Descripción general

El dolor fantasma es un dolor que se siente como si proviniera de una parte del cuerpo que ya no está allí. Los médicos creían que este fenómeno luego de una amputación era un problema psicológico, sin embargo, en la actualidad los expertos reconocen que estas sensaciones reales se originan en la médula espinal y el cerebro.

La mayoría de las personas a quienes se les amputó una extremidad dicen que a veces se siente como si la extremidad amputada todavía estuviera allí. Este fenómeno indoloro, conocido como sensación de miembro fantasma, no es lo mismo que el dolor fantasma.

Para algunas personas, el dolor fantasma mejora con el tiempo sin tratamiento. Para otras, controlar el dolor fantasma puede ser un desafío. Tú y el médico pueden trabajar juntos para tratar el dolor fantasma de manera efectiva con medicamentos u otras terapias.

Síntomas

Las características del dolor fantasma comprenden las siguientes:

  • Comienzo dentro de la primera semana posterior a la amputación, aunque se puede demorar algunos meses o más.
  • Dolor que aparece y desaparece o es continuo.
  • Los síntomas afectan la parte del miembro más alejada del cuerpo, como el pie de una pierna amputada.
  • Dolor que puede describirse como un disparo, una puñalada, un calambre, un pinchazo, un apretujón, una pulsación o ardor.

Causas

No está clara la causa exacta del dolor fantasma, pero se cree que proviene de la médula espinal y el cerebro. Durante las exploraciones por imágenes, como las imágenes por resonancia magnética (IRM) o la tomografía por emisión de positrones (TEP), partes del cerebro que se habían conectado neurológicamente a los nervios de la extremidad amputada muestran actividad cuando la persona siente dolor fantasma.

Muchos expertos creen que el dolor fantasma puede explicarse, al menos parcialmente, como una respuesta a señales mixtas del cerebro. Después de una amputación, las áreas de la médula espinal y el cerebro pierden la entrada de la extremidad ausente y se ajustan a este desprendimiento de manera impredecible. El resultado puede desencadenar el mensaje más básico del cuerpo de que algo no está bien: el dolor.

Los estudios también muestran que después de una amputación, el cerebro puede reasignar esa parte de los circuitos sensoriales del cuerpo a otra parte del cuerpo. En otras palabras, debido a que el área amputada ya no puede recibir información sensorial, la información se refiere en otra parte. Por ejemplo, de una mano ausente a una mejilla aún presente.

Así que cuando se toca la mejilla, es como si también se estuviera tocando la mano ausente. Debido a que esta es otra versión de cables sensoriales enredados, el resultado puede ser el dolor.

Se cree que varios otros factores contribuyen al dolor fantasma, incluidas las terminaciones nerviosas dañadas, el tejido cicatrizal en el lugar de la amputación y la memoria física del dolor previo a la amputación en la zona afectada.

Factores de riesgo

No todas las personas que sufren amputaciones desarrollan dolor fantasma. Algunos factores que podrían aumentar el riesgo de dolor fantasma incluyen los siguientes:

  • Dolor previo a la amputación. Algunos investigadores descubrieron que las personas que sentían dolor en un miembro antes de la amputación suelen padecerlo después. Esto puede deberse a que el cerebro retiene en la memoria el dolor y sigue enviando señales de dolor, incluso después de que se haya amputado la extremidad.
  • Dolor de la extremidad residual. Las personas que generalmente sienten dolor en la extremidad residual también sienten dolor fantasma. Es posible que el dolor de la extremidad residual sea el resultado de un crecimiento anormal en las terminales nerviosas dañadas (neuroma) que a menudo causa una actividad nerviosa dolorosa.

Prevención

Debido a que el riesgo de desarrollar dolor fantasma es mayor en las personas que han experimentado dolor en la extremidad antes de la amputación, algunos médicos recomiendan anestesia local (espinal o epidural) en las horas o días previos a la amputación. Eso puede disminuir el dolor que sigue inmediatamente a la cirugía y reducir el riesgo de dolor de miembro fantasma permanente.