¿Por qué se describe a algunos tipos de cáncer como de células pequeñas y a otros como de células grandes? ¿Qué significan estos términos?

Answers from Timothy J. Moynihan, M.D.

Los términos «de células pequeñas» y «de células grandes» son simplemente descriptivos, y se refieren al aspecto de las células cancerosas cuando se las observa a través del microscopio.

Examinar y tomar en consideración las características de las células cancerosas ayuda a tu médico a determinar el tipo de cáncer que padeces, adónde comenzó y qué tan anormales son las células. Esta información, cuando se la combina con estudios para determinar el tamaño del área afectada por el cáncer y si la enfermedad se ha diseminado, ayuda a establecer lo siguiente:

  • La evolución o el resultado (pronóstico) probables del cáncer
  • El tratamiento más eficaz para un cáncer específico

Los términos frecuentes que se usan para describir el aspecto de las células cancerosas incluyen los siguientes:

  • Células claras. El interior de las células es claro. Por ejemplo, algunos tipos de cáncer de riñón, de ovario y de útero.
  • Células fusiformes. Las células son más angostas en ambos extremos que en la zona central. Por ejemplo, algunos tipos de cáncer de mama, del aparato digestivo, de tejido muscular o de otro tejido blando, así como de piel.
  • Células grandes. Las células son más grandes que las normales. Por ejemplo, el cáncer de pulmón y el linfoma.
  • Células pequeñas. Las células son más pequeñas que las normales. Por ejemplo, el cáncer de pulmón de células pequeñas, un cáncer agresivo que suele diseminarse a otras partes del cuerpo (hace metástasis).
  • Células escamosas. Las células tienen un aspecto plano. Por ejemplo, el cáncer de piel o cualquier otro tipo de cáncer que comienza en el tejido que recubre algunos órganos, como un bronquio de un pulmón.
  • Adenocarcinoma. Las células tienen el aspecto de glándulas. Por ejemplo, el cáncer de mama, de próstata, de pulmón, de estómago y de endometrio.

Otros factores que ayudan a clasificar el cáncer incluyen lo siguiente:

  • El área del cuerpo donde el cáncer se originó, como el hígado o la mama. Los tumores malignos de determinados órganos pueden tener un aspecto similar.

    Por ejemplo, el tipo de cáncer de riñón mas frecuente se clasifica como de células claras. Por otra parte, el cáncer de mama rara vez tiene el aspecto de las células claras. Por consiguiente, la presencia de células claras en una biopsia de mama puede indicar que el cáncer no es originario de la mama, sino que se diseminó hasta allí (hizo metástasis) desde otra área del cuerpo, como el riñón.

  • El tipo de tejido a partir del cual el cáncer evolucionó, incluidos los carcinomas y los sarcomas. El carcinoma es un cáncer que comienza en la piel o en los tejidos que tapizan o recubren los órganos internos. El sarcoma es un cáncer de los vasos sanguíneos, del tejido óseo, cartilaginoso, graso, muscular o de otro tejido conjuntivo o de sostén.
Oct. 10, 2014 See more Expert Answers