolor o dificultad para tragar
  • Dolor de garganta

¿Cuándo debes consultar a un médico?

Solicita una consulta con tu médico o dentista si tienes signos y síntomas persistentes que te molestan y duran más de dos semanas. Es probable que tu médico primero investigue otras causas frecuentes que podrían provocar esos signos y síntomas, como una infección.

Cuándo consultar al médico

Pide una consulta con tu médico o dentista si tienes signos y síntomas persistentes que te preocupen y que duren más de dos semanas. Es posible que tu médico investigue, en primera instancia, otras causas más frecuentes de tus signos y síntomas, como una infección.

Causas

El cáncer en la boca aparece cuando hay células en los labios o la boca que comienzan a mostrar cambios (mutaciones) en su ADN. Estas mutaciones permiten a las células cancerosas continuar creciendo y dividiéndose mientras que las células sanas morirían. Cuando las células cancerosas anormales de la boca se acumulan, pueden formar un tumor. Con el tiempo, pueden extenderse hacia dentro de la boca y a otras partes de la cabeza y el cuello, o a otras partes del cuerpo.

Los cánceres en la boca, generalmente comienzan en las células planas y delgadas (células escamosas) que revisten los labios y el interior de la boca. La mayoría de los cánceres orales son carcinomas de células escamosas.

No está claro qué es lo que causa las mutaciones en las células escamosas que luego conducen al cáncer en la boca. Pero los médicos han identificado factores que pueden aumentar el riesgo del cáncer en la boca.

Factores de riesgo

Los factores que pueden aumentar el riesgo de cáncer de boca incluyen los siguientes:

  • El consumo de cualquier tipo de tabaco, incluidos cigarrillos, cigarros, pipas, tabaco de mascar y rapé, entre otros.
  • El consumo excesivo de bebidas alcohólicas.
  • La exposición excesiva al sol en los labios.
  • Un virus de transmisión sexual llamado virus del papiloma humano (VPH).
  • Un sistema inmunitario debilitado.

Prevención

No hay ninguna manera comprobada de prevenir el cáncer de boca. Sin embargo, puedes seguir estos consejos para reducir el riesgo de cáncer de boca:

  • Deja de consumir tabaco o no comiences a hacerlo. Si consumes tabaco, deja de hacerlo. Si no consumes tabaco, no empieces.Consumir tabaco, ya sea que lo fumes o lo mastiques, expone a las células de la boca a peligrosas sustancias químicas cancerígenas.
  • Si bebes alcohol, que sea con moderación. El consumo excesivo y frecuente de alcohol puede irritar las células de la boca y hacerlas vulnerables al cáncer de boca.Si decides beber alcohol, limita el consumo a una bebida por día si eres mujer o a dos bebidas por día si eres hombre.
  • Aliméntate con una variedad de frutas y verduras. Lleva una alimentación a base de muchas frutas y verduras.Las vitaminas y los antioxidantes presentes en las frutas y verduras pueden ayudarte a reducir el riesgo de cáncer de boca.
  • Evita la exposición excesiva al sol en los labios. Mantente a la sombra siempre que sea posible para proteger la piel de los labios contra el sol. Usa un sombrero con ala ancha que te proteja bien todo el rostro, incluida la boca.Incorpora el uso de un protector solar para los labios como parte de la rutina de tu régimen de protección solar.
  • Consulta regularmente a tu dentista.Como parte del examen dental de rutina, pídele a tu dentista que te examine toda la boca para detectar cualquiera anomalía que pueda indicar cambios precancerígenos y cancerígenos en la boca.