Descripción general

La alergia a la leche, una de las alergias alimentarias más frecuentes en los niños, es una respuesta anormal del sistema inmunitario del cuerpo a la leche y a los productos que la contienen. La leche de vaca es el caso más frecuente, pero la leche de oveja, cabra, búfalo y otros mamíferos también puede provocar una reacción.

Una reacción alérgica, generalmente, ocurre minutos u horas después de consumir leche. Los signos y síntomas de la alergia a la leche oscilan entre moderados a graves y pueden consistir en silbido al respirar, vómitos, urticaria y problemas digestivos. A veces la alergia a la leche causa anafilaxia, una reacción grave que pone en riesgo la vida.

El tratamiento principal para la alergia a la leche es evitarla. Afortunadamente, la mayoría de los niños supera la alergia a la leche. Los que no lo hacen quizás necesiten continuar evitando los productos lácteos.

Síntomas

Los síntomas de la alergia a la leche, que difieren entre una persona y otra, se manifiestan entre unos minutos y pocas horas después de beber leche o comer productos lácteos.

Los signos y síntomas de una alergia a la leche inmediatamente después de consumirla pueden comprender:

  • Urticaria
  • Silbido al respirar
  • Vómitos

Los signos y síntomas que pueden demorar más en manifestarse son:

  • Heces sueltas, que pueden contener sangre
  • Diarrea
  • Cólicos
  • Tos o silbido al respirar
  • Moqueo
  • Ojos llorosos
  • Erupción cutánea con picazón, a menudo alrededor de la boca
  • Cólicos en los bebés

¿Alergia a la leche o intolerancia a la leche?

Una alergia verdadera a la leche difiere de la intolerancia a las proteínas de la leche o de la intolerancia a la lactosa. A diferencia de una alergia a la leche, en la intolerancia no interviene el sistema inmunitario. La intolerancia a la leche provoca síntomas diferentes y requiere un tratamiento diferente al de una alergia verdadera a la leche.

Los signos y síntomas frecuentes de intolerancia a las proteínas de la leche o intolerancia a la lactosa comprenden problemas digestivos, tales como hinchazón, gases o diarrea, después de consumir leche o productos lácteos.

Anafilaxia

La alergia a la leche puede provocar anafilaxis, una reacción potencialmente mortal que ocasiona estrechamiento de las vías respiratorias y bloquea la respiración. La leche es el tercer alimento más frecuente, después de los cacahuetes y los frutos secos, que causa anafilaxis.

Si tú o tu hijo tienen una reacción a la leche, por más leve que sea, habla con el médico. Las pruebas pueden ayudar a confirmar una alergia a la leche, por lo que puedes evitar reacciones futuras y potencialmente peores.

La anafilaxia es una urgencia médica y requiere tratamiento con una inyección de epinefrina (adrenalina) y un traslado a la sala de urgencias. Los signos y síntomas comienzan poco después de consumir leche y pueden comprender:

  • Constricción de las vías respiratorias, incluso inflamación de la garganta que dificulta la respiración
  • Enrojecimiento de la cara
  • Picazón
  • Choque con caída marcada de la presión arterial

Cuándo visitar al médico

Acude al médico o alergólogo si tú o tu hijo presentan síntomas de alergia a la leche poco después de consumir leche. De ser posible, acude al médico durante la reacción alérgica para ayudarle a hacer un diagnóstico. Busca tratamiento de urgencia si tú o tu hijo manifiestan signos o síntomas de anafilaxia.

Milk allergy or milk intolerance?

A true milk allergy differs from milk protein intolerance and lactose intolerance. Unlike milk allergy, intolerance doesn't involve the immune system. Milk intolerance requires different treatment from true milk allergy.

Common signs and symptoms of milk protein intolerance or lactose intolerance include digestive problems, such as bloating, gas or diarrhea, after consuming milk or products containing milk.

