Descripción general

El hipotiroidismo (tiroides hipoactiva) es un trastorno en el cual la glándula tiroides no produce la cantidad suficiente de ciertas hormonas importantes.

Las mujeres de 60 años o mayores tienen más probabilidades de padecer hipotiroidismo. El hipotiroidismo afecta el equilibrio normal de las reacciones químicas en tu cuerpo. Rara vez provoca síntomas en las etapas tempranas, aunque con el tiempo, el hipotiroidismo no tratado puede causar numerosos problemas de salud, como obesidad, dolor en las articulaciones, infertilidad o enfermedad cardíaca.

La buena noticia es que existen pruebas precisas de la función de la tiroides para diagnosticar el hipotiroidismo, y su tratamiento con hormonas tiroideas sintéticas generalmente es simple, seguro y eficaz una vez que tu médico determina cuál es la dosis adecuada para ti.

Síntomas

Los signos y síntomas del hipotiroidismo varían según la gravedad de la deficiencia hormonal. Sin embargo, en general, los síntomas tienden a desarrollarse lentamente, con el paso de varios años.

Al principio, los síntomas del hipotiroidismo son apenas perceptibles, como el cansancio o el aumento de peso, o pueden simplemente atribuirse al proceso de envejecimiento. A medida que el metabolismo continúa ralentizándose, es posible que los signos y síntomas sean más evidentes. Estos son algunos signos y síntomas del hipotiroidismo:

  • Cansancio.
  • Aumento de la sensibilidad al frío.
  • Estreñimiento.
  • Piel seca.
  • Aumento de peso.
  • Hinchazón de la cara.
  • Ronquera.
  • Debilidad muscular.
  • Nivel de colesterol en sangre elevado.
  • Dolores, sensibilidad y rigidez musculares.
  • Dolor, rigidez o inflamación de las articulaciones.
  • Períodos menstruales irregulares o más intensos de lo normal.
  • Afinamiento del cabello.
  • Ritmo cardíaco lento.
  • Depresión.
  • Memoria deficiente.

Cuando no se trata el hipotiroidismo, los signos y síntomas pueden agravarse de manera gradual. La estimulación constante de la glándula tiroides para liberar más hormonas puede llevar al agrandamiento de la tiroides (bocio). Además, puedes volverte más olvidadizo, tus procesos mentales pueden ralentizarse o puedes sentirte deprimido.

El hipotiroidismo avanzado, conocido como mixedema, es raro, pero cuando ocurre puede poner en peligro tu vida. Los signos y síntomas son presión arterial baja, disminución de la respiración y de la temperatura corporal, ausencia de respuesta y hasta coma. En casos extremos, el mixedema puede ser fatal.

Hipotiroidismo en bebés

Si bien el hipotiroidismo suele afectar a mujeres de mediana edad y de edad avanzada, cualquiera puede desarrollar esta afección, incluso los bebés. Al principio, los bebés que nacen sin la glándula tiroides o con una glándula que no funciona correctamente pueden presentar pocos signos y síntomas. Cuando los recién nacidos tienen problemas de hipotiroidismo, algunos de ellos son los siguientes:

  • Coloración amarillenta de la piel y la parte blanca de los ojos (ictericia). En la mayoría de los casos, esto ocurre cuando el hígado del bebé no puede metabolizar una sustancia llamada bilirrubina, que habitualmente se forma cuando el cuerpo recicla los glóbulos rojos viejos o dañados.
  • Atragantamiento frecuente.
  • Una lengua grande y prominente.
  • Hinchazón aparente de la cara.

A medida que la enfermedad avanza, los bebés son más propensos a desarrollar problemas para alimentarse y puede que no logren tener un crecimiento y desarrollo normales. También pueden tener lo siguiente:

  • Estreñimiento.
  • Tono muscular deficiente.
  • Somnolencia excesiva.

Cuando no se trata el hipotiroidismo en los bebés, incluso los casos más leves pueden conducir a un retraso físico y mental grave.

Hipotiroidismo en niños y adolescentes

Por lo general, los niños y los adolescentes que desarrollan hipotiroidismo tienen los mismos signos y síntomas que los adultos, pero también pueden experimentar estos:

  • Crecimiento deficiente y baja estatura.
  • Desarrollo tardío de los dientes permanentes.
  • Pubertad tardía.
  • Desarrollo mental deficiente.

¿Cuándo debes consultar a un médico?

Consulta a tu médico si te sientes cansado sin ningún motivo o si tienes otros signos y síntomas de hipotiroidismo, como piel seca, hinchazón y palidez de la cara, estreñimiento o voz ronca.

