Cáncer de pulmón

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Diagnóstico

Pruebas para cáncer de pulmón en personas sanas

Varias organizaciones recomiendan a las personas que corren más riesgo de cáncer de pulmón que consideren someterse anualmente a exploraciones por tomografía computarizada (TC) a fin de detectar el cáncer de pulmón. Si usted tiene más de 55 años y fuma, o solía hacerlo, consulte con el médico respecto a las ventajas y riesgos de la detección para el cáncer de pulmón.

Algunos estudios revelan que los análisis para detección del cáncer de pulmón ayudan a salvar vidas al descubrir más tempranamente el cáncer, cuando puede tratarse con más éxito. No obstante, otros estudios demuestran que los exámenes para detección del cáncer de pulmón generalmente revelan otras afecciones más benignas que podrían requerir de pruebas invasivas que exponen a las personas a riesgos y angustia innecesarios.

Exámenes para el diagnóstico del cáncer de pulmón

Si existe alguna razón para pensar que usted tiene cáncer de pulmón, el médico puede solicitar varios exámenes para buscar células cancerosas y descartar otras afecciones. A fin de diagnosticar el cáncer de pulmón, el médico podría recomendar lo siguiente:

  1. Exámenes radiológicos. Una radiografía de los pulmones puede revelar un tumor o nódulo anómalo. La exploración por tomografía computarizada puede revelar lesiones pequeñas en los pulmones que la radiografía podría no detectar.
  2. Citología del esputo. Si tiene tos y produce esputo, analizar el esputo bajo el microscopio a veces puede revelar la presencia de células de cáncer pulmonar.
  3. Muestra de tejido (biopsia). A través de un procedimiento conocido como biopsia, se puede extraer una muestra de las células anómalas.

    El médico puede realizar la biopsia mediante varias maneras, entre ellas, la broncoscopia, que permite al médico examinar zonas pulmonares anómalas con una sonda iluminada que a través de la garganta llega a los pulmones; la mediastinoscopia, que a través de una incisión en la base del cuello permite introducir instrumentos quirúrgicos detrás del esternón para obtener muestras de tejidos de los ganglios linfáticos; y la biopsia por aguja, en la que mediante la guía de imágenes radiográficas o de tomografía computarizada se introduce una aguja por la pared torácica hasta llegar el tejido pulmonar para recoger algunas células sospechosas.

    Es posible que también se obtengan muestras para biopsia de los ganglios linfáticos u otras zonas de diseminación del cáncer, tal como el hígado.

Establecimiento de la etapa del cáncer de pulmón

Una vez diagnosticado el cáncer de pulmón, el médico determinará la extensión (etapa) del mismo. La etapa del cáncer permite que el médico y el paciente decidan el tratamiento más adecuado para el caso.

Los análisis para establecer la etapa incluyen procedimientos por imágenes que permiten al médico buscar evidencia de la diseminación del cáncer más allá de los pulmones. Dichos análisis incluyen exploraciones por tomografía computarizada (TC), imágenes de resonancia magnética (IRM), tomografía por emisión de positrones (PET) y gammagrafía ósea. Converse con el médico respecto a los procedimientos idóneos para su caso, porque no todos los análisis son adecuados para todas las personas.

Etapas del cáncer de pulmón

  1. Etapa I. El cáncer está limitado al pulmón y no se ha diseminado hacia los ganglios linfáticos. El tumor suele ser pequeño, con un diámetro menor a 5 centímetros (2 pulgadas).
  2. Etapa II. El tumor en esta etapa puede medir más de 5 centímetros (2 pulgadas) o puede ser un tumor más pequeño que involucra a las estructuras aledañas, como la pared torácica, el diafragma o el revestimiento de los pulmones (pleura). Además, el cáncer pudo haberse diseminado a los ganglios linfáticos aledaños.
  3. Etapa III. El tumor en esta etapa puede ser muy grande e invadir otros órganos próximos a los pulmones. Sin embargo, esta etapa también puede indicar un tumor de menor tamaño que está acompañado por la presencia de células cancerosas en ganglios linfáticos ubicados más alejados de los pulmones.
  4. Etapa IV. El cáncer se ha diseminado más allá del pulmón afectado, sea al otro pulmón u otras zonas distantes del cuerpo.

En ocasiones, se describe al cáncer pulmonar de células pequeñas como limitado o extenso. Limitado significa que el cáncer se restringe a un pulmón, mientras que extenso se refiere al cáncer diseminado más allá de uno de los pulmones.