Anaphylaxis

Milk allergy can cause anaphylaxis, a life-threatening reaction that narrows the airways and can block breathing. Milk is the third most common food — after peanuts and tree nuts — to cause anaphylaxis.

If you or your child has a reaction to milk, tell your doctor, no matter how mild the reaction. Tests can help confirm milk allergy, so you can avoid future and potentially worse reactions.

Anaphylaxis is a medical emergency and requires treatment with an epinephrine (adrenaline) shot (EpiPen, Adrenaclick, others) and a trip to the emergency room. Signs and symptoms start soon after milk consumption and can include:

  • Constriction of airways, including a swollen throat that makes it difficult to breathe
  • Facial flushing
  • Itching
  • Shock, with a marked drop in blood pressure

When to see doctor

See your doctor or an allergist if you or your child experiences milk allergy symptoms shortly after consuming milk. If possible, see your doctor during the allergic reaction to help the doctor make a diagnosis. Seek emergency treatment if you or your child develops signs or symptoms of anaphylaxis.

Causas

La causa de todas las alergias alimentarias verdaderas es una insuficiencia del sistema inmunitario. El sistema inmunitario identifica ciertas proteínas de la leche como nocivas, desencadenando la producción de los anticuerpos inmunoglobulina E (IgE) para neutralizar la proteína (alérgeno). La próxima vez que te expones a estas proteínas, los anticuerpos IgE las reconocen y envían una señal al sistema inmunitario para liberar histamina y otras sustancias químicas, lo que provoca una variedad de signos y síntomas alérgicos.

Existen dos proteínas principales de la leche de vaca que pueden provocar una reacción alérgica:

  • Caseína, que se encuentra en la parte sólida (cuajada) de la leche que cuaja
  • Suero, que se encuentra en la parte líquida de la leche que queda después de que esta cuaja

Tú o tu hijo pueden ser alérgicos a solo una proteína de la leche o a ambas. Estas proteínas pueden ser difíciles de evitar, porque también están en algunos alimentos procesados. Y la mayoría de las personas que reaccionan a la leche de vaca también reaccionarán a la leche de oveja, de cabra y de búfala. Con menor frecuencia, las personas alérgicas a la leche de vaca también son alérgicas a la leche de soja.

Síndrome de enterocolitis inducida por proteínas alimentarias

Un alérgeno alimentario también puede provocar lo que a veces se denomina «alergia alimentaria retrasada». Aunque cualquier alimento puede ser un detonante, la leche es uno de los más frecuentes. La reacción, frecuentemente vómitos y diarrea, suele producirse horas (y no minutos) después de ingerir el alimento desencadenante.

Generalmente, a diferencia de algunas alergias alimentarias, el síndrome de enterocolitis inducida por proteínas alimentarias desaparece con el tiempo. Al igual que con las alergias típicas a la leche, la prevención de una reacción por el síndrome de enterocolitis inducida por proteínas alimentarias comprende evitar la leche y los productos lácteos.

Food protein-induced enterocolitis syndrome (FPIES)

A food allergen can also cause what's sometimes called a delayed food allergy. Although any food can be a trigger, milk is one of the most common. The reaction, commonly vomiting and diarrhea, usually occurs within hours after eating the trigger rather than within minutes.

Unlike some food allergies, FPIES usually resolves over time. As with milk allergy, preventing an FPIES reaction involves avoiding milk and milk products.

Factores de riesgo

Ciertos factores pueden aumentar el riesgo de tener una alergia a la leche, entre ellos:

  • Otras alergias. Muchos niños alérgicos a la leche también tienen otras alergias. A menudo, la alergia a la leche es la primera que se manifiesta.
  • Dermatitis atópica. Los niños que tienen dermatitis atópica —inflamación cutánea crónica y frecuente— son mucho más propensos a tener una alergia alimentaria.
  • Antecedentes familiares. El riesgo de padecer una alergia alimentaria aumenta si uno o ambos padres tienen una alergia alimentaria u otro tipo de alergia, como la rinitis alérgica (fiebre del heno), el asma, la urticaria o el eccema.
  • Edad. La alergia a la leche es más frecuente en los niños. A medida que crecen, el aparato digestivo madura y los organismos son menos propensos a reaccionar a la leche.

