¿Cuál es la diferencia entre la intolerancia y la alergia alimentaria?

Answers from ames T. C. Li, M. D., Ph. D.

Es frecuente tener reacciones físicas a ciertos alimentos, pero la mayoría son causadas por una intolerancia alimentaria, no por una alergia a los alimentos. Una intolerancia alimentaria puede causar los mismos signos y síntomas que una alergia a los alimentos, por lo que las personas suelen confundir ambas afecciones.

Una verdadera alergia alimentaria causa una reacción del sistema inmunitario que afecta diversos órganos del cuerpo. Puede provocar síntomas variados. En algunos casos, una reacción alérgica a los alimentos puede ser grave o potencialmente mortal. Por el contrario, los síntomas de la intolerancia alimentaria en general son menos graves y a menudo se limitan a problemas digestivos.

Si tienes intolerancia alimentaria, es posible que puedas consumir pequeñas cantidades del alimento desencadenante sin problema. También es posible evitar una reacción. Por ejemplo, si tienes intolerancia a la lactosa, podrías tomar leche deslactosada o píldoras de enzima lactasa (Lactaid) que ayudan con la digestión.

Las siguientes son causas de la intolerancia alimentaria:

  • Ausencia de una enzima necesaria para digerir completamente un alimento. La intolerancia a la lactosa es un ejemplo frecuente.
  • Síndrome de intestino irritable. Esta afección crónica puede causar cólicos, estreñimiento y diarrea.
  • Sensibilidad a los aditivos de los alimentos. Por ejemplo, los sulfitos que se usan para conservar los frutos secos, los productos enlatados y el vino pueden desencadenar ataques de asma en las personas sensibles.
  • Estrés recurrente o factores psicológicos. A veces, la sola idea de pensar en un alimento podría enfermarte. No se conoce completamente el motivo de esto.
  • Celiaquía. La celiaquía presenta algunas características de una verdadera alergia alimentaria porque afecta el sistema inmunitario. Sin embargo, los síntomas son mayormente gastrointestinales, y las personas con celiaquía no tienen riesgo de sufrir anafilaxia. Esta afección digestiva crónica es causada por el gluten, una proteína presente en el trigo y otros cereales.

Si tienes una reacción después de consumir un alimento en particular, consulta con tu médico para determinar si tienes intolerancia alimentaria o una alergia a los alimentos.

Si tienes alergia alimentaria, podrías estar en riesgo de tener una reacción alérgica potencialmente mortal (anafilaxia), incluso si las reacciones previas fueron leves. Aprende a reconocer una reacción alérgica grave y qué hacer en ese caso. Es posible que debas llevar contigo una inyección de epinefrina de urgencia (Adrenaclick, Auvi-Q, EpiPen) para administrártela en caso de emergencia.

Si tienes intolerancia alimentaria, tu médico podría recomendarte pasos para ayudar con la digestión de ciertos alimentos o para tratar la afección oculta causante de la reacción.

June 03, 2017