Descripción general

La hipotermia es una urgencia médica que ocurre cuando el cuerpo pierde calor más rápido de lo que lo produce, lo que provoca una peligrosa disminución de la temperatura corporal. La temperatura corporal normal es de alrededor de 98,6 °F (37 °C). La hipotermia ocurre cuando la temperatura corporal desciende por debajo de los 95 °F (35 °C).

Cuando desciende la temperatura corporal, el corazón, el sistema nervioso y otros órganos no pueden funcionar normalmente. Si la hipotermia no se trata, con el tiempo, puede provocar que el corazón y el sistema respiratorio dejen de funcionar y, finalmente, la muerte.

La causa más frecuente de la hipotermia es la exposición al clima frío o la inmersión en agua fría. Los tratamientos principales para la hipotermia son métodos para calentar el cuerpo a fin de que recupere la temperatura normal.

Síntomas

Los escalofríos son lo primero que notarás cuando la temperatura comience a bajar debido a que son la defensa automática del cuerpo contra la temperatura baja para calentarse.

Los signos y síntomas de la hipotermia comprenden los siguientes:

  • Escalofríos
  • Balbuceo o murmullo
  • Respiración lenta y poco profunda
  • Pulso débil
  • Torpeza o falta de coordinación
  • Somnolencia o muy poca energía
  • Confusión o pérdida de memoria
  • Pérdida del conocimiento
  • Piel fría y de color rojo brillante (en bebés)

Una persona con hipotermia, por lo general, no se da cuenta de su afección debido a que los síntomas se presentan de manera gradual. Además, la confusión de pensamiento relacionada con la hipotermia evita que uno sea consciente de lo que le ocurre. La confusión de pensamiento también puede provocar una conducta arriesgada.

Cuándo consultar al médico

Si sospechas que alguien tiene hipotermia, llama al 911 o al número local de emergencias.

Mientras esperas que llegue la ayuda de urgencia, traslada a la persona al interior de algún lugar con cuidado, si es posible. Los movimientos bruscos pueden ocasionar latidos del corazón irregulares peligrosos. Quítale las prendas mojadas cuidadosamente y reemplázalas por abrigos o mantas secas que mantengan el calor.

Causas

La hipotermia se produce cuando el cuerpo pierde calor más rápido de lo que lo produce. La causa más frecuente de hipotermia es la exposición a condiciones de clima frío o a agua fría. Sin embargo, la exposición prolongada a cualquier ambiente más frío que el cuerpo puede provocar hipotermia si no estás vestido de manera adecuada o si no puedes controlar las condiciones.

Las condiciones específicas que pueden provocar hipotermia comprenden las siguientes:

  • Usar ropa que no es lo suficientemente abrigada para las condiciones climáticas
  • Quedarse afuera en el frío demasiado tiempo
  • No poder sacarse la ropa mojada o no poder trasladarse a un sitio seco y cálido
  • Caer al agua, como en un accidente de navegación
  • Vivir en una casa demasiado fría, ya sea por insuficiencia de calefacción o por exceso de aire acondicionado

Cómo pierde calor el cuerpo

Los mecanismos de pérdida de calor corporal comprenden los siguientes:

  • Calor irradiado. La mayor parte de la pérdida de calor se debe al calor irradiado de las superficies del cuerpo no protegidas.
  • Contacto directo. Si estás en contacto directo con algo muy frío, como agua fría o el suelo frío, se transfiere el calor hacia afuera del cuerpo. Debido a que el agua es muy buena para transferir calor del cuerpo, el calor corporal se pierde mucho más rápido en el agua fría que en el aire frío. Del mismo modo, la pérdida de calor se produce más rápido si la ropa está mojada, como cuando te sorprende la lluvia.
  • Viento. El viento elimina el calor corporal al llevarse la delgada capa de aire cálido de la superficie de la piel. El factor frío del viento es importante en la pérdida de calor.

