Descripción general

Food allergy is an immune system reaction that occurs soon after eating a certain food. Even a tiny amount of the allergy-causing food can trigger signs and symptoms such as digestive problems, hives or swollen airways. In some people, a food allergy can cause severe symptoms or even a life-threatening reaction known as anaphylaxis.

Food allergy affects an estimated 6 to 8 percent of children under age 3 and up to 3 percent of adults. While there's no cure, some children outgrow their food allergy as they get older.

It's easy to confuse a food allergy with a much more common reaction known as food intolerance. While bothersome, food intolerance is a less serious condition that does not involve the immune system.

Síntomas

For some people, an allergic reaction to a particular food may be uncomfortable but not severe. For other people, an allergic food reaction can be frightening and even life-threatening. Food allergy symptoms usually develop within a few minutes to two hours after eating the offending food.

The most common food allergy signs and symptoms include:

  • Tingling or itching in the mouth
  • Hives, itching or eczema
  • Swelling of the lips, face, tongue and throat or other parts of the body
  • Wheezing, nasal congestion or trouble breathing
  • Abdominal pain, diarrhea, nausea or vomiting
  • Dizziness, lightheadedness or fainting

Anaphylaxis

In some people, a food allergy can trigger a severe allergic reaction called anaphylaxis. This can cause life-threatening signs and symptoms, including:

  • Constriction and tightening of the airways
  • A swollen throat or the sensation of a lump in your throat that makes it difficult to breathe
  • Shock with a severe drop in blood pressure
  • Rapid pulse
  • Dizziness, lightheadedness or loss of consciousness

Emergency treatment is critical for anaphylaxis. Untreated, anaphylaxis can cause a coma or even death.

When to see a doctor

See a doctor or allergist if you have food allergy symptoms shortly after eating. If possible, see your doctor when the allergic reaction is occurring. This will help your doctor make a diagnosis.

Seek emergency treatment if you develop any signs or symptoms of anaphylaxis, such as:

  • Constriction of airways that makes it difficult to breathe
  • Shock with a severe drop in blood pressure
  • Rapid pulse
  • Dizziness or lightheadedness

Causas

Cuando tienes una alergia alimentaria, el sistema inmunitario identifica erróneamente un alimento o una sustancia específica del alimento como dañino. En respuesta, el sistema inmunitario desencadena células para liberar anticuerpos conocidos como «inmunoglobulina E» (IgE), con el fin de neutralizar el alimento o la sustancia alimenticia causante de la alergia (el alérgeno).

La próxima vez que comas aunque sea la cantidad más pequeña de ese alimento, los anticuerpos IgE lo detectarán y enviarán una señal al sistema inmunitario para que libere una sustancia química denominada «histamina», así como otras sustancias químicas en el torrente sanguíneo. Estos químicos provocan síntomas de alergia.

En los adultos, la mayoría de las alergias alimentarias se desencadenan a causa de ciertas proteínas que están presentes en lo siguiente:

  • Mariscos, como el camarón, la langosta y el cangrejo
  • Maníes
  • Frutos secos, como nueces y pacanas
  • Pescado

En los niños, las alergias alimentarias, generalmente, se desencadenan a causa de ciertas proteínas presentes en lo siguiente:

  • Maníes
  • Frutos secos
  • Huevos
  • Leche de vaca
  • Trigo
  • Soja

Síndrome de alergia al polen y los alimentos

También conocido como «síndrome de alergia oral», el síndrome de alergia al polen y los alimentos afecta a muchas personas que padecen rinitis alérgica (fiebre del heno). Con esta afección, ciertos vegetales y frutas frescos, frutos secos y especias pueden provocar una reacción alérgica que genera picazón u hormigueo en la boca. En casos graves, la reacción provoca hinchazón en la garganta e incluso anafilaxia.

Las proteínas de ciertos vegetales, frutas, frutos secos y especias causan la reacción porque son similares a las proteínas presentes en determinados tipos de polen que causan alergia. Este es un ejemplo de reactividad cruzada.

