Descripción general

La diarrea del viajero es un trastorno del tracto digestivo que generalmente produce heces blandas y calambres abdominales. Aparece al comer alimentos contaminados o al beber agua contaminada. Por suerte, la diarrea del viajero normalmente no es grave, sino que simplemente es molesta.

Cuando visites un lugar donde el clima o las prácticas sanitarias sean diferentes de las de tu hogar, tienes un mayor riesgo de desarrollar diarrea del viajero.

A fin de reducir el riesgo de tener diarrea del viajero, ten cuidado con lo que comes y bebes mientras estés de viaje. Si no desarrollas diarrea del viajero, tienes la posibilidad de que se resuelva sin tratamiento. Sin embargo, es una buena idea llevar los medicamentos aprobados por el médico cuando viajes a zonas de alto riesgo en el caso de que la diarrea persista.

Síntomas

La diarrea del viajero habitualmente comienza abruptamente durante el viaje o poco después de volver a casa. La mayoría de los casos mejoran en uno o dos días sin tratamiento y desaparecen completamente en una semana. Sin embargo, puedes tener múltiples episodios de diarrea del viajero durante un viaje.

Los signos y síntomas más frecuentes de la diarrea del viajero son:

  • Comienzo repentino de tres o más deposiciones de heces blandas por día
  • Necesidad urgente de defecar
  • Calambres abdominales
  • Náuseas
  • Vómitos
  • Fiebre

A veces, las personas experimentan deshidratación de moderada a grave, vómitos persistentes, fiebre alta, heces con sangre o dolor intenso en el abdomen o recto. Si tú o tu hijo experimentan cualquiera de estos signos o síntomas o si la diarrea dura más que unos pocos días, es hora de consultar con tu médico.

Cuándo consultar con el médico

Normalmente, la diarrea del viajero desaparece sola en unos pocos días. Los signos y síntomas pueden durar más tiempo y ser más intensos si la afección es causada por otros organismos distintos a la bacteria más frecuente. En estos casos, es posible que necesites medicamentos recetados que te ayuden a mejorarte.

Si tienes deshidratación grave, vómitos persistentes, heces con sangre o fiebre alta, o si tus síntomas duran más de unos pocos días, no dudes en buscar ayuda médica. La embajada o consultado local podrá ayudarte a encontrar un profesional médico reconocido que hable tu idioma.

Sé especialmente cuidadoso con los niños porque la diarrea del viajero puede causar deshidratación grave en corto tiempo. Consulta con tu médico si tu hijo está enfermo y manifiesta cualquiera de los siguientes signos o síntomas:

  • Vómitos persistentes
  • Heces con sangre o diarrea intensa
  • Fiebre de más 102 F (39 C) o más
  • Sequedad de boca o llanto sin lágrimas
  • Signos de estar inusualmente adormecido, somnoliento o no responder
  • Disminución del volumen de orina, incluidos pocos pañales mojados en lactantes

Causas

Es posible que la diarrea del turista derive del estrés de viajar o de un cambio en la alimentación. Sin embargo, casi siempre es culpa de un agente infeccioso.

Generalmente, la diarrea del turista se produce después de consumir alimentos o agua contaminados con organismos provenientes de la materia fecal. Estos organismos son agentes infecciosos —incluidas distintas bacterias, virus y parásitos— que ingresan al tubo digestivo y derriban los mecanismos de defensa, lo cual provoca los signos y síntomas de la diarrea del turista.

La causa más frecuente de la diarrea del turista es la bacteria enterotoxigénica E. coli. Estas bacterias se adhieren a las paredes del intestino y liberan una toxina que provoca diarrea y calambres abdominales.

Entonces, ¿por qué los nativos de países de alto riesgo no tienen los mismos síntomas? Por lo general, su organismo ya está acostumbrado a las bacterias y ha desarrollado inmunidad frente a ellas.

Factores de riesgo

Cada año, millones de viajeros internacionales sufren la diarrea del turista. Los destinos con alto riesgo de padecer diarrea del turista incluyen muchas zonas de América Central y del Sur, México, África, Medio Oriente y la mayor parte de Asia.

Viajar a Europa Oriental y a algunas islas del Caribe también plantea algunos riesgos. Sin embargo, el riesgo de diarrea del turista generalmente es bajo en Europa del Norte y del Oeste, Japón, Canadá, Australia, Nueva Zelanda y los Estados Unidos.

Las probabilidades de contraer diarrea del turista están determinadas principalmente por el destino. Sin embargo, determinados grupos de personas corren más riesgo de presentar la afección. Estas incluyen lo siguiente:

  • Adultos jóvenes. La afección es ligeramente más frecuente en los turistas adultos jóvenes. Aunque no están claras las razones, es posible que se deba a que los adultos jóvenes no han adquirido inmunidad. Quizás sean más aventureros que las personas de edad más avanzada en lo que respecta a los viajes y las elecciones de alimentos, o puede que estén menos pendientes y no eviten los alimentos contaminados.
  • Personas con el sistema inmunitario debilitado. El sistema inmunitario debilitado aumenta la vulnerabilidad a las infecciones.
  • Personas con diabetes, enfermedad intestinal inflamatoria o cirrosis en el hígado. Estas afecciones pueden aumentar la propensión a la infección o aumentar el riesgo de sufrir una infección más grave.
  • Personas que toman bloqueadores de ácido o antiácidos. El ácido estomacal tiende a destruir los organismos, por lo que la reducción de dicho ácido puede dar lugar a más oportunidades de supervivencia bacteriana.
  • Personas que viajan durante determinadas estaciones. El riesgo de diarrea del turista varía según la estación en determinadas partes del mundo. Por ejemplo, el riesgo es mayor en Asia del Sur durante los meses de calor, justo antes de los monzones.