Factores de riesgo

Los factores de riesgo de la hipotermia son:

  • Cansancio. La tolerancia al frío disminuye cuando tienes fatiga.
  • Edad avanzada. La capacidad del cuerpo para regular la temperatura y sentir frío se puede reducir con la edad. Además, algunos adultos mayores pueden no ser capaces de comunicar cuando tienen frío o de moverse a un lugar cálido si sienten frío.
  • La corta edad. Los niños pierden calor más rápido que los adultos. Asimismo, los niños podrían ignorar el frío porque se están divirtiendo demasiado como para reparar en ello. Y también pueden no tener el criterio de vestimenta apropiado para el clima frío o de refugiarse del frío cuando deberían.
  • Los problemas mentales. Las personas que padecen enfermedades mentales, demencia u otros trastornos que afectan el criterio pueden vestirse de manera inadecuada según el clima o no comprender el riesgo que representa el clima frío. Las personas que sufren demencia pueden alejarse del hogar o perderse fácilmente, por lo que es más probable que queden varados afuera en clima frío o húmedo.
  • Consumo de alcohol y drogas. El alcohol puede hacer que sientas el cuerpo caliente, pero hace que los vasos sanguíneos se expandan, por lo que pierdes calor de la superficie de la piel más rápidamente. La respuesta natural del cuerpo de generar escalofríos se reduce en las personas que han estado bebiendo alcohol. Asimismo, el consumo de alcohol o drogas recreativas pueden afectar tu juicio acerca de la necesidad de refugiarte o de usar ropa cálida en clima frío. En caso de que una persona esté intoxicada y se desmaye en el clima frío, es posible que tenga hipotermia.
  • Ciertas enfermedades. Algunos trastornos de salud afectan la capacidad del cuerpo para regular la temperatura corporal. Algunos ejemplos son una actividad baja de la tiroides (hipotiroidismo), nutrición deficiente o anorexia nerviosa, diabetes, accidentes cerebrovasculares, artritis grave, enfermedad de Parkinson, traumatismos y lesiones en la médula espinal.
  • Medicamentos. Algunos medicamentos pueden cambiar la capacidad del cuerpo de regular la temperatura, como determinados antidepresivos, antipsicóticos, analgésicos narcóticos y sedantes.

Complicaciones

Las personas que manifiestan hipotermia por exposición al clima frío o al agua fría también son propensas a otras lesiones relacionadas con el frío, como son:

  • La congelación de los tejidos corporales
  • La putrefacción y muerte del tejido por interrupción del flujo sanguíneo (gangrena)

Prevención

Cómo permanecer caliente en un clima frío

Antes de que tú o tus hijos salgan al aire frío, recuerda este consejo: protégete, no hagas demasiada actividad física, usa varias capas de ropa y mantente seco.

  • Protégete. Usa un sombrero u otra protección para evitar que el calor corporal escape por la cabeza, la cara o el cuello. Protégete las manos con guantes sin separación para los dedos, en vez de guantes tradicionales.
  • No hagas demasiada actividad física. Evita hacer actividades que te hagan sudar mucho. La combinación de ropa húmeda y clima frío puede causar que pierdas calor corporal más rápido.
  • Usa varias capas de ropa. Usa varias capas de ropa holgada y ligera. La ropa exterior hecha de material con tejido firme y repelente al agua es mejor para protegerte del viento. Los recubrimientos de lana, seda o polipropileno mantienen el calor corporal mejor que el algodón.
  • Mantente seco. Mantente lo más seco posible. Quítate la ropa húmeda lo más pronto posible. Ten especial cuidado de mantener secos las manos y los pies porque es muy fácil que te entre nieve en los guantes y las botas.

Cuida a los niños del frío

Para ayudar a evitar la hipotermia cuando los niños están a la intemperie en invierno:

  • Viste a los bebés y niños pequeños con una capa de ropa más que lo que un adulto usaría en las mismas condiciones.
  • Entra a los niños si empiezan a tener escalofríos: es el primer signo de que está comenzando la hipotermia.
  • Haz que los niños entren de manera frecuente para que se calienten cuando estén jugando afuera.
  • No dejes que los bebés duerman en una habitación fría.