Complicaciones

Los niños alérgicos a la leche son más propensos a tener otros problemas de salud, como los siguientes:

  • Alergias a otros alimentos, como huevos, soja, maní o incluso carne de res
  • Rinitis alérgica (fiebre del heno), una reacción frecuente a la caspa de mascotas, los ácaros del polvo, el polen del césped y otras sustancias

Prevención

No hay una manera segura de prevenir una alergia alimentaria, pero puedes prevenir las reacciones evitando los alimentos que las causan. Si sabes que tú o tu hijo son alérgicos a la leche, evítenla, así como a los productos lácteos.

Lee cuidadosamente las etiquetas de los alimentos. Busca si tienen caseína, derivado de la leche que puede encontrarse en lugares insospechados, como en el atún enlatado o en algunos productos no lácteos. Averigua los ingredientes cuando ordenes en los restaurantes.

Fuentes de productos derivados de la leche

Las fuentes obvias de proteínas de la leche causantes de las alergias se encuentran en los productos lácteos, entre ellos:

  • La leche entera, con bajo contenido de grasa, descremada y el suero de leche
  • La mantequilla
  • El yogur
  • El helado («gelato»)
  • El queso y cualquier alimento que lo contenga
  • La crema de leche (half-and-half)

La leche puede ser difícil de identificar cuando se la usa como ingrediente en los alimentos procesados, entre ellos los productos horneados, las carnes procesadas y los cereales para el desayuno. Las fuentes ocultas de leche comprenden:

  • El suero
  • La caseína
  • Los ingredientes cuyos nombres comienzan con «lact», como la lactosa y el lactato
  • Los dulces, como el chocolate, el turrón y el caramelo
  • Las proteínas en polvo
  • El saborizante artificial con mantequilla
  • El saborizante artificial con queso
  • Los hidrolatos

Incluso si un alimento está clasificado como «sin leche» o «no lácteo», es posible que contenga proteínas de la leche causantes de alergia; por lo tanto, tienes que leer la etiqueta con atención. Si tienes dudas, contacta al fabricante para asegurarte de que el producto no contenga ingredientes lácteos.

Cuando salgas a comer, pregunta cómo prepararon la comida. El filete, ¿tiene mantequilla derretida? Los mariscos, ¿fueron embebidos en leche antes de cocinarlos?

Si existe riesgo de que sufras una reacción alérgica grave, habla con el médico acerca de la posibilidad de llevar contigo y de usar epinefrina (adrenalina) de emergencia. Si ya tuviste una reacción grave, usa un brazalete o un collar de alerta médica para informar a otras personas que tienes alergias alimentarias.

Alternativas a la leche para bebés

De acuerdo con algunas investigaciones, amamantar durante los primeros cuatro a seis meses de vida de un bebé en lugar de darle leche de vaca maternizada común puede ayudar a prevenir la alergia a la leche. En los niños que son alérgicos a la leche, la lactancia materna y el uso de leche maternizada hipoalergénica pueden prevenir las reacciones alérgicas.

  • La lactancia materna es la mejor fuente de nutrición para tu hijo. En caso de ser posible, es recomendable que amamantes durante los primeros cuatro a seis meses como mínimo, especialmente si tu bebé corre un riesgo alto de manifestar una alergia a la leche.
  • Las leches maternizadas hipoalergénicas contienen enzimas que descomponen (hidrolizan) las proteínas de la leche, como la caseína o el suero. Un mayor procesamiento puede comprender calor y filtrado. Según el nivel de procesamiento, los productos se clasifican en parcial o totalmente hidrolizados. También se los llama «leche maternizada elemental».

