Descripción general

La atelectasia —colapso parcial o total de un pulmón o del lóbulo de un pulmón— se desarrolla cuando los pequeños sacos de aire (alvéolos) que están dentro del pulmón se desinflan. Es una complicación de la respiración (respiratoria) que ocurre después de una cirugía.

La atelectasia también es una posible complicación de otros problemas respiratorios, entre ellos la fibrosis quística, la inhalación de objetos extraños, los tumores pulmonares, la presencia de líquido en el pulmón, la debilidad respiratoria y las lesiones de tórax.

La cantidad de tejido pulmonar afectado en la atelectasia es variable, lo que depende de la causa. La atelectasia puede dificultar la respiración y reducir la cantidad de oxígeno, en particular si ya existe una enfermedad pulmonar. La elección del tratamiento depende de la causa e intensidad del colapso.

Síntomas

Es posible que no tengas signos ni síntomas evidentes de atelectasia. Si, en efecto, presentas signos y síntomas, estos pueden comprender:

  • Dificultad para respirar (disnea)
  • Respiración rápida y superficial
  • Tos

Cuándo consultar al médico

Es probable que la atelectasia ocurra cuando ya estés en el hospital. Sin embargo, busca atención médica de inmediato si tienes problemas para respirar. Además de la atelectasia, hay otras enfermedades que pueden causar dificultad para respirar y requieren un diagnóstico preciso y un tratamiento inmediato. Si respirar te resulta cada vez más difícil, busca atención médica de urgencia.

Causas

La atelectasia puede ser provocada por un bloqueo de las vías respiratorias (obstructiva) o por presión de la parte exterior del pulmón (no obstructiva).

Casi todas las personas que se realizan una cirugía tienen cierta atelectasia derivada de la anestesia. La anestesia cambia tu patrón regular de respiración y la absorción de gases y presiones, lo que podría contribuir a causar cierto grado de colapso de los pequeños sacos de aire (alvéolos) de los pulmones. La atelectasia es particularmente frecuente después de una cirugía de bypass coronario.

Entre las causas de atelectasia obstructiva, se encuentran:

  • Tapón de mucosidad. La acumulación de mucosidad en las vías respiratorias, que por lo general ocurre durante y después de una cirugía porque el paciente no puede toser, es una causa frecuente de atelectasia. Los medicamentos que se administran durante la cirugía hacen que los pulmones se inflen menos que lo habitual; por lo tanto, se acumulan secreciones normales en las vías respiratorias. La aspiración de los pulmones durante la cirugía ayuda a eliminar estas secreciones, pero estas pueden continuar acumulándose después. Los tapones de mucosidad también son frecuentes en los niños, en las personas con fibrosis quística y durante los ataques graves de asma.
  • Cuerpo extraño. La atelectasia es frecuente en los niños que han inhalado un objeto, como un cacahuete o una pieza pequeña de algún juguete, hasta los pulmones.
  • Estrechamiento de las vías respiratorias principales a causa de una enfermedad. Las infecciones crónicas, entre ellas las infecciones fúngicas, la tuberculosis y otras enfermedades, pueden dejar una cicatriz y constreñir las vías respiratorias principales.
  • Tumor en vías respiratorias principales. Un crecimiento anormal puede estrechar las vías respiratorias.
  • Coágulo sanguíneo. Esto ocurre solamente si hay sangrado significativo dentro de los pulmones que no se puede extraer tosiendo.

Entre las causas posibles de atelectasia no obstructiva, se encuentran:

  • Lesiones. Un traumatismo en el pecho —por ejemplo, a causa de una caída o un accidente automovilístico— puede impedirte que respires profundamente (debido al dolor), lo que puede dar lugar a la compresión de los pulmones.
  • Derrame pleural. Consiste en una acumulación de líquido entre los tejidos (pleura) que recubren los pulmones y la parte interna de la pared torácica.
  • Neumonía. Hay distintos tipos de neumonía, una infección de los pulmones, que pueden causar atelectasia temporalmente.
  • Neumotórax. El aire se filtra dentro del espacio que se encuentra entre los pulmones y la pared torácica, lo que causa indirectamente que parte o la totalidad de un pulmón sufra un colapso.
  • Cicatrices en el tejido pulmonar. Las cicatrices pueden ser consecuencia de una lesión, una enfermedad pulmonar o una cirugía. En estos casos poco frecuentes, la atelectasia es menor en comparación con el daño del tejido pulmonar causado por las cicatrices.
  • Tumor. Un tumor grande puede ejercer presión contra el pulmón y hacer que este se desinfle, en lugar de bloquear las vías respiratorias.

