¿Por qué se describe a algunos tipos de cáncer como de células pequeñas y a otros como de células grandes? ¿Qué significan estos términos?

Respuesta de Timothy J. Moynihan, M.D.

Los términos «de células pequeñas» y «de células grandes» son simplemente descriptivos, y se refieren al aspecto de las células cancerosas cuando se las observa a través del microscopio.

Examinar y registrar las características de las células cancerosas ayuda al médico a determinar el tipo de cáncer que padeces, dónde comenzó y qué tan anormales son las células. Esta información, cuando se la combina con estudios para determinar el tamaño del área afectada por el cáncer y si la enfermedad se ha diseminado, ayuda a establecer lo siguiente:

  • La evolución o el resultado (pronóstico) probables del cáncer
  • El tratamiento más eficaz para un tipo de cáncer específico

Los términos frecuentes que se usan para describir el aspecto de las células cancerosas incluyen los siguientes:

  • Células claras. El interior de las células es claro. Por ejemplo, algunos tipos de cáncer de riñón, de ovario y de útero.
  • Células fusiformes. Las células son más angostas en ambos extremos que en la zona central. Por ejemplo, algunos tipos de cáncer de mama, del aparato digestivo, de tejido muscular o de otro tejido blando, así como de piel.
  • Células grandes. Las células son más grandes que las normales. Por ejemplo, el cáncer de pulmón y el linfoma.
  • Células pequeñas. Las células son más pequeñas que las normales. Algunos ejemplos son el cáncer de pulmón de células pequeñas, el cáncer de próstata o el cáncer neuroendocrino pancreático.
  • Células escamosas. Las células tienen un aspecto plano. Por ejemplo, el cáncer de piel o cualquier otro tipo de cáncer que comienza en el revestimiento de algunos órganos, como un bronquio de un pulmón.
  • Adenocarcinoma. Las células tienen un aspecto similar al de las glándulas. Por ejemplo, el cáncer de mama, de próstata, de pulmón, gástrico y de endometrio.
  • Anaplásicas. Este término describe las células que tienen un aspecto tan anormal que puede ser difícil determinar dónde se originaron.
  • Metaplásicas. Este término describe los tumores formados por varios tipos de células distintos con diferentes aspectos.
  • Poco diferenciadas. Este término significa que las células cancerosas tienen un aspecto muy anormal. En el tejido normal, las células se convierten en células especializadas según la zona donde se encuentran; por ejemplo, las células de las mamas tienen un aspecto diferente de las del colon. Si el aspecto de las células es muy diferente al de las células normales, se las considera «poco diferenciadas».

Otros factores que ayudan a clasificar el cáncer son los siguientes:

  • El área del cuerpo donde se originó el cáncer, como el hígado o la mama. Los tumores malignos de determinados órganos pueden tener un aspecto similar.

    Por ejemplo, el tipo de cáncer de riñón más frecuente se clasifica como de células claras. En cambio, el cáncer de mama rara vez tiene el aspecto de un cáncer de células claras. Por consiguiente, la presencia de células claras en una biopsia de mama puede indicar que el cáncer no es originario de la mama, sino que se diseminó hasta allí (hizo metástasis) desde otra parte del cuerpo, como el riñón.

  • El tipo de tejido a partir del cual evolucionó el cáncer, como los carcinomas y los sarcomas. El carcinoma es un cáncer que comienza en la piel o en los tejidos que revisten o recubren los órganos internos. El sarcoma es un cáncer de los vasos sanguíneos, del tejido óseo, cartilaginoso, graso o muscular, o de otro tejido conectivo o de sostén.
Jan. 24, 2019 See more Expert Answers

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