Complicaciones

Debido a que pierdes líquidos, sales y minerales vitales durante un episodio de diarrea del viajero, es posible que te deshidrates. La deshidratación es particularmente peligrosa en el caso de los niños, los adultos mayores y las personas con sistemas inmunitarios debilitados.

La deshidratación que es consecuencia de tener diarrea puede acarrear complicaciones graves, entre ellas, daño de un órgano, choque o coma. Entre los signos y los síntomas de la deshidratación se incluyen sequedad excesiva de la boca, sed intensa, micción escasa o nula, y debilidad extrema.

Prevención

Presta atención a lo que comes

La regla general cuando viajas a otro país es: hiérvelo, cocínalo, pélalo u olvídalo. Sin embargo, algunos estudios demostraron que igual puedes enfermarte aunque sigas esta regla. Recuerda estos consejos para disminuir el riesgo de enfermarte:

  • No consumas alimentos vendidos en la calle.
  • Evita la leche y los productos lácteos sin pasteurizar, incluido el helado.
  • Evita la carne, el pescado y los mariscos crudos o poco cocidos.
  • Mantente lejos de alimentos húmedos a temperatura ambiente, como salsas y bufés.
  • Come alimentos que estén bien cocidos y que se sirvan calientes.
  • Limítate a comer frutas y vegetales que puedas pelar tú mismo, como bananas, naranjas y aguacates. Evita las ensaladas y las frutas que no se pelan, como uvas y bayas.
  • Ten en cuenta que el alcohol en una bebida no te protege contra agua o hielo que estén contaminados.

No bebas el agua del lugar

Cuando visites países de alto riesgo, ten en cuenta los siguientes consejos:

  • Evita el agua no esterilizada: agua del grifo, de pozo o de ríos y arroyos. Si necesitas consumir agua local, hiérvela durante 3 minutos.
  • Evita cubitos de hielo elaborados en el lugar o jugos de fruta preparados con agua del grifo.
  • Ten cuidado con frutas cortadas que puedan haberse lavado con agua contaminada.
  • No nades en agua que pueda estar contaminada.
  • Mantén la boca cerrada cuando te duchas.
  • Puedes consumir bebidas enlatadas o embotelladas en sus envases originales, como agua, gaseosas o refrescos, cerveza o vino, cuando quieras, siempre y cuando rompas los precintos o las destapes tú mismo. Limpia todas las latas o botellas antes de beber o servir.
  • Usa agua embotellada para cepillarte los dientes.
  • Usa agua embotellada o hervida para preparar leche maternizada para bebés.
  • Pide bebidas calientes, como café o té, y asegúrate de que estén bien calientes.

Si no es posible comprar agua embotellada ni hervir el agua que vas a tomar, consigue algún medio para purificar el agua. Considera una bomba purificadora que permita eliminar microorganismos pequeños mediante microfiltrado.

También puedes desinfectar el agua químicamente con yodo o cloro. El yodo suele ser más eficaz, pero es mejor para viajes cortos, ya que en grandes cantidades puede ser perjudicial para el organismo. Puedes comprar pastillas o cristales de yodo en farmacias y tiendas que venden artículos para acampar. Asegúrate de seguir las instrucciones que figuran en el envase.

Consejos adicionales para seguir

A continuación te mostramos otras maneras de reducir el riesgo de padecer diarrea del viajero.

  • Asegúrate de que los platos, cubiertos y utensilios de cocina estén limpios y secos antes de usarlos.
  • Lávate las manos con frecuencia y siempre antes de comer. Si no puedes lavarte las manos, usa algún gel sanitizante o desinfectante de manos a base de alcohol, que tenga por lo menos un 60 % de alcohol, para limpiarte las manos antes de comer.
  • Busca alimentos que requieran poca manipulación para prepararlos.
  • Evita que los niños se lleven objetos, y también las manos sucias, a la boca. De ser posible, evita que los niños pequeños gateen en lugares con pisos sucios.
  • Ata una cinta de color alrededor del grifo del baño para recordarte que no debes beber agua del grifo ni usarla para cepillarte los dientes.

Otras medidas preventivas

Los expertos en salud pública por lo general no recomiendan tomar antibióticos para prevenir la diarrea del viajero, porque hacerlo puede contribuir a la aparición de bacterias resistentes a antibióticos.

Los antibióticos no proporcionan ninguna protección contra virus y parásitos, pero pueden darles a los viajeros una falsa sensación de seguridad con respecto a los riesgos de consumir alimentos y bebidas locales. También pueden tener efectos secundarios desagradables, como erupciones cutáneas, reacciones de la piel al sol y candidosis vaginal.

Como medida preventiva, algunos médicos sugieren tomar subsalicilato de bismuto (Pepto-Bismol), ya que se ha comprobado que disminuye las probabilidades de tener diarrea. Sin embargo, no tomes este medicamento durante más de 3 semanas y no lo tomes si estás embarazada, si tienes alergia a la aspirina o si tomas ciertos medicamentos, como anticoagulantes.

Algunos efectos secundarios frecuentes e inofensivos del subsalicilato de bismuto incluyen la coloración negra de la lengua y heces oscuras. En algunos casos, puede provocar estreñimiento, náuseas y, rara vez, zumbido en los oídos (tinnitus).