Descripción general

La varicela es una infección viral que provoca una erupción cutánea con picazón y ampollas pequeñas y llenas de líquido. La varicela es altamente contagiosa para las personas que no padecieron la enfermedad o no se vacunaron contra la misma. Antes de la vacunación de rutina contra la varicela, virtualmente todas las personas se infectaban antes de llegar a la adultez, en ocasiones con complicaciones graves. En la actualidad, la cantidad de casos y hospitalizaciones se redujeron drásticamente.

En la mayoría de los casos, la varicela es una enfermedad leve. No obstante, es mejor vacunarse. La vacuna de la varicela es una forma segura y eficaz de evitar la enfermedad y sus posibles complicaciones.

Síntomas

La varicela se presenta entre 10 y 21 días después de la exposición al virus y suele durar de 5 a 10 días. La erupción cutánea es el indicio más claro de la varicela. Entre los signos y síntomas, que pueden aparecer entre uno y dos días antes de la erupción cutánea, se incluyen:

  • Fiebre
  • Pérdida de apetito
  • Dolor de cabeza
  • Cansancio y malestar general (decaimiento)

Una vez que aparece la erupción cutánea de la varicela, pasa por tres fases:

  • Bultos rojos o rosados (pápulas) que aparecen durante varios días
  • Pequeñas ampollas (vesículas) llenas de líquido que se forman sobre los bultos y, aproximadamente, al día siguiente se rompen y drenan
  • Costras que cubren las ampollas rotas y tardan varios días en curarse

Bultos nuevos que continúan apareciendo durante varios días. Como resultado, puedes pasar por las tres etapas de la erupción cutánea (bultos, ampollas y costras) al mismo tiempo durante el segundo día de la erupción. Una vez que estás infectado, puedes transmitir el virus hasta por 48 horas antes de la aparición de la erupción, y puedes contagiar la enfermedad hasta que se formen costras en todas las lesiones.

La enfermedad suele ser leve en los niños sanos. En los casos graves, la erupción se extiende hasta cubrir todo el cuerpo y se pueden formar lesiones en la garganta, los ojos y las membranas mucosas de la uretra, el ano y la vagina. Continúan apareciendo lesiones nuevas durante varios días.

Cuándo consultar al médico

Si sospechas que tú o tu hijo tienen varicela, consulta con un médico. Por lo general, el médico puede diagnosticar varicela examinando la erupción cutánea y observando la presencia de los síntomas concomitantes. El médico también puede recetar medicamentos para aliviar la gravedad de la varicela y tratar las complicaciones, en caso de ser necesario. Asegúrate de pedir por adelantado una consulta y mencionar que crees que tú o tu hijo tienen varicela, para evitar las esperas, donde se podrían infectar las personas presentes en la sala de espera.

Asimismo, asegúrate de indicar al médico si se presentan algunas de estas complicaciones:

  • La erupción se extiende a los ojos.
  • La erupción se torna muy roja, caliente o sensible, lo que es un indicio de una posible infección cutánea bacteriana secundaria.
  • La erupción está acompañada por mareos, desorientación, palpitaciones, falta de aire, temblores, pérdida de coordinación muscular, tos que empeora, vómitos, rigidez de nuca o fiebre que supera los 102 °F (38,9 °C).
  • En el hogar hay personas que tienen inmunodeficiencia o son menores de 6 meses.

Causas

La infección de la varicela es causada por un virus. Se transmite por el contacto directo con la erupción. También puede transmitirse cuando una persona con varicela tose o estornuda y tú inhalas las gotitas de aire.

Factores de riesgo

La varicela, que está causada por el virus varicela zóster, es muy contagiosa y puede propagarse rápidamente. El virus se transmite por el contacto directo con la erupción cutánea o por el contacto con gotas que quedan en el aire al toser o estornudar.

El riesgo de contraer varicela es más alto en los siguientes casos:

  • No has tenido varicela
  • No has recibido la vacuna contra la varicela
  • Trabajas en o asistes a una escuela o un centro de cuidado de niños
  • Vives con niños

La mayoría de las personas que han tenido varicela o han recibido la vacuna contra esta enfermedad son inmunes a la varicela. Si contraes varicela aunque te hayas vacunado, los síntomas suelen ser más leves, con menos ampollas y sin fiebre o con poca fiebre. Algunas personas pueden contraer varicela más de una vez, pero esto es poco frecuente.

Complicaciones

Generalmente la varicela es una enfermedad leve. Pero también puede ser grave y causar complicaciones o la muerte, especialmente en las personas con alto riesgo. Las complicaciones incluyen:

  • Infecciones bacterianas de la piel, los tejidos blandos, los huesos, las articulaciones, o el torrente sanguíneo (septicemia)
  • Deshidratación
  • Neumonía
  • Inflamación del cerebro (encefalitis)
  • Síndrome del choque tóxico
  • Síndrome de Reye para las personas que toman aspirina cuando tienen varicela

¿Quiénes están en riesgo?