También deberás consultar a tu médico para que te realice pruebas periódicas del funcionamiento de la tiroides, si tuviste una cirugía previa de tiroides; recibiste tratamiento con yodo radioactivo o con medicamentos antitiroideos, o tratamiento con radioterapia de la cabeza, el cuello o la parte superior del pecho. Sin embargo, puede llevar años e incluso décadas que alguna de estas terapias o procedimientos provoque hipotiroidismo.

Si tienes niveles altos de colesterol en sangre, habla con tu médico para saber si el hipotiroidismo podría ser la causa. Si recibes tratamiento hormonal para el hipotiroidismo, programa visitas de seguimiento con la frecuencia que el médico lo recomiende. Al principio, es importante que te asegures de que estás recibiendo la dosis de medicamento adecuada. Además, con el paso del tiempo la dosis que necesitas puede cambiar.

Causas

Cuando la tiroides no produce suficientes hormonas, el equilibrio de reacciones químicas en tu cuerpo puede verse afectado. Puede haber numerosas causas, entre ellas, enfermedad autoinmune, tratamiento para el hipertiroidismo, radioterapia, cirugía de tiroides y ciertos medicamentos.

La tiroides es una glándula pequeña con forma de mariposa, ubicada en la base de la parte frontal del cuello, justo debajo de la nuez de Adán. Las hormonas que produce la glándula tiroides, triyodotironina (T3) y tiroxina (T4), causan gran impacto en tu salud y afectan todos los aspectos de tu metabolismo. Mantienen el ritmo al que tu cuerpo utiliza las grasas y los hidratos de carbono, ayudan a controlar la temperatura corporal, influyen en el ritmo cardíaco y ayudan a regular la producción de proteínas.

El hipotiroidismo surge cuando la glándula tiroides no produce la suficiente cantidad de hormonas. El hipotiroidismo puede deberse a muchos factores, por ejemplo:

  • Enfermedad autoinmune. Las personas que desarrollan un trastorno inflamatorio en particular, conocido como tiroiditis de Hashimoto, tienen la causa más común de hipotiroidismo. Los trastornos autoinmunes ocurren cuando el sistema inmune produce anticuerpos que atacan tus propios tejidos. Algunas veces, este proceso involucra a la glándula tiroides. Los científicos no están seguros de por qué el cuerpo produce anticuerpos contra sí mismo. Algunos creen que un virus o una bacteria podría desencadenar la respuesta, mientras que otros creen que se debe a un defecto genético. Lo más probable es que las enfermedades autoinmunes se deban a más de un factor. De cualquier manera, estos anticuerpos afectan la capacidad de la tiroides para producir hormonas.
  • Tratamiento para el hipertiroidismo. Las personas que producen demasiada hormona tiroidea (hipertiroidismo) suelen recibir tratamiento con yodo radioactivo o medicamentos antitiroideos para reducir y normalizar su función tiroidea. Sin embargo, en algunos casos, el tratamiento del hipertiroidismo pueden tener como resultado un hipotiroidismo permanente.
  • Cirugía de tiroides. Extirpar toda o gran parte de la glándula tiroides puede disminuir o detener la producción de hormonas. En ese caso, necesitarás consumir hormona tiroidea de por vida.
  • Radioterapia. La radiación que se utiliza para tratar el cáncer de cabeza y cuello puede afectar la glándula tiroides y conducir al hipotiroidismo.
  • Medicamentos. Hay un gran número de medicamentos que pueden contribuir al desarrollo del hipotiroidismo. Uno de ellos es el litio, que se utiliza para tratar ciertos trastornos psiquiátricos. Si consumes algún medicamento, pregúntale a tu médico acerca de los efectos que puede tener sobre la glándula tiroides.

Con menor frecuencia, el hipotiroidismo puede deberse a lo siguiente:

  • Enfermedad congénita. Algunos bebés nacen con una glándula tiroides defectuosa o sin ella. En la mayoría de los casos, la glándula tiroides no se desarrolló de manera normal por razones desconocidas, pero algunos niños presentan una forma heredada de este trastorno. A menudo, los niños con hipotiroidismo congénito parecen normales al momento de su nacimiento. Esa es una de las razones por las que en muchos estados se piden análisis para detección de problemas de tiroides en los recién nacidos.
  • Trastornos de la glándula hipófisis. Una causa relativamente rara de hipotiroidismo es la incapacidad de la glándula hipófisis para producir la cantidad necesaria de la hormona estimulante de la tiroides o tirotropina (TSH), generalmente debido a un tumor benigno de la glándula hipófisis.
  • Embarazo. Algunas mujeres desarrollan hipotiroidismo durante o después del embarazo (hipotiroidismo posparto), a menudo debido a que producen anticuerpos contra su propia glándula tiroides. El hipotiroidismo no tratado aumenta el riesgo de aborto, parto prematuro y preeclampsia, un trastorno que causa un aumento significativo de la presión arterial de la mujer durante los últimos tres meses de embarazo. También puede afectar seriamente el desarrollo del feto.
  • Deficiencia de yodo. El yodo, un oligoelemento que se encuentra principalmente en los mariscos, las algas, las plantas que crecen en suelos ricos en yodo y la sal yodada, es esencial para la producción de hormonas tiroideas. En algunas partes del mundo, la deficiencia de yodo es común, pero la adición de yodo a la sal de mesa prácticamente ha eliminado este problema en los Estados Unidos. En cambio, consumir demasiado yodo puede provocar hipotiroidismo.

