Descripción general

La infección por Naegleria es una infección cerebral poco frecuente y generalmente mortal. La infección por Naegleria es causada por una ameba que suele habitar en lagos de agua dulce y cálida, ríos y fuentes termales. La exposición a dicha ameba por lo general ocurre al nadar o al practicar deportes acuáticos.

Esta ameba, denominada Naegleria fowleri, viaja por la nariz hasta el cerebro, donde causa graves daños. La mayoría de las personas que tienen una infección por Naegleria mueren durante el transcurso de la semana posterior a presentar síntomas.

Cada año, millones de personas se exponen a la ameba que provoca la infección por Naegleria, pero solo algunas se enferman. Los funcionarios de salud no saben el motivo por el cual algunas personas contraen la infección por Naegleria y otras no.

Síntomas

La infección por Naegleria provoca una enfermedad conocida como meningoencefalitis amebiana primaria. La meningoencefalitis amebiana primaria es una infección cerebral que provoca inflamación del cerebro y destrucción del tejido cerebral.

Los síntomas de la infección por Naegleria generalmente comienzan en el período de 2 a 15 días de la exposición a la ameba. Algunos de los signos y síntomas iniciales suelen ser los siguientes:

  • Fiebre
  • Dolor de cabeza intenso y repentino
  • Náuseas y vómitos
  • Congestión o secreción nasal
  • Cambios en el olfato o el gusto

A medida que la enfermedad se agrava, los signos y síntomas también pueden ser los siguientes:

  • Rigidez en el cuello
  • Sensibilidad a la luz
  • Desorientación
  • Pérdida de equilibrio
  • Somnolencia
  • Convulsiones
  • Alucinaciones

La enfermedad puede avanzar rápidamente y en general deriva en la muerte en aproximadamente cinco días del inicio de los síntomas.

Cuándo debes consultar con un médico

Busca atención médica inmediata si repentinamente tienes fiebre, dolor de cabeza, rigidez en el cuello y vómitos, especialmente si has estado recientemente en agua dulce tibia.

Causas

La ameba Naegleria fowleri (que con frecuencia se encuentra en masas de agua dulce tibia en todo el mundo, especialmente durante los meses de verano) provoca la infección por Naegleria. A veces, esta ameba también se encuentra en la tierra. La ameba ingresa al cuerpo por la nariz, a través de agua, lodo o polvo contaminados, y se traslada al cerebro por los nervios que transmiten el sentido del olfato.

Solo un pequeño porcentaje de los millones de personas expuestas a la Naegleria fowleri se enferman. Se desconoce por qué algunas personas se infectan tras la exposición y otras no.

La ameba no se propaga de persona a persona. Tampoco te puedes infectar por beber agua contaminada. El agua salada, como la de los océanos y los mares, y las piscinas que se limpian y se desinfectan de forma adecuada no contienen la ameba Naegleria.

Factores de riesgo

Cada año, millones de personas están expuestas a la ameba que provoca la infección por Naegleria, pero solo algunas se enferman. Entre 2010 y 2019, se informaron 34 infecciones en los Estados Unidos.

Algunos de los factores que aumentan el riesgo de infección por Naegleria son los siguientes:

  • Nadar en agua dulce. La mayoría de las personas que se enferman han nadado en un lago de agua dulce en las dos semanas previas.
  • Olas de calor. La ameba prolifera en agua tibia o caliente. Es más probable que las infecciones ocurran en los meses de verano y en los estados del sur, aunque también pueden ocurrir en los estados del norte.
  • Edad. Los niños y adultos jóvenes son los grupos etarios con más probabilidades de resultar afectados, posiblemente porque por lo general pasan más tiempo haciendo actividades en el agua.
  • Limpieza o irrigación nasal. En muy raras ocasiones, se han producido infecciones en personas que utilizaron agua de grifo contaminada para irrigar los senos paranasales o para limpiarse la nariz durante las prácticas religiosas. A fin de asegurarte de que el agua sea segura para el enjuague de los senos paranasales o la limpieza religiosa, no uses agua directamente del grifo. En cambio, usa agua hervida o destilada.

Prevención

Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC, por sus siglas en inglés) sugieren que las siguientes medidas pueden reducir el riesgo de contraer una infección por Naegleria:

  • No nades ni te zambullas en ríos ni lagos de agua dulce cálida.
  • Mantén tapada la nariz o utiliza pinzas nasales cuando saltes o te zambullas en aguas dulces cálidas.
  • Evita remover el sedimento cuando nades en agua dulce cálida y poco profunda.

Nov. 07, 2020
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