Entre las personas que tienen alto riesgo de sufrir complicaciones por la varicela se incluyen las siguientes:

  • Niños recién nacidos y bebés pequeños cuyas madres nunca tuvieron varicela ni se vacunaron contra la varicela
  • Adultos
  • Mujeres embarazadas que no tuvieron varicela
  • Personas cuyos sistemas inmunitarios están afectados por medicamentos —como la quimioterapia— u otra enfermedad —como cáncer o VIH
  • Personas que toman medicamentos esteroides para otra enfermedad o afección, como los niños con asma
  • Personas que toman otros medicamentos que inhiben el sistema inmunitario

Varicela y embarazo

Otras complicaciones de la varicela afectan a las mujeres embarazadas. La varicela en una etapa temprana del embarazo puede tener como resultado diversos problemas en un niño recién nacido, incluido un bajo peso al nacer y defectos de nacimiento, como anormalidades en las extremidades. El bebé corre más riesgo cuando la madre contrae varicela en la semana anterior al parto o en los días posteriores al parto. En este caso, puede tratarse de una infección grave y potencialmente mortal para un niño recién nacido.

Si estás embarazada y no te vacunaste contra la varicela, habla con el médico sobre los riesgos para ti y tu bebé.

La varicela y el herpes zóster

Si tuviste varicela, corres riesgo de padecer otra enfermedad provocada por el virus varicella-zoster denominada «zóster». Luego de la infección de la varicela, parte del virus varicella-zoster puede permanecer en las células nerviosas. Muchos años más tarde, el virus se puede reactivar y resurgir como zóster, un grupo de dolorosas ampollas que desaparecen en poco tiempo. El virus tiene más probabilidades de reaparecer en adultos mayores y personas con sistemas inmunitarios debilitados.

El zóster puede provocar una complicación propia: una afección en la que el dolor del zóster persiste durante mucho tiempo luego de que desaparecen las ampollas. Esta complicación, denominada «neuralgia posherpética», puede ser grave.

Existe una vacuna contra el zóster (Zostavax) y se recomienda para adultos mayores de 60 años que tuvieron varicela.

Prevención

La vacuna contra la varicela es la mejor manera de prevenir esta enfermedad. Los expertos de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) calculan que la vacuna provee completa protección contra el virus para casi el 98 por ciento de la gente que se da las dos dosis recomendadas. Mientras que la vacuna no proporciona una protección completa, reduce significativamente la gravedad de la enfermedad.

La vacuna contra la varicela (Varivax) se recomienda para:

  • Los niños pequeños. En los Estados Unidos, se debe dar a los niños dos dosis de esta vacuna — la primera entre las edades de 12 y 15 meses, y la segunda entre los 4 y los 6 años — como parte del plan de rutina de inmunizaciones en la infancia. Esta vacuna puede combinarse con la vacuna contra el sarampión, las paperas, y la rubéola, pero para algunos niños entre los 12 y los 23 meses, la combinación puede aumentar el riesgo de fiebre y convulsiones. Habla sobre las ventajas y las desventajas de combinar las vacunas con el doctor de tu hijo./li>
  • Los niños mayores que no se han vacunado. Los niños entre los 7 y los 12 años que no se han vacunado deben darse dos dosis de la vacuna contra la varicela con por lo menos tres meses entre las dosis. Los niños de 13 años o mayores que no se han vacunado también deben darse dos dosis de la vacuna para actualizarse, y estas dosis deben darse por lo menos cuatro semanas aparte.
  • Los adultos que no se han vacunado y que nunca han tenido varicela, pero que están a alto riesgo de exposición al virus. Este grupo incluye a trabajadores en el área de la salud, maestros, empleados de guarderías, viajeros internacionales, personal militar, adultos que viven con niños pequeños, y todas las mujeres que pueden quedar embarazadas. Los adultos que nunca han tenido varicela y que no se han vacunado generalmente necesitan dos dosis de la vacuna de cuatro a ocho semanas aparte. Si no recuerdas si has tenido varicela o si te has vacunado, un análisis de sangre puede determinar tu inmunidad.

Si tuviste varicela no necesitarás la vacuna. Un caso de varicela generalmente vuelve a la persona inmune al virus de por vida. Es posible tener varicela más de una vez, pero no es común. Pero, si eres mayor de 60 años, habla con tu doctor sobre la vacuna contra el herpes zóster.

La vacuna contra la varicela no está aprobada para:

  • Las mujeres embarazadas
  • Las personas con inmunidad debilitada, como las que tienen VIH o las que están tomando medicamentos inmunosupresores
  • Las personas alérgicas a la gelatina o al antibiótico neomicina

Habla con tu doctor si no estás seguro si necesitas la vacuna. Si tienes planes de quedar embarazada, consulta con tu doctor para asegurar que estés actualizada con tus vacunas antes de concebir un bebé.

¿Es segura y eficaz?

Habitualmente, los padres se preguntan si las vacunas son seguras. Desde que la vacuna contra la varicela está disponible, los estudios han hallado de forma sistemática que es segura y eficaz. En general, los efectos secundarios son leves e incluyen enrojecimiento, molestias, hinchazón y, en pocas ocasiones, pequeños bultos en el lugar de la inyección.

Nov. 01, 2018
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