Seguridad para los autos en invierno

Cuando vayas a viajar en mal clima, asegúrate de que alguien sepa a dónde vas y a qué hora vas a llegar. De esa forma, si tienes algún problema en el camino, el equipo de emergencias sabrá dónde buscar tu auto.

También es buena idea llevar suministros de emergencia en el auto en caso de que quedes varado. Los suministros pueden comprender varias mantas, cerillos, velas, una lata limpia en la que puedas derretir nieve para beber agua, un botiquín de primeros auxilios, comida desecada o enlatada, un abrelatas, cuerda, cables de corriente, brújula y una bolsa de arena común o para gato a fin de ayudar con la tracción si te quedas atascado en la nieve. De ser posible, viaja con un teléfono celular.

Si te quedas varado, pon todo lo que necesitas en el auto contigo, acurrúcate y mantente protegido. Enciende el auto por 10 minutos cada una hora para calentarlo. Asegúrate de dejar una ventanilla un poco abierta y de que el caño de escape no esté tapado con nieve mientras el motor esté funcionando.

Alcohol

Para evitar los riesgos de sufrir hipotermia, no bebas alcohol:

  • Si vas a salir al clima frío
  • Si vas a pasear en barco
  • Antes de acostarte en las noches frías

Seguridad en el agua fría

No hace falta que el agua esté helada para causar hipotermia. Cualquier agua que esté más fría que el cuerpo puede causar pérdida de calor. Los siguientes consejos prácticos pueden incrementar el tiempo de supervivencia si caes en agua fría accidentalmente:

  • Usa chaleco salvavidas. Si planeas navegar, usa chaleco salvavidas. El chaleco salvavidas te puede ayudar a mantenerte con vida más tiempo en el agua fría porque te permite flotar sin gastar energía, además de proporcionarte cierta aislación. Mantén un silbato adherido al chaleco salvavidas para enviar señales de ayuda.
  • Sal del agua si es posible. Sal del agua tanto como sea posible: puedes trepar en una lancha volteada o agarrarte de un objeto que flote.
  • No intentes nadar, salvo que estés a punto de ser salvado. A menos que haya un bote, una persona o un chaleco salvavidas cerca, no te muevas. Si nadas, vas a gastar energía y no vas a durar con vida tanto tiempo.
  • Coloca tu cuerpo de manera que se minimice la pérdida del calor. Adopta la posición en la que el cuerpo pierda menos calor, lo que te ayudará a mantenerte caliente mientras llega la ayuda. Abraza las rodillas hacia tu pecho para proteger el tronco. Si traes un chaleco salvavidas que haga que tu cara quede hacia abajo en esta posición, junta bien las piernas, pega los brazos a los lados y mantén la cabeza hacia atrás.
  • Acurrúcate con otras personas. Si caíste en agua fría con otras personas, júntense en un círculo mirándose unos a otros para mantenerse calientes.
  • No te quites la ropa. Mientras estés en el agua, no te quites la ropa porque ayuda a aislarte del agua. Cierra todas las hebillas, botones y cierres que tenga tu ropa. Si puedes, protégete la cabeza. Quítate la ropa solamente una vez que estés a salvo y hayas salido del agua, y toma las medidas necesarias para secarte y calentarte.

Ayuda para las personas que están en riesgo

Para las personas que tienen un mayor riesgo de sufrir hipotermia, es decir, los bebés, los adultos mayores, las personas con problemas mentales o físicos y las personas sin hogar, los programas comunitarios y los servicios de apoyo social pueden ser de gran ayuda. Si estás en riesgo o sabes de alguien que lo esté, ponte en contacto con el departamento de salud pública de tu localidad para ver con qué servicios cuentan, como los siguientes:

  • Asistencia para pagar las cuentas de la calefacción
  • Servicios de verificación para saber si tú y tu hogar están lo suficientemente calientes durante el clima frío
  • Refugios para personas sin hogar
  • Centros comunitarios de calefacción, lugares diurnos seguros y cálidos donde puedes ir durante el clima frío