Factores de riesgo

Algunos factores que aumentan el riesgo de atelectasia son:

  • La edad (tener menos de 3 años o más de 60 años).
  • Cualquier trastorno que impida toser espontáneamente, bostezar y suspirar.
  • Reclusión en la cama con cambios de posición poco frecuentes.
  • Alteración de la función de deglución, particularmente en los adultos mayores (la aspiración de secreciones hacia los pulmones es una fuente importante de infecciones).
  • Enfermedad pulmonar, como asma en los niños, enfermedad pulmonar obstructiva crónica, bronquiectasia o fibrosis quística.
  • Nacimiento prematuro.
  • Cirugía abdominal o torácica reciente.
  • Anestesia general reciente.
  • Debilidad de los músculos respiratorios, debido a distrofia muscular, lesión de la médula espinal u otro trastorno neuromuscular.
  • Cualquier causa de respiración poco profunda, como algunos medicamentos y sus efectos secundarios, o impedimentos mecánicos, como por ejemplo, dolor abdominal o fractura de costilla.

Complicaciones

Las siguientes complicaciones pueden ser provocadas por atelectasia:

  • Bajo nivel de oxígeno en la sangre (hipoxemia). La atelectasia obstaculiza la capacidad de los pulmones de llevar oxígeno a los alvéolos.
  • Neumonía. Corres más riesgo de desarrollar neumonía hasta que la atelectasia haya desaparecido. La mucosidad en un pulmón colapsado puede derivar en una infección.
  • Insuficiencia respiratoria. Por lo general, una pequeña zona de atelectasia, en especial en los adultos, es tratable. Sin embargo, la pérdida de un lóbulo o de un pulmón entero, en especial en bebés o en personas con enfermedad pulmonar, puede tener riesgo de vida.

Prevención

La atelectasia en niños a menudo se debe a un bloqueo en las vías respiratorias. A fin de reducir el riesgo de atelectasia, mantén los objetos pequeños fuera del alcance de los niños.

En el caso de los adultos, la atelectasia ocurre con mayor frecuencia después de una cirugía. Si tienes una cirugía programada, habla con el médico sobre cómo reducir los riesgos de atelectasia.

June 11, 2015
References
  1. Duggana M, et al. Atelectasis in the perioperative patient (Atelectasia en pacientes perioperatorios). Current Opinions in Anaesthesiology (Opiniones actuales sobre anestesiología). 2007;20:37.
  2. Conde MV, et al. Overview of the management of postoperative pulmonary complications (Descripción general del tratamiento de las complicaciones pulmonares posoperatorias). http://www.uptodate.com/home. Último acceso: 3 de abril de 2015.
  3. Goldman L, et al. Bronchiectasis, atelectasis, cysts, and localized lung disorders (Bronquiectasia, atelectasia, quistes y trastornos pulmonares localizados). En: Goldman’s Cecil Medicine (Medicina de Cecil-Goldman). 24.ª ed. Filadelfia, Pa.: Saunders Elsevier; 2012. http://www.clinicalkey.com. Último acceso: 3 de abril de 2015.
  4. Smetana GW, et al. Strategies to reduce postoperative pulmonary complications (Estrategias para reducir las complicaciones pulmonares posoperatorias). http://www.uptodate.com/home.Último acceso: 3 de abril de 2015.
  5. AskMayoExpert. Perioperative medicine-pulmonary management (Control médico-pulmonar perioperatorio). Rochester, Minn.: Fundación Mayo para la Educación e Investigación Médica; 2014.
  6. What is atelectasis? (¿Qué es la atelectasia?). Instituto Nacional del Corazón, los Pulmones y la Sangre. http://www.nhlbi.nih.gov/health/health-topics/topics/atl#. Último acceso: 3 de abril de 2015.
  7. Stark P, et al. Atelectasis: Types and pathogenesis in adults (Atelectasia: tipos y patogenia en adultos). http://www.uptodate.com/home. Último acceso: 3 de abril de 2015.
  8. Finder JD. Atelectasis in children (Atelectasia en niños). http://www.uptodate.com/home. Último acceso: 3 de abril de 2015.
  9. Questions are the answer: Do you know the right questions to ask? (Las preguntas constituyen la respuesta: ¿sabes las preguntas correctas que tienes que formular?). Agency for Healthcare Research and Quality (Agencia para la Investigación y Calidad de la Atención Médica). www.ahrq.gov/questionsaretheanswer. Último acceso: 28 de mayo de 2015.
  10. Ferri FF. Atelectasis (Atelectasia). En: Ferri’s Clinical Advisor 2015: 5 books in 1 (Consejos clínicos de Ferri 2015: 5 libros en 1). Filadelfia, Pa.: Mosby Elsevier; 2015. https://www.clinicalkey.com. Último acceso: 28 de mayo de 2015.
  11. Bronchiectasis and atelectasis (Bronquiectasia y atelectasia). Merck Manual Professional Version (Versión para profesionales del Manual Merck). https://www.merckmanuals.com/professional/pulmonary-disorders/bronchiectasis-and-atelectasis/atelectasis. Último acceso: 29 de mayo de 2015.