La cetoacidosis diabética es una complicación grave de la diabetes que ocurre cuando el organismo produce niveles elevados de unos ácidos presentes en la sangre denominados «cuerpos cetónicos».

El trastorno aparece cuando el organismo no puede producir suficiente insulina. Normalmente, la insulina desempeña una función crucial en el paso del azúcar (glucosa) —una fuente de energía principal para los músculos y otros tejidos— a las células. Sin suficiente insulina, el organismo comienza a descomponer las grasas para obtener energía. Este proceso produce una acumulación de ácidos en el torrente sanguíneo denominados «cuerpos cetónicos» que, con el tiempo, provocan cetoacidosis diabética si no se administra el tratamiento correspondiente.

Si tienes diabetes o estás en riesgo de contraerla, aprende cuáles son los signos de advertencia de la cetoacidosis diabética —y cuándo solicitar atención médica de urgencia—.

Los signos y síntomas de la cetoacidosis diabética se desarrollan rápidamente, a veces en 24 horas. Para algunos, estos signos y síntomas pueden ser la primera indicación de tener diabetes. Tú puedes notar:

  • Sed excesiva
  • Ganas frecuentes de orinar (Micción frecuente)
  • Náusea y vómito
  • Dolor abdominal
  • Debilidad o fatiga
  • Dificultad para respirar
  • Aliento a fruta
  • Confusión

Signos más específicos de la cetoacidosis diabética — los cuales se pueden detectar mediante pruebas caseras de sangre y orina — incluyen:

  • Niveles altos de azúcar en sangre (hiperglucemia)
  • Niveles altos de cetona en tu orina

Cuándo es momento de consultar al médico

Si te sientes enfermo o estresado o has tenido una enfermedad o lesión reciente, revisa el nivel de tu azúcar en sangre con frecuencia. Probablemente quieras probar el kit de pruebas de venta libre para medir las cetonas en tu orina. 

Contacta a tu médico de inmediato si:

  • Estás vomitando y no puedes tolerar los alimentos o líquidos
  • Tu nivel de azúcar en sangre es mayor que el rango deseado y no respondes al tratamiento en casa
  • El nivel de cetonas en tu orina es moderado o alto

Busca atención médica de emergencia si:

  • Tu nivel de azúcar en sangre es continuamente mayor a 300 miligramos por decilitro (mg/dL), o 16.7 milimoles por litro (mmol/L)
  • Tienes cetonas en tu orina y no encuentras a tu médico para recibir asesoramiento
  • Presentas múltiples signos y síntomas de cetoacidosis diabética — sed excesiva, ganas frecuentes de orinar, náusea y vómito, dolor abdominal, dificultad para respirar, aliento a fruta, confusión

Recuerda que una cetoacidosis diabética sin tratar puede ser fatal.

El azúcar es la principal fuente de energía de las células que forman los músculos y otros tejidos. Normalmente, la insulina ayuda a que el azúcar ingrese en las células.

Sin suficiente insulina, el organismo no puede usar el azúcar como fuente de energía en forma correcta. Esto hace que se liberen hormonas que descomponen la grasa para usarla como combustible, acción que produce ácidos conocidos como «cuerpos cetónicos». Una cantidad excesiva de cuerpos cetónicos se acumula en la sangre y, con el tiempo, aparece en la orina.

Por lo general, la cetoacidosis diabética ocurre por las siguientes causas:

  • Una enfermedad. Una infección u otra enfermedad pueden hacer que el organismo produzca niveles más elevados de determinadas hormonas, como la adrenalina o el cortisol. Lamentablemente, las hormonas de este tipo contrarrestan el efecto de la insulina, lo que a veces desencadena un episodio de cetoacidosis diabética. La neumonía y las infecciones de las vías urinarias son causas frecuentes.
  • Un problema con la terapia de insulina. Si los tratamientos de insulina no se administran o si la terapia de insulina se administra en forma inadecuada, el sistema puede quedar con una cantidad muy reducida de insulina y esto puede ocasionar cetoacidosis diabética.

