Descripción general

La infección por Naegleria es una infección cerebral poco frecuente y generalmente mortal causada por una ameba que se encuentra a menudo en lagos de agua dulce, ríos y aguas termales. La exposición a la ameba ocurre al nadar o al practicar deportes acuáticos.

La ameba, llamada «Naegleria fowleri», viaja desde la nariz al cerebro, donde provoca daños graves. La mayoría de las personas que contraen una infección por Naegleria mueren en una semana.

Cada año, millones de personas se exponen a la ameba que provoca la infección por Naegleria, pero solo algunas se enferman. Los funcionarios de salud no saben el motivo por el cual algunas personas contraen la infección por Naegleria y otras no.

Evitar masas de agua dulce tibia y usar pinzas nasales mientras estás en el agua podrían ayudarte a prevenir esta infección.

Síntomas

La infección por Naegleria provoca una enfermedad llamada «meningoencefalitis amebiana primaria». Esta enfermedad causa la inflamación del cerebro y la destrucción de tejido cerebral.

Los signos y síntomas de la infección por Naegleria generalmente comienzan dentro de los 2 a 15 días de la exposición a la ameba y pueden comprender:

  • Cambios en el sentido del olfato o el gusto
  • Fiebre
  • Dolor de cabeza intenso y repentino
  • Rigidez en el cuello
  • Sensibilidad a la luz
  • Náuseas y vómitos
  • Confusión
  • Pérdida de equilibrio
  • Somnolencia
  • Convulsiones
  • Alucinaciones

Estos signos y síntomas pueden progresar rápidamente. Suelen provocar la muerte en una semana.

Cuándo consultar al médico

Busca atención médica inmediata si tienes fiebre, dolor de cabeza, rigidez en el cuello y vómitos repentinos, en especial si recientemente has estado en agua dulce y cálida.

Causas

La ameba Naegleria fowleri (que con frecuencia se encuentra en masas de agua dulce tibia en todo el mundo, generalmente durante los meses de verano) provoca la infección por Naegleria. A veces, esta ameba se encuentra también en la tierra. La ameba ingresa en el cuerpo a través de la nariz, por medio de agua o polvo contaminados, y se traslada al cerebro a través de los nervios que transmiten el sentido del olfato.

Solo un pequeño porcentaje de los millones de personas expuestas a la Naegleria fowleri se enferman. Se desconoce por qué algunas personas se infectan tras la exposición y otras no.

La ameba no se contagia entre las personas ni por beber agua contaminada. Además, las piscinas que se limpian y se desinfectan de forma adecuada no contienen la ameba Naegleria.

Factores de riesgo

En los Estados Unidos, millones de personas se exponen a la ameba que provoca infección por Naegleria cada año, pero muy pocos se enferman. De 2005 a 2014, se informaron 35 infecciones.

Algunos de los factores que aumentan el riesgo de infección por Naegleria son:

  • Nadar en agua dulce. La mayoría de las personas que se enferman han nadado en un lago de agua dulce en las dos semanas previas.
  • Olas de calor. La ameba prolifera en agua tibia o caliente.
  • Edad. Los niños y adultos jóvenes son los grupos etarios con más probabilidades de ser afectados, posiblemente porque por lo general son más activos en el agua y pasan más tiempo en ella.

Prevención

Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (Centers for Disease Control and Prevention) sugieren que las siguientes medidas pueden reducir el riesgo de contraer una infección por Naegleria:

  • No nades ni te zambullas en ríos ni lagos de agua dulce tibia.
  • Mantén cerrada la nariz o utiliza pinzas nasales cuando saltes o te zambullas en agua dulce tibia.
  • Evita remover el sedimento cuando nades en agua dulce tibia poco profunda.
July 16, 2015
References
  1. Naegleria fowleri — Primary Amebic Meningoencephalitis (PAM) — Amebic Encephalitis (Naegleria fowleri: meningoencefalitis amebiana primaria y encefalitis amebiana). Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (Centers for Disease Control and Prevention). http://www.cdc.gov/parasites/naegleria/index.html. Último acceso: 4 de junio de 2015.
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  5. Steckelberg JM (opinión de un experto). Mayo Clinic, Rochester, Minn. 9 de junio de 2015.