¿Cuál es la diferencia entre la intolerancia y la alergia alimentaria?

Respuesta de James T C Li, M.D., Ph.D.

Las reacciones físicas a ciertos alimentos son comunes, pero la mayoría son causadas por una intolerancia alimentaria más que por una alergia alimentaria. Una intolerancia alimentaria puede causar algunos de los mismos signos y síntomas que una alergia alimentaria, por lo que las personas a menudo confunden ambos.

Una verdadera alergia alimentaria provoca una reacción del sistema inmunitario que afecta a numerosos órganos del cuerpo. Puede causar una serie de síntomas. En algunos casos, una reacción alérgica a los alimentos puede ser grave o potencialmente mortal. Por el contrario, los síntomas de intolerancia alimentaria son generalmente menos graves y a menudo se limitan a problemas digestivos.

Si tienes alguna intolerancia a los alimentos, tal vez, puedas comer pequeñas cantidades de alimentos problemáticos sin problemas. También podrías prevenir una reacción. Por ejemplo, si tienes intolerancia a la lactosa, es posible que puedas beber leche sin lactosa o tomar pastillas de enzimas de lactasa (Lactaid) para ayudar a la digestión.

Las causas de la intolerancia alimentaria incluyen las siguientes:

  • Ausencia de una enzima necesaria para digerir un alimento por completo. La intolerancia a la lactosa es un ejemplo común.
  • Síndrome del intestino irritable. Esta afección crónica puede causar calambres, estreñimiento y diarrea.
  • Sensibilidad a los aditivos alimentarios. Por ejemplo, los sulfitos utilizados para preservar las frutas secas, los alimentos enlatados y el vino pueden desencadenar ataques de asma en personas sensibles.
  • Estrés recurrente o factores psicológicos. A veces el simple hecho de pensar en un alimento puede enfermarte. La razón no se entiende del todo.
  • Celiaquía. La celiaquía presenta algunas de las características de una verdadera alergia alimentaria porque involucra al sistema inmunitario. Los síntomas a menudo incluyen problemas gastrointestinales, así como otros que no están relacionados con el sistema digestivo, como el dolor articular y los dolores de cabeza. Sin embargo, las personas con celiaquía no están en riesgo de anafilaxia. Esta afección digestiva crónica se desencadena al comer gluten, una proteína que se encuentra en el trigo y otros granos.

Si tú tienes una reacción después de comer un alimento en particular, consulta con tu médico para determinar si tienes una intolerancia alimentaria o una alergia alimentaria.

Si tienes una alergia alimentaria, puedes estar en riesgo de una reacción alérgica potencialmente mortal (anafilaxia), incluso si las reacciones anteriores han sido leves. Aprende a reconocer una reacción alérgica grave y sabe qué hacer si se produce una. Es posible que debas llevar siempre contigo un inyector de epinefrina de emergencia (Adrenaclick, Auvi-Q, EpiPen) para autotratarte en caso de emergencia.

Si tienes una intolerancia a los alimentos, tu médico puede recomendar medidas para ayudar a la digestión de ciertos alimentos o para tratar la afección preexistente que provoca tu reacción.

Sept. 14, 2019