Otras causas posibles de la cetoacidosis diabética comprenden las siguientes:

  • Trauma físico o emocional
  • Ataque cardíaco
  • Abuso de alcohol o drogas, especialmente cocaína
  • Determinados medicamentos, como los corticoesteroides y algunos diuréticos

El riesgo de tener cetoacidosis diabética es mayor si:

  • Tienes diabetes tipo 1
  • Omites las dosis de insulina con frecuencia

Con poca frecuencia, la cetoacidosis diabética se presenta en personas que tienen diabetes tipo 2. En algunos casos, la cetoacidosis diabética puede ser el primer signo de que una persona padece diabetes.

La cetoacidosis diabética se trata con líquidos, electrolitos —como el sodio, el potasio y el cloruro— e insulina. Puede resultar sorprendente, pero las complicaciones más frecuentes de la cetoacidosis diabética están relacionadas con ese tratamiento que salva la vida.

Posibles complicaciones del tratamiento

Las complicaciones del tratamiento son:

  • Bajo nivel de azúcar en sangre (hipoglucemia). La insulina permite que el azúcar ingrese en las células, por lo que el nivel de azúcar en sangre disminuirá. Si el nivel de azúcar en sangre disminuye con demasiada rapidez, puedes presentar un nivel bajo de azúcar en sangre.
  • Nivel bajo de potasio (hipopotasiemia). Los líquidos y la insulina que se utilizan para tratar la cetoacidosis diabética pueden hacer que el nivel de potasio disminuya demasiado. Un nivel bajo de potasio puede afectar las funciones del corazón, de los músculos y de los nervios.
  • Inflamación en el cerebro (edema cerebral). El ajuste demasiado rápido del nivel de azúcar en sangre puede producir una inflamación en el cerebro. Esta complicación parece ser más frecuente en niños, sobre todo en los que acaban de recibir el diagnóstico de diabetes.

Si no se trata, los riesgos son mucho mayores. La cetoacidosis diabética puede provocar pérdida del conocimiento y, con el tiempo, la muerte.

La cetoacidosis diabética pone en riesgo la vida. Si experimentas signos y síntomas leves, comunícate con el médico de inmediato.

Llama al 911 o al número local de emergencias en los siguientes casos:

  • No puedes comunicarte con el médico
  • Los síntomas empeoran
  • Los síntomas ya son graves

Un profesional médico que te atienda por posible cetoacidosis diabética necesitará que respondas rápidamente las siguientes preguntas:

  • ¿Qué signos y síntomas experimentas?
  • ¿Cuándo se presentaron estos signos y síntomas? ¿Están empeorando?
  • ¿Te han diagnosticado diabetes?
  • ¿Te has controlado recientemente el nivel de azúcar en sangre?
  • ¿Te has controlado recientemente el nivel de cuerpos cetónicos?
  • ¿Has perdido el apetito?
  • ¿Puedes retener los líquidos que tomas o los vomitas?
  • ¿Tienes problemas para respirar?
  • ¿Tienes dolor en el pecho?
  • ¿Has tenido una enfermedad o infección recientemente?
  • ¿Has vivido una situación estresante o un trauma recientemente?
  • ¿Has consumido alcohol o drogas recreativas recientemente?
  • ¿Has seguido correctamente tu plan de tratamiento para la diabetes?
  • ¿Cuán bien dirías que has controlado la diabetes antes de que aparezcan los síntomas?

Si el médico sospecha que tienes cetoacidosis diabética, es probable que realice una exploración física y varios análisis de sangre. En algunos casos, pueden necesitarse pruebas adicionales que permitan determinar la causa de la cetoacidosis diabética.

Análisis de sangre

Los análisis de sangre utilizados en el diagnóstico de la cetoacidosis diabética medirán:

  • El nivel de azúcar en sangre. Si el organismo no tiene suficiente insulina para permitir que el azúcar ingrese en las células, el nivel de azúcar en sangre aumentará (hiperglucemia). A medida que el organismo descompone las grasas y las proteínas para usarlas como fuente de energía, el nivel de azúcar en sangre seguirá aumentando.
  • El nivel de cuerpos cetónicos. Cuando el organismo descompone grasas y proteínas para usarlas como fuente de energía, los ácidos conocidos como «cuerpos cetónicos» ingresan en el torrente sanguíneo.
  • La acidez de la sangre. Si hay una cantidad excesiva de cuerpos cetónicos presente en la sangre, esta pasará a ser ácida (acidosis). Esto puede alterar el funcionamiento normal de los órganos de todo el cuerpo.