    Algunas leches maternizadas hipoalergénicas no se hacen a base de leche, sino que contienen aminoácidos. Además de los productos totalmente hidrolizados, la leche maternizada hecha a partir de aminoácidos es la que tiene menos probabilidades de causar una reacción alérgica.

  • Las leches maternizadas de soja son a base de proteína de soja en lugar de leche. Estas leches están fortificadas para ser completas en términos nutricionales, pero, lamentablemente, algunos niños que tienen alergia a la leche también manifiestan alergia a la soja.

Si estás amamantando y tu hijo tiene alergia a la leche, las proteínas de la leche de vaca que pasan a través de la leche materna pueden causar una reacción alérgica. Por lo tanto, es posible que tengas que excluir todos los productos que contengan leche de tu dieta. Habla con tu médico si sabes o sospechas que tu hijo es alérgico a la leche y presenta signos y síntomas de alergia después de amamantarlo.

Si tú o tu hijo siguen una dieta sin leche, el médico o el dietista pueden ayudarte a planificar comidas equilibradas nutricionalmente. Probablemente, tengan que tomar suplementos para reemplazar el calcio y los nutrientes que se encuentran en la leche, como la vitamina D y la riboflavina.

Sources of milk

Obvious sources of allergy-causing milk proteins are found in dairy products, including:

  • Whole milk, low-fat milk, skim milk, buttermilk
  • Butter
  • Yogurt
  • Ice cream, gelato
  • Cheese and anything that contains cheese
  • Half-and-half

Milk can be harder to identify when it's used as an ingredient in processed foods, including baked goods and processed meats. Hidden sources of milk include:

  • Whey
  • Casein
  • Ingredients spelled with the prefix "lact" — such as lactose and lactate
  • Candies, such as chocolate, nougat and caramel
  • Protein powders
  • Artificial butter flavor
  • Artificial cheese flavor
  • Hydrolysates

Even if a food is labeled "milk-free" or "nondairy," it may contain allergy-causing milk proteins — so you have to read the label carefully. When in doubt, contact the manufacturer to be sure a product doesn't contain milk ingredients.

When eating out, ask how foods have been prepared. Does your steak have melted butter on it? Was your seafood dipped in milk before cooking?

If you're at risk of a serious allergic reaction, talk with your doctor about carrying and using emergency epinephrine (adrenaline). If you have already had a severe reaction, wear a medical alert bracelet or necklace that lets others know you have a food allergy.

Milk alternatives for infants

In children who are allergic to milk, breast-feeding and the use of hypoallergenic formula can prevent allergic reactions.

  • Breast-feeding is the best source of nutrition for your infant. Breast-feeding for as long as possible is recommended, especially if your infant is at high risk of developing milk allergy.
  • Hypoallergenic formulas are produced by using enzymes to break down (hydrolyze) milk proteins, such as casein or whey. Further processing can include heat and filtering. Depending on their level of processing, products are classified as either partially or extensively hydrolyzed. Or they may also be called elemental formulas.

    Some hypoallergenic formulas aren't milk based, but instead contain amino acids. Besides extensively hydrolyzed products, amino-acid-based formulas are the least likely to cause an allergic reaction.

  • Soy-based formulas are based on soy protein instead of milk. Soy formulas are fortified to be nutritionally complete — but, unfortunately, some children with a milk allergy also develop an allergy to soy.

If you're breast-feeding and your child is allergic to milk, cow's milk proteins passed through your breast milk may cause an allergic reaction. You may need to exclude from your diet all products that contain milk. Talk to your doctor if you know — or suspect — that your child has milk allergy and develops allergy signs and symptoms after breast-feeding.

If you or your child is on a milk-free diet, your doctor or dietitian can help you plan nutritionally balanced meals. You or your child may need to take supplements to replace calcium and nutrients found in milk, such as vitamin D and riboflavin.