¿Cuál es la diferencia entre una protuberancia de disco y una hernia de disco?

Answers from Randy A. Shelerud, M.D.

Los discos actúan como amortiguadores entre las vértebras de la columna vertebral. Están compuestos de una capa externa de cartílago duro que rodea al cartílago más suave del centro. Podría ayudarte si te imaginas los discos como rosquillas de jalea en miniatura, exactamente del tamaño que encaja entre las vértebras.

Los discos presentan signos de desgaste con la edad. Con el paso del tiempo, los discos se deshidratan y el cartílago se endurece. Estos cambios pueden provocar que la capa exterior del disco sobresalga de manera bastante pareja alrededor de su circunferencia, por lo que podría verse como una hamburguesa que es demasiado grande para su pan.

La protuberancia de disco no siempre afecta todo el perímetro de un disco, pero suele afectar por lo menos un cuarto, o la mitad de su circunferencia. Solo la capa exterior de cartílago duro se ve afectada.

Por otro lado, una hernia de disco se produce cuando parte del cartílago interno más blando dentro del disco pasa a través de una grieta hacia la capa externa de cartílago duro. Las hernias de disco también se denominan «roturas de disco» o «desplazamientos de disco», a pesar de que no todo el disco se rompe o desplaza. Solo una zona pequeña de la grieta se ve afectada.

En comparación con la protuberancia de disco, la hernia de disco es más propensa a provocar dolor porque se extiende más y es más probable que irrite las raíces nerviosas. La irritación puede ocurrir por la compresión del nervio o, con mucha mayor frecuencia, la hernia produce una inflamación dolorosa de la raíz nerviosa.

Si una prueba de diagnóstico por imágenes indica que tienes una hernia de disco, es posible que el disco en cuestión no sea la causa del dolor de espalda. Muchas personas tienen evidencia de hernia de disco en imágenes por resonancia magnética y no tienen dolor de espalda en absoluto.

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Randy A. Shelerud, M.D.

March 21, 2017