Descripción general

Los nódulos tiroideos son bultos sólidos o llenos de líquido que se forman dentro de la tiroides, una glándula pequeña ubicada en la base del cuello, justo encima del esternón.

La gran mayoría de los nódulos tiroideos no son graves y no causan síntomas. El cáncer de tiroides representa tan solo un pequeño porcentaje de los nódulos tiroideos.

Por lo general, no sabrás que tienes un nódulo tiroideo hasta que el médico lo descubre durante un examen médico de rutina. Sin embargo, algunos nódulos tiroideos pueden crecer lo suficiente como para hacerse visibles o dificultar la respiración o la deglución.

Las opciones de tratamiento dependen del tipo de nódulo tiroideo que tengas.

Síntomas

La mayoría de los nódulos tiroideos no causan signos ni síntomas. Sin embargo, ocasionalmente algunos nódulos pueden llegar a ser tan grandes que pueden:

  • Palparse
  • Verse, a menudo como una inflamación en la base del cuello
  • Presionar la tráquea o el esófago, lo cual causa dificultad para respirar o tragar

En algunos casos, los nódulos tiroideos producen tiroxina adicional, una hormona secretada por la glándula tiroides. La tiroxina adicional puede causar síntomas de hipertiroidismo, por ejemplo:

  • Adelgazamiento sin causa aparente
  • Aumento de la sudoración
  • Temblores
  • Nerviosismo
  • Latidos del corazón irregulares o acelerados

Algunos pocos nódulos tiroideos son cancerosos (malignos), pero no es posible determinar qué nódulos son malignos según los síntomas solamente. La mayoría de los nódulos tiroideos cancerosos son de lento crecimiento y pueden ser pequeños cuando se descubren. Los casos de cáncer de tiroides agresivo son poco frecuentes, pero estos nódulos pueden ser grandes, firmes, fijos y de rápido crecimiento.

Cuándo consultar al médico

Si bien la mayoría de los nódulos tiroideos no son cancerosos (son benignos) y no causan problemas, pídele a tu médico que evalúe cualquier inflamación inusual en el cuello, especialmente si tienes problemas para respirar o tragar. Es importante evaluar la posibilidad de cáncer.

Busca atención médica si manifiestas signos y síntomas de hipertiroidismo, por ejemplo:

  • Adelgazamiento repentino aunque tu apetito sea normal o haya aumentado
  • Palpitaciones cardíacas
  • Trastornos del sueño
  • Debilidad muscular
  • Nerviosismo o irritabilidad

Causas

Varios trastornos pueden provocar que se formen nódulos en la glándula tiroides:

  • Deficiencia de yodo. La falta de yodo en la dieta en ocasiones puede causar que la glándula tiroides forme nódulos tiroideos. Pero la deficiencia de yodo es poco frecuente en los Estados Unidos, donde se agrega yodo en forma rutinaria a la sal de mesa y a otros alimentos.
  • Crecimiento excesivo del tejido tiroideo normal. No está claro por qué sucede, pero este bulto —que en ocasiones se denomina «adenoma de tiroides»— no es canceroso y no se considera grave a menos que cause síntomas molestos debido a su tamaño.

    Algunos adenomas de tiroides (nódulos tiroideos autónomos o hiperfuncionantes) producen hormonas tiroideas fuera de la influencia reguladora normal de la hipófisis, lo que conduce a una producción excesiva de hormonas tiroideas (hipertiroidismo).

  • Quiste tiroideo. Las cavidades llenas de líquido (quistes) en la tiroides con mucha frecuencia se deben al degeneramiento de adenomas de tiroides. A menudo, en los quistes tiroideos, los componentes sólidos se mezclan con líquido. Los quistes generalmente son benignos, pero ocasionalmente contienen componentes sólidos malignos.
  • Inflamación crónica de la tiroides (tiroiditis). La enfermedad de Hashimoto, un trastorno de la tiroides, puede causar inflamación de la tiroides, lo que produce agrandamiento nodular. A menudo, esta se asocia a una disminución en la actividad de la glándula tiroides (hipotiroidismo).
  • Bocio multinodular. El término «bocio» se usa para describir cualquier agrandamiento de la glándula tiroides, que puede deberse a una deficiencia de yodo o a un trastorno de la tiroides. Un bocio multinodular contiene múltiples nódulos diferentes dentro del bocio, pero su causa es menos clara.
  • Cáncer de tiroides. Si bien las probabilidades de que un nódulo sea maligno son pocas, determinados factores aumentan el riesgo de padecer cáncer de tiroides, como antecedentes familiares de cáncer de tiroides u otros tipos de cáncer endocrino. Otros factores de riesgo son tener menos de 30 años o más de 60 años, ser de sexo masculino o tener antecedentes de exposición a la radiación, en especial en la cabeza y en el cuello. Un nódulo que es grande y duro o causa dolor o molestias es más preocupante en términos de malignidad.

Complicaciones

Las complicaciones asociadas con los nódulos tiroideos comprenden:

  • Dificultad para tragar o respirar. Los nódulos grandes o un bocio multinodular —un aumento de tamaño de la glándula tiroides que contiene varios nódulos separados— pueden dificultar la respiración o la deglución.
  • Hipertiroidismo. Cuando un nódulo o el bocio producen hormonas tiroideas, se pueden producir problemas que causan hipertiroidismo. El hipertiroidismo puede provocar adelgazamiento, debilidad muscular, intolerancia al calor y ansiedad o irritabilidad.

    Las complicaciones potenciales del hipertiroidismo comprenden latidos del corazón irregulares (fibrilación auricular); debilidad en los huesos (osteoporosis); y crisis tirotóxica, una intensificación repentina y potencialmente mortal de los signos y síntomas que requiere atención médica inmediata.

  • Problemas asociados con el cáncer de tiroides. Cuando un nódulo tiroideo es canceroso, a menudo, se requiere una cirugía. Generalmente, se extrae gran parte o la totalidad de la glándula tiroides, y, después de eso, tendrás que realizar una terapia de reemplazo de la hormona tiroidea durante el resto de tu vida.
Feb. 18, 2017
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