Descripción general

La mielitis transversa es una inflamación de ambos lados de una sección de la médula espinal. Este trastorno neurológico a menudo daña el material aislante que cubre las fibras de las células nerviosas (mielina).

La mielitis transversa interrumpe los mensajes que los nervios de la médula espinal envían a todo el cuerpo. Esto puede causar dolor, debilidad muscular, parálisis, problemas sensoriales o disfunción de la vejiga y el intestino.

Existen muchas causas diferentes de mielitis transversa, incluso infecciones y trastornos del sistema inmunitario que atacan los tejidos del cuerpo. También puede ser ocasionada por otros trastornos de la mielina, como la esclerosis múltiple. Otras afecciones, como un accidente cerebrovascular de la médula espinal, a menudo se confunden con la mielitis transversa, y estas afecciones requieren otros enfoques de tratamiento.

El tratamiento para la mielitis transversa incluye medicamentos y terapia de rehabilitación. La mayoría de las personas con mielitis transversa se recuperan al menos parcialmente. Las personas con ataques severos a veces quedan con discapacidades significativas.

Síntomas

Los signos y síntomas de la mielitis transversa generalmente se presentan durante unas pocas horas a unos pocos días, y a veces pueden evolucionar gradualmente durante varias semanas.

La mielitis transversal suele afectar a ambos lados del cuerpo por debajo del área afectada de la médula espinal, pero a veces solo hay síntomas en un lado del cuerpo.

Los signos y síntomas típicos incluyen:

  • Dolor. El dolor de la mielitis transversa puede comenzar repentinamente en la parte baja de la espalda. El dolor agudo puede bajar por las piernas o los brazos, o alrededor del pecho o el abdomen. Los síntomas de dolor varían según la parte de la médula espinal que esté afectada.
  • Sensaciones anormales. Algunas personas con mielitis transversa informan que tienen sensaciones de entumecimiento, hormigueo, frío o ardor. Algunos son especialmente sensibles al toque ligero de la ropa o al calor o frío extremos. Puedes sentir como si algo estuviera apretando la piel de tu pecho, abdomen o piernas.
  • Debilidad en los brazos o en las piernas. Algunas personas notan pesadez en las piernas, o que están tropezando o arrastrando un pie. Otros pueden tener debilidad grave o incluso parálisis total.
  • Problemas de vejiga e intestinos. Esto puede incluir la necesidad de orinar con más frecuencia, incontinencia urinaria, dificultad para orinar y estreñimiento.

Cuándo debes consultar con un médico

Llama a tu médico o busca atención médica de emergencia si estás experimentando signos y síntomas de mielitis transversa. Varios trastornos neurológicos pueden causar problemas sensoriales, debilidad y disfunción de la vejiga o del intestino, incluida la compresión de la médula espinal, que es una emergencia quirúrgica.

Otra causa menos común es un derrame cerebral de la médula espinal debido a una circulación sanguínea deficiente. Esto puede ser causado por la obstrucción de un vaso sanguíneo que suministra sangre a la médula espinal, lo cual puede ocurrir con la cirugía de la aorta o el aumento de la coagulación de la sangre. Es importante obtener un diagnóstico oportuno y un tratamiento apropiado.

Causas

Se desconoce la razón exacta de la mielitis transversa. Algunas veces no hay una causa conocida.

Las infecciones virales, bacterianas y fúngicas que afectan la médula espinal pueden causar mielitis transversa. En la mayoría de los casos, el trastorno inflamatorio aparece después de recuperarse de la infección.

Los virus asociados con la mielitis transversa son los siguientes:

  • Virus del herpes, incluido el que causa herpes zóster y varicela
  • Citomegalovirus
  • Epstein-Barr
  • VIH
  • Los enterovirus, como el poliovirus y el coxsackievirus
  • Nilo Occidental
  • Echovirus
  • Zika
  • Influenza
  • Hepatitis B
  • Paperas, sarampión y rubéola

Otros virus pueden desencadenar una reacción autoinmunitaria sin infectar directamente la médula espinal.

Las infecciones bacterianas que están asociadas con la mielitis transversa incluyen las siguientes:

  • Enfermedad de Lyme
  • Sífilis
  • Tuberculosis
  • Actinomyces
  • Tos ferina
  • Tétanos
  • Difteria

Las infecciones cutáneas bacterianas, la gastroenteritis y ciertos tipos de neumonía bacteriana también pueden causar mielitis transversa.

En raras ocasiones, los parásitos y las infecciones micóticas pueden infectar la médula espinal.

Hay un número de afecciones inflamatorias que parecen causar el trastorno:

  • La esclerosis múltiple es un trastorno en el cual el sistema inmunitario destruye la mielina que rodea los nervios de la médula espinal y el cerebro. La mielitis transversa puede ser el primer signo de esclerosis múltiple o representar una recidiva. La mielitis transversa como signo de la esclerosis múltiple generalmente causa síntomas solo en un lado del cuerpo.
  • La neuromielitis óptica (enfermedad de Devic) es una afección que causa inflamación y pérdida de mielina alrededor de la médula espinal y el nervio ocular que transmite información al cerebro. La mielitis transversa asociada con la neuromielitis óptica generalmente afecta ambos lados del cuerpo.

    Además de la mielitis transversa, puedes experimentar síntomas de daño en la mielina del nervio óptico, lo que incluye dolor en el ojo con pérdida temporal de la visión y el movimiento. Esto puede ocurrir con o por separado de los síntomas de la mielitis transversa. Sin embargo, algunas personas con neuromielitis óptica no experimentan problemas relacionados con los ojos y podrían tener solo episodios recurrentes de mielitis transversa.

  • Los trastornos autoinmunitarios probablemente contribuyan a la mielitis transversa en algunas personas. Estos trastornos incluyen el lupus, que puede afectar múltiples sistemas corporales, y el síndrome de Sjögren, que causa sequedad severa de la boca y los ojos.

    La mielitis transversa asociada con un trastorno autoinmunitario puede ser un signo de advertencia de la neuromielitis óptica. La neuromielitis óptica se presenta con mayor frecuencia en personas con otras enfermedades autoinmunitarias.

  • La vacunación contra enfermedades infecciosas se ha asociado ocasionalmente como un posible desencadenante. Sin embargo, en este momento, la asociación no es lo suficientemente fuerte como para justificar la limitación de cualquier vacuna.
  • La sarcoidosis es una afección que provoca una inflamación en muchas áreas del cuerpo, incluidos la médula espinal y el nervio óptico. Puede imitar la neuromielitis óptica, pero por lo general los síntomas de la sarcoidosis se presentan más lentamente. La causa de la sarcoidosis no se entiende.

Complicaciones

Las personas con mielitis transversa generalmente experimentan solo un episodio. Sin embargo, las complicaciones a menudo persisten, incluidas las siguientes:

  • Dolor, una de las complicaciones debilitantes a largo plazo más comunes del trastorno.
  • Rigidez, tensión o espasmos dolorosos en los músculos (espasticidad muscular). Esto es más común en los glúteos y las piernas.
  • Parálisis parcial o total de los brazos, las piernas o ambos. Esto puede persistir después de los primeros síntomas.
  • Disfunción sexual, una complicación común de la mielitis transversa. Los hombres pueden experimentar dificultad para lograr una erección o alcanzar el orgasmo. Las mujeres pueden tener dificultad para alcanzar el orgasmo.
  • Depresión o ansiedad, que es común en aquellos con complicaciones a largo plazo debido a los cambios significativos en el estilo de vida, el estrés del dolor crónico o la discapacidad, y el impacto de la disfunción sexual en las relaciones.