Factores de riesgo

Si bien cualquier persona puede desarrollar hipotiroidismo, tienes un riesgo mayor si presentas estos factores:

  • Eres una mujer de 60 años o más.
  • Tienes una enfermedad autoinmune.
  • Tienes antecedentes familiares de enfermedad tiroidea.
  • Padeces otras enfermedades autoinmunes, como artritis reumatoidea o lupus, una enfermedad inflamatoria crónica.
  • Recibiste tratamiento con yodo radioactivo o con medicamentos antitiroideos.
  • Recibiste radiación en el cuello o en la parte superior del pecho.
  • Tuviste una cirugía de tiroides (tiroidectomía parcial)
  • Estuviste embarazada o diste a luz en los últimos seis meses.

Complicaciones

El hipotiroidismo no tratado puede derivar en varios problemas de salud:

  • Bocio. La estimulación constante de la tiroides para liberar más hormonas puede hacer que la glándula se agrande; este trastorno se conoce como bocio. La tiroiditis de Hashimoto es una de las causas más comunes del bocio. Aunque por lo general no es incómodo, un bocio más grande puede afectar tu apariencia e interferir con la deglución o la respiración.
  • Problemas del corazón. El hipotiroidismo también puede estar relacionado con un riesgo mayor de padecer enfermedades del corazón, principalmente debido a que pueden presentarse altos niveles de lipoproteína de baja densidad (colesterol LDL), el colesterol "malo", en personas con tiroides hipoactiva. Incluso el hipotiroidismo subclínico, una forma leve o temprana de hipotiroidismo en el cual aún no se han desarrollado los síntomas, puede causar un aumento en los niveles de colesterol total y afectar la capacidad de bombeo del corazón. El hipotiroidismo también puede provocar el agrandamiento del corazón e insuficiencia cardíaca.
  • Problemas de salud mental. Al inicio del hipotiroidismo, es posible que exista depresión y esta puede agravarse con el tiempo. El hipotiroidismo también puede ralentizar el funcionamiento mental.
  • Neuropatía periférica. El hipotiroidismo no controlado a largo plazo puede causar daños a los nervios periféricos, los nervios que transportan información del cerebro y la médula espinal al resto del cuerpo, por ejemplo, los brazos y las piernas. Los signos y síntomas de la neuropatía periférica pueden incluir dolor, entumecimiento y hormigueo en el área afectada por el daño nervioso. También puede causar debilitar muscular o pérdida del control muscular.
  • Mixedema. Este trastorno raro, y que pone en riesgo tu vida, se presenta como resultado del hipotiroidismo no diagnosticado a largo plazo. Entre los signos y síntomas del mixedema se encuentran la intolerancia intensa al frío y la somnolencia seguida de un letargo profundo y pérdida de la consciencia. El coma hipotiroideo puede desencadenarse debido a sedantes, infecciones u otro tipo de estrés del cuerpo. Si tienes signos o síntomas de mixedema, necesitas tratamiento médico de emergencia inmediato.
  • Infertilidad. Los niveles bajos de hormona tiroidea pueden interferir con la ovulación, lo que afecta la fertilidad. Además, algunas causas del hipotiroidismo, como el trastorno autoinmune, también pueden afectar la fertilidad.
  • Defectos congénitos. Los bebés de mujeres con enfermedad tiroidea no tratada pueden correr un riesgo mayor de nacer con defectos congénitos que los bebés que nacen de mujeres saludables. A su vez, estos niños son más propensos a tener graves problemas intelectuales y del desarrollo. Los niños con hipotiroidismo no tratado al momento de nacer corren el riesgo de tener graves problemas del desarrollo físico y mental. Sin embargo, si este trastorno se diagnostica dentro de los primeros meses de vida, las chances de desarrollarse de manera normal son excelentes.
Aug. 23, 2017
References
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Hipotiroidismo (tiroides hipoactiva)