Pruebas adicionales

El médico puede pedirte pruebas para identificar problemas de salud ocultos que pueden haber contribuido a causar la cetoacidosis diabética y para detectar complicaciones. Las pruebas podrían ser:

  • Análisis de electrolitos en sangre
  • Análisis de orina
  • Radiografía de tórax
  • Registro de la actividad eléctrica del corazón (electrocardiograma)

Si te diagnostican cetoacidosis diabética, puedes recibir tratamiento en la sala de urgencias o te pueden hospitalizar. Por lo general, el tratamiento consiste en lo siguiente:

  • Sustitución de líquidos. Te administrarán líquidos —ya sea por boca o por vena (vía intravenosa)— hasta que estás nuevamente hidratado. Los líquidos sustituirán los que hayas perdido por haber orinado de forma desmesurada y ayudarán a diluir el exceso de azúcar en la sangre.
  • Sustitución de electrolitos. Los electrolitos son minerales, como el sodio, el potasio y el cloruro, que se encuentran en la sangre y que conducen una carga eléctrica. La falta de insulina puede disminuir el nivel de varios electrolitos en la sangre. Te administrarán electrolitos por vena para mantener el correcto funcionamiento del corazón, de los músculos y de las neuronas.
  • Terapia de insulina. La insulina revierte los procesos que generan la cetoacidosis diabética. Además de líquidos y electrolitos, recibirás terapia de insulina, en general, por vena. Cuando el nivel de azúcar en sangre es inferior a 240 mg/dL (13,3 mmol/L) y la sangre ya no es ácida, es posible suspender la terapia de insulina por vía intravenosa y retomar la normal.

A medida que la química del organismo vuelve a la normalidad, el médico considerará otros análisis para determinar las posibles causas de la cetoacidosis diabética. Según las circunstancias, podrías necesitar tratamiento adicional.

Por ejemplo, en el caso de una diabetes no diagnosticada previamente, el médico te ayudará a elaborar un plan para tratarla. En el caso de una infección bacteriana, el médico podría recetarte antibióticos. Si existe la posibilidad de sufrir un ataque cardíaco, el médico podría recomendarte realizar más pruebas del corazón.

Hay mucho que puedes hacer para prevenir la cetoacidosis diabética y otras complicaciones de la diabetes.

  • Comprométete a controlar la diabetes. Haz que la alimentación saludable y la actividad física formen parte de tu rutina diaria. Toma medicamentos orales para la diabetes o insulina según las indicaciones.
  • Controla el nivel de azúcar en sangre. Es posible que tengas que comprobar y registrar el nivel de azúcar en sangre al menos tres o cuatro veces al día y con más frecuencia si estás enfermo o estresado. Un control minucioso es la única forma de asegurarte de que tu nivel de azúcar en sangre permanezca dentro de los límites deseados.
  • Ajusta la dosis de insulina según sea necesario. Habla con el médico o el educador en diabetes sobre cómo ajustar la dosis de insulina en relación con el nivel de azúcar en sangre, lo que comes, lo activo que eres, si estás enfermo y otros factores. Si el nivel de azúcar en sangre comienza a aumentar, sigue el plan de tratamiento para la diabetes para volver al nivel de azúcar en sangre a su nivel objetivo.
  • Comprueba el nivel de cuerpos cetónicos. Cuando estés enfermo o estresado, analiza la orina por si posee un exceso de cuerpos cetónicos utilizando un kit de análisis de cetonas en la orina de venta libre. Si el nivel de cuerpos cetónicos es moderado o alto, comunícate con el médico de inmediato o busca atención de urgencia. Si tienes bajos niveles de cuerpos cetónicos, es posible que necesites tomar más insulina.
  • Prepárate para reaccionar con rapidez. Si sospechas que tienes cetoacidosis diabética —el nivel de azúcar en sangre es alto y tienes un exceso de cuerpos cetónicos en la orina— busca atención de urgencia.

Las complicaciones de la diabetes son alarmantes. Pero no dejes que el miedo te impida cuidarte bien. Sigue cuidadosamente el plan de tratamiento para la diabetes y pide ayuda al equipo de tratamiento de la diabetes cuando la necesites.

Aug. 21, 2015