Al cocinar los alimentos que provocan síndrome de alergia al polen y los alimentos, los síntomas pueden ser menos graves.

La tabla a continuación indica las frutas, los vegetales, las especies y los frutos secos específicos que pueden provocar síndrome de alergia al polen y los alimentos en las personas que son alérgicas a distintos tipos de polen.

Si eres alérgico a: Polen de abedul Polen de ambrosía Hierbas Polen de artemisa
Es posible que también reacciones a: Almendra
Manzana
Albaricoque
Zanahoria
Apio
Cereza
Avellana
Durazno
Maní
Pera
Ciruela
Papa cruda
Soja
Algunas hierbas y especias (anís, comino, coriandro, hinojo, perejil)
Banana
Pepino
Melón (melón cantalupo, melón verde y sandía)
Calabacín
Pepino
Melón (melón cantalupo, melón verde y sandía)
Naranja
Cacahuate
Tomate
Papa blanca
Calabacín
Manzana
Pimiento morrón
Brócoli
Repollo
Zanahoria
Apio
Coliflor
Ajo
Cebolla
Durazno
Algunas hierbas y especias (anís, pimienta negra, semillas de comino, coriandro, hinojo, mostaza, perejil)

Exercise-induced food allergy

Eating certain foods may cause some people to feel itchy and lightheaded soon after starting to exercise. Serious cases may even involve hives or anaphylaxis. Not eating for a couple of hours before exercising and avoiding certain foods may help prevent this problem.

Food intolerance and other reactions

A food intolerance or a reaction to another substance you ate may cause the same signs and symptoms as a food allergy does — such as nausea, vomiting, cramping and diarrhea.

Depending on the type of food intolerance you have, you may be able to eat small amounts of problem foods without a reaction. By contrast, if you have a true food allergy, even a tiny amount of food may trigger an allergic reaction.

One of the tricky aspects of diagnosing food intolerance is that some people are sensitive not to the food itself but to a substance or ingredient used in the preparation of the food.

Common conditions that can cause symptoms mistaken for a food allergy include:

  • Absence of an enzyme needed to fully digest a food. You may not have adequate amounts of some enzymes needed to digest certain foods. Insufficient quantities of the enzyme lactase, for example, reduce your ability to digest lactose, the main sugar in milk products. Lactose intolerance can cause bloating, cramping, diarrhea and excess gas.
  • Food poisoning. Sometimes food poisoning can mimic an allergic reaction. Bacteria in spoiled tuna and other fish also can make a toxin that triggers harmful reactions.
  • Sensitivity to food additives. Some people have digestive reactions and other symptoms after eating certain food additives. For example, sulfites used to preserve dried fruit, canned goods and wine can trigger asthma attacks in sensitive people.
  • Histamine toxicity. Certain fish, such as tuna or mackerel, that are not refrigerated properly and that contain high amounts of bacteria may also contain high levels of histamine that trigger symptoms similar to those of food allergy. Rather than an allergic reaction, this is known as histamine toxicity or scombroid poisoning.
  • Celiac disease. While celiac disease is sometimes referred to as a gluten allergy, it does not result in anaphylaxis. Like a food allergy, it does involve an immune system response, but it's a unique reaction that's more complex than a simple food allergy.

    This chronic digestive condition is triggered by eating gluten, a protein found in bread, pasta, cookies, and many other foods containing wheat, barley or rye.

    If you have celiac disease and eat foods containing gluten, an immune reaction occurs that causes damage to the surface of your small intestine, leading to an inability to absorb certain nutrients.

Factores de riesgo

Food allergy risk factors include:

  • Family history. You're at increased risk of food allergies if asthma, eczema, hives or allergies such as hay fever are common in your family.
  • Other allergies. If you're already allergic to one food, you may be at increased risk of becoming allergic to another. Similarly, if you have other types of allergic reactions, such as hay fever or eczema, your risk of having a food allergy is greater.
  • Age. Food allergies are more common in children, especially toddlers and infants. As you grow older, your digestive system matures and your body is less likely to absorb food or food components that trigger allergies.

    Fortunately, children typically outgrow allergies to milk, soy, wheat and eggs. Severe allergies and allergies to nuts and shellfish are more likely to be lifelong.

  • Asthma. Asthma and food allergy commonly occur together. When they do, both food allergy and asthma symptoms are more likely to be severe.

Factors that may increase your risk of developing an anaphylactic reaction include:

  • Having a history of asthma
  • Being a teenager or younger
  • Delaying use of epinephrine to treat your food allergy symptoms
  • Not having hives or other skin symptoms

Complicaciones

Complications of food allergy can include:

  • Anaphylaxis. This is a life-threatening allergic reaction.
  • Atopic dermatitis (eczema). Food allergy may cause a skin reaction, such as eczema.

Prevención

La mejor forma de prevenir una reacción alérgica es saber qué alimentos pueden provocar los signos y síntomas, y evitarlos. Para algunas personas, esto es una simple molestia, pero para otras resulta muy difícil. Además, algunos alimentos pueden estar muy ocultos cuando se usan como ingredientes en algunas comidas, especialmente en restaurantes y otros entornos sociales.

Si sabes que tienes una alergia alimentaria, toma estas medidas:

  • Sé consciente de lo que comes y bebes. Asegúrate de leer cuidadosamente las etiquetas de los alimentos.
  • Si ya tuviste una reacción grave, usa un brazalete o collar de alerta médica para que los demás sepan que tienes una alergia alimentaria, en caso de que tengas una reacción y no puedas comunicarte.
  • Habla con tu médico sobre la posibilidad de que te recete epinefrina de urgencia. Si corres el riesgo de tener una reacción alérgica grave, es posible que debas llevar un autoinyector de epinefrina (Adrenaclick, EpiPen) contigo.
  • Ten cuidado en los restaurantes. Asegúrate de que el mozo o el cocinero sepan que en ninguna circunstancia puedes comer el alimento al que eres alérgico, y tienes que estar totalmente seguro de que tu comida no contenga ese alimento. Además, debes asegurarte de que la comida no se prepare en superficies o sartenes que hayan estado en contacto con el alimento al que eres alérgico.

    No dudes en hacer conocer tus necesidades. Por lo general, el personal del restaurante te ayudará con gusto si entiende claramente tu pedido.

  • Planifica las comidas y los tentempiés antes de salir de tu casa. Si es necesario, lleva un refrigerador portátil con alimentos libres de alérgenos cuando viajes o asistas a un evento. Si tú o tu hijo no pueden comer un pastel o un postre en una fiesta, lleva algo especial que puedan comer para que no se sientan excluidos de la celebración.

Si tu hijo tiene una alergia alimentaria, toma estas precauciones para garantizar su seguridad:

  • Avísales a las personas importantes que tu hijo tiene una alergia alimentaria. Habla con los cuidadores, el personal de la escuela, los padres de los amigos de tu hijo y otros adultos que interactúen regularmente con tu hijo. Deja en claro que una reacción alérgica puede poner en riesgo la vida de tu hijo y que requiere de acción inmediata. Asegúrate de que tu hijo también sepa que debe pedir ayuda de inmediato si tiene una reacción alérgica a la comida.
  • Explica los síntomas de la alergia alimentaria. Enseña a los adultos que pasan tiempo con tu hijo a reconocer los signos y síntomas de una reacción alérgica.
  • Escribe un plan de acción. El plan debe describir cómo atender a tu hijo si tiene una reacción alérgica a la comida. Entrega una copia del plan al personal de enfermería de la escuela y a otras personas que cuiden y supervisen a tu hijo.
  • Haz que tu hijo use un brazalete o collar de alerta médica. Esta alerta indica los síntomas alérgicos de tu hijo y explica cómo suministrar primeros auxilios